Vuelta a Cataluña
CortersíaSerá la quinta carrera del World Tour de la presente temporada.

BRISTOL - Serán 11 los representantes de Colombia que surcarán las carreteras de Cataluña del 24 al 30 de marzo por 1178 kilómetros en 7 etapas con la intención de ocupar podio y ser protagonistas en la quinta carrera del World Tour de la presente temporada.

De este contingente representando a 10 Pro Teams y 1 Pro Continental son 7 los ciclistas de que ya han tenido participación en eventos del máximo circuito en su carrera: Rigoberto Urán (OPQ), Nairo Quintana (MOV), Carlos Betancur (AG2), Cayetano Sarmiento (CAN), Winner Anacona y José Serpa (LAM) y Esteban Chaves (OGE) y Darwin Atapuma (BMC), mientras que 4 se mojarán los pies en su primera carrera de World Tour: Janier Acevedo (GRS), Julián Arredondo (TRF) y Heiner Parra (CJR).

El recorrido distribuido en 7 etapas tendrá dos llegadas en alto de 1º Cat ( La Molina( y Categoría Especial (Vallter 2000-Setcases) así como dos llegadas con una dificultad montañosa bastante cerca de la meta en bajada: etapa 2 en Girona y etapa 5 en Valls.

Esta carrera le ha dado ya triunfos a los escarabajos en su historia con dos títulos en 1993 con Álvaro Mejía y en 1998 con Hernán Buenahora, además de darle victorias de etapa recientemente a Nairo Quintana en 2013 y su primera en el World Tour a Rigoberto Urán en 2012.

Para el resto esta carrera es un reto completamente desconocido pero con características que son propicias para su lucimiento y sin etapas contrarreloj. De los que ya nos demostraron que traen buena forma destacamos a Carlos Betancur con su recién conseguido título en la parís Niza, asi como Julián Arredondo con un 5º lugar en la Tirreno Adriático y el 2º lugar de Nairo Quintana en la misma prueba, además de haber conquistado más temprano el Tour de San Luis. Nairo trae una nómina dedicada a poner al boyacense en la mejor perspectiva para otro podio con algunos rivales que acaba de ver en Italia como Contador y Basso y a otros como Froome y Purito.

Winner Anacona fue top 15 en el Tour de San Luis y de dejó ver en Roma Máxima, mientras que José Serpa consiguió su primer triunfo del año en Trofeo Laigueglia y realizó una competitiva París Niza en apoyo a Rui Costa.

Esteban Chaves estuvo en el Tour de Langkawi defendiendo los colores de sus nuevo equipo Orica Green Edge para ser cuarto en la clasificación general y con visos de ir poco a poco tomando forma. Nos explicó Estaban que tanto él como el equipo se había sorprendido de los bien que se había sentido y el resultado en la llamada etapa reina en Langkawi aunque más adelante por la naturaleza del recorrido no pudo recortar el tiempo en llegadas masiva para subir al podio (en donde quedo 3º su compatriota Isaac Bolívar (UHC). En estos días "Chavito" ha tenido entrenamiento de intensidad y realizó el reconocimiento de las dos llegadas en alto de las etapas 3 y 4 de la Vuelta a Cataluña. Lo más importante en esta transición para Esteban es lo bien que se ha sentido con este equipo donde más que inglés dice, se habla australiano.

Rigoberto Urán ha venido arrastrando un malestar respiratorio tras el Tour de Omán que le evitó un máximo rendimiento en la Tirreno. Sin embargo no es una infección tan grave y con el clima propicio y la inspiración que le provoca esta carrera espera estar al frente como líder absoluto del Omega Pharma Quick Step para esta prueba. Rigo regresará a Colombia para seguir su preparación antes de regresar a la Corsa Rosa la primera semana de mayo.

Cayetano Sarmiento lleva apenas dos carreras en el año (GP Camaiore y Roma Máxima) y con la Vuelta a Cataluña -y buenas condiciones- inicia la parte más fuerte de su calendario para continuar con la Vuelta al País Vasco, El Tour de Romandía y rumbo al compromiso de su cuarto Giro de Italia.

Janier Acevedo ha tenido que sufrir un parón de actividad pues tras el Tour de San Luis sufrió una lesión de rodilla derecha que lo ha marginado de un entrenamiento regular. En su calendario estaba en Mallorca pero no pudo hacerla e incuso estuvo dos semanas sin poderse subir a la bici. El Garmin Sharp no ha querido presionarlo a regresar sin someterse a una terapia extensiva con el fisioterapeuta. Acevedo sabe que les costará un poquito entrar en ritmo de carrera pero el calendario para él tiene un punto álgido más adelante en mayo cuando corra el Tour de California, donde el año pasado fue lider y terminó como 3º en el podio. Por lo pronto quiere terminar bien Cataluña y luego País Vasco antes de regresar a Colombia por unos días y luego a Estados Unidos. El Garmin Sharp espera de Janier un buen papel ya que son el equipo que defiende el título en Cataluña con Dan Martin.

Darwin Atapuma con el BMC nos comentó que llega con muy buenas sensaciones a esta carrera catalana y aunque no hay una etapa contrarreloj una buena parte de sus entrenamiento en estos días han sido sobre la cabra. Después de varios ajustes de medidas y posición al parecer el nariñense ya se siente mucho más cómodo para trabajar específicamente en esa especialidad. Sin embargo se ha combinado su rutina con trabajo de montaña gracias a su punto de concentración europea en Italia. Darwin está llevando la temporada con paso firme porque sabe que está considerado para la nómina del Tour de France. En los ultimos días ha tenido ya un acercamiento más íntimo con los compañeros en una concentración de parte del equipo que no corrió y Tirreno y nos comentó que ha podido convivir más de cerca con Samuel Sánchez un hombre que le puede ayudar a enriquecer su experiencia así como con Cadel Evans, a quien se "le puede aprender todo con el gran profesionalismo que tiene para trabajar".

Heiner Parra correrá Cataluña con el Pro Continental en el Caja Rural, un equipo siempre decidido a animar las carreras y disputar varias clasificaciones. Además del colombiano el equipo llega con Luis León Sánchez y la experiencia de Amets Txurruka y David Arroyo. Seguramente el compacto dínamo boyacense no desperdiciará la oportunidad de demostrar su cualidades en terreno picado y esta carrera que le abre las puertas a su más grande experiencia con su primera en el World Tour.

La carrera estará marcada por muchos protagonistas jóvenes como Rafal Majka (TST) Warren Barguil (GIA) y Adam Yates (OGE) mientras que otros aprovecharán para finalmente mostrarse en la campaña como Lieuwe Westra (AST) y Jurgen Van den Broeck (LTB). Es un buen crisol para disfrutar de una carrera competitiva en donde la mitad del pelotón buscar afinarse para el Giro y otra parte con más calma para el Tour de France. Lo que es un hecho es que con 11 corredores Colombia tiene muy altas probabilidades de acaparar etapas y podio.

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BRISTOL -- El antioqueño Carlos Betancur sabe que tiene las cualidades, pero para ser líder de una carrera como la Paris Niza hay que contar con una serie de factores porque, más allá del esfuerzo personal, el ciclismo se alimenta de un trabajo de equipo.

Carlos Betancur
APCarlos Betancur es el primer colombiano en ser líder de la Paris Niza

Y el AG2R La Mondiale ha sabido respaldar al mismo protagonista que les dio su primer título del año hace tres semanas en el Tour du Haut Var.

En el recogimiento de su habitación y con la única tarea de recuperarse un poco --tras el enorme esfuerzo que la han significado las dos victorias de etapa que lo tienen de amarillo en la Paris Niza-- está Carlos al otro lado del teléfono con voz relajada aunque evidentemente cansado.

"En este equipo tenemos la mentalidad de que vamos a trabajar por quién mejor este en una carrera y los otros son gregarios ---por decirlo así-- en esta ocasión me tocó estar bien a mí y el equipo ha hecho un excelente trabajo durante toda la Paris Niza", nos dice orgulloso de los colores que viste desde 2013.

En la etapa 5 vimos a un Carlos pleno, agresivo y contundente para finalmente estrenarse con su primera victoria en el World Tour. Pero la historia de su segunda victoria en la etapa 6 es diferente porque se cocinó en la jornada más larga de la carrera y con cinco premios de montaña de por medio.

"Al empezar el día ha ido muy bien, pero al final un poco difícil[...], en los últimos kilómetros me faltaban las fuerzas", nos confía el corredor de Ciudad Bolívar." Fue un día largo y complicado porque después de cinco etapas y hoy con ésta tan larga me faltaban un poco las fuerzas. Pero la ilusión de saber que la camiseta amarilla estaba a mi alcance me hizo buscar de alguna manera con qué regresar a la punta del pelotón".

Romain Bardet fue una pieza clave en esa labor de colocarlo nuevamente a la rueda de los grandes protagonistas y, una vez cerca de la punta, el equipo francés se encargó de tirar a fondo en la última subida de la jornada con poco más de un kilómetro de longitud.

Fue su coequipero Alexis Vuillermoz el que salió primero al ataque en esas duras rampas rumbo a la meta en Fayence, mientras Vincenzo Nibali (AST) sufría las consecuencias y se iba rezagando. El que todavía estaba en la jugada era Geraint Thomas (SKY), hasta esta mañana el líder de la carrera, y también con mucho entusiasmo por buscar sus propias opciones estaba Tom-Jelte Slagter (GRS). Vuillermoz tuvo un resbalón en una curva y a punto estuvo de llevarse al mismo Betancur y Slagter porque Rui Costa (LAM) ya había arrancado para buscar la etapa. Carlos siguió de frente sin pensar demasiado pero el holandés del Garmin Sharp no pudo hacerlo por una avería mecánica.

Betancur poco a poco recortó la diferencia hasta el portugués campeón del mundo y en los últimos 50 metros tomó la ventaja ejerciendo sobre los pedales el fuera de sus poderoso pistones para rematar con la victoria. Exhausto, Carlos se tiró al piso tras la victoria y de uno a uno fue abrazando a sus compañeros para celebrar, con todos, la victoria de etapa y el liderato de la clasificación general por ocho segundos sobre el británico Thomas del SKY, y de paso la de los jóvenes.

Todo este sufrimiento físico tuvo una histórica recompensa al subirse al podio para recibir la primera camiseta amarilla de la Paris Niza para un colombiano en la historia. No sabemos si Carlos es aún consciente de esta página que escribe, porque lo que él vive con cada título es la alegría del momento.

"Esta es una felicidad enorme, vestir la camiseta amarilla en una carrera tan importante", nos comenta con las fuerzas que le quedan para volverse a emocionar. "Estoy muy, muy, muy feliz. Es la misma sensación que me dio recibir por primera vez la camiseta blanca en el Giro de Italia. Cada cosa es diferente pero la sensación es la misma".

La vida de un líder le cambia la rutina a un corredor, ahora hay que hacer tiempo para conferencias de prensa, controles, firmas, fotografías extras y una que otra llamada por teléfono. Betancur siempre ha sido un corredor tranquilo en el aspecto mediático y como la carrera aún no acaba, dice que no hay porque salirse de lo que lo hace sentirse cómodo.

Aún quedan dos días de carrera y eso es en lo que hay que pensar. "Espero que podamos pasar por lo menos mañana una jornada tranquila, pero eso no lo puedo determinar yo sino la carrera. El equipo ya está muy cansado pero siempre vamos a tratar de dar lo mejor de nosotros para que esto termine bien".

Por lo pronto, lo único que quiere Carlos es cenar y tener una pausa de reflexión antes de irse a la cama. Muchas personas que le han deseado bien y lo conocen realmente estarán en la mente de La Ronca cuando volteé a ver su primer maillot jaune .

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BRISTOL -- Los protagonistas de la Tirreno-Adriático este año tendrán una prueba con un calibre diferente a las otras ediciones por dos factores: el recorrido y la cantidad de rivales que se verán las caras previo al Giro de Italia.

Rigoberto Urán
Getty ImagesRigoberto Urán tiene el podio de la Tirreno en mente

Son dos días en los Apeninos aunque también habrá que darle permiso a los sprinters y ponerse a prueba en la bicicleta contrarreloj. Un total de 1,019 kilómetros que tendrán la tensión de una grande pues aunque no están los dos primeros lugares del año pasado - Chris Froome y Vincenzo Nibali - unos quieren probarse como candidatos para la primera grande del año y otros tantos ganarse el crédito que los solidifique para más adelante.

Líderes como Alberto Contador siguen construyendo su mejor forma pero su equipo buscará que Nicolas Roche tome protagonismo como cabeza de Tinkoff para el Giro de Italia. Nairo Quintana definitivamente dejará su marca en la montaña pero Movistar trae al tico Andrey Amador con el antecedente de haber sido 9º en año pasado. SKY pone en manos de Porte su puesta a punto para el Giro y tendrá un buen apoyo de Dario Cataldo, Mikel Nieve y Bradley Wiggins. Katusha pone la capitanía en Dani Moreno, Lotto Belisol en Jurgen Van den Broeck, Astana en Michele Scarponi, Belkin en Robert Gesink y BMC en Cadel Evans. Los colombianos Darwin Atapuma (BMC) y Julián Arredondo (TRF) están programados para participar, así como el argentino Maxi Richeze (LAM).

Hay un equipo especialmente que hombre a hombre pone a competir a sus mejores cartas pero que a su vez buscará el podio y será con uno de los nuestros: Rigoberto Urán. El antiqueño poco a poco ha entrado en la sinergia de su nueva familia con el objetivo de dar pasos firmes rumbo al podio de la Corsa Rosa, pero él mismo se fija estar entre los primeros tres en las carreras por etapas que utilizará para el objetivo mayor.

Hablamos con Rigo a unas horas de que se ponga en marcha la contrarreloj por equipos de 16.9 kilómetros entre Donoratico y San Vincenzo. Después del Tour de Omán tuvo unos días malos pasando por los síntomas de un catarro por los cambios de temperatura pero de eso poco pudimos enterarnos con la demostración que dio con el equipo para colaborar con el triunfo del polaco Michal Kwiatkowski en la Strade Bianche.

"Es una carrera es muy bonita, muy especial", nos dice mientras está a punto de subirse a la mesa del masaje en Italia. "Para la Strade Bianche uno tiene que tener mucho cuidado en los segmentos de terracería, hay que tener control absoluto de la bicicleta...no soy el más experto para ese tipo de manejo sin embargo creo que se hizo una carrera buena y se apoyó para la victoria de Kwiatkowski".

Con los compromisos de Tirreno-Adriático y Cataluña en el horizonte esquivar la posibilidad de caída en una carrera con "sterrato" es la prioridad y afortunadamente el urraeño la pasó sin contratiempos. "Una vez que estás en carrera uno va concentrado y a veces te puedes descuidar un poco porque vas lanzado y no es tan fácil tener precaución".

En los días posteriores a Strade Bianche el equipo se ha concentrado en retomar el ritmo de la crono por equipos. El año pasado el Omega Pharma Quick Step se quedó con esta misma etapa por 11 segundos sobre el Movistar, pero solo 3 corredores de esta escuadra regresan para 2014: Mark Cavendish, Michal Kwiatkowski y Tony Martin. El reto para el equipo campeón del mundo contrarreloj será repetir la dosis para poder tomar el liderato de cara a las dos primeras etapas en línea que son escena para los embaladores y dejar a Rigo en posición sobre otros escaladores para las etapas 4 y 5 que terminan en premio de montaña.

Claro que la meta mayor será en el mes de mayo pero eso no limita a Rigo para buscar la clasificación general en la llamada "carrera de los dos mares".

"Yo estoy bien, quiero estar adelante y quiero estar en el podio. Es importante también sumar los puntos del World Tour que son significativos tanto para el equipo como para mí. Pero es un hecho que quiero ser protagonista", nos dice con firme convicción. Además de la buena química del equipo, Rigo está contento de que el clima parece será un factor benéfico porque el año pasado las condiciones en Italia eran demasiado frías y como sabemos a él le gusta más el calorcito.

"Este es un equipo con corredores pieza por pieza muy bueno, tú viste lo bien que anda ahora Kwiatkowski ni qué decir de Tony Martin, Mark Cavendish, Alessandro Petacchi... es un equipo muy bueno y no podía estar más contento de estar aquí".

Es un duelo como pocos para disputar una de las Tirreno Adriático más exigentes de los últimos años, así que si ustedes quieren ver un termómetro fiel para el Giro de Italia tendremos 7 etapas que terminan en una contrarreloj individual de 9.2 kilómetros para imaginarnos lo que se viene en mayo.

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BRISTOL -- Tiene solo 19 años y las puertas de uno de los 18 equipos del World Tour se abren para el colombiano Eduardo Estrada, quien a su corta edad habla con el aplomo de un corredor de experiencia.

Eduardo Estrada
©NuestroCiclismoEddy emigrará a Chambéry para extender su preparación

Y esa solidez se la da la cantidad de medallas que consiguió en solo un año tras su participación en los campeonatos panamericanos juveniles de pista y ruta en 2013, donde se trajo cinco oros y una plata, resultados que le dieran más tarde el crédito suficiente para representar a su país en los Campeonatos Mundiales de Florencia.

Este santandereano nacido en Sábana de Torres militará en unas cuantas semanas con el uniforme del Pro Team AG2R La Mondiale, escuadra con el patrocinio francés más longevo en el pelotón profesional, y que actualmente alberga al antioqueño Carlos Betancur.

"Yo asumí ese campeonato panamericano con mucho esfuerzo y responsabilidad porque era mi primera representación internacional. Además de las cinco medallas conseguí dos récords panamericanos de pista y me quedé a 400 milésimas de una marca del mundo", nos dijo Eduardo vía telefónica desde Medellín donde su actual equipo Orgullo Antiqueño se presentó a los medios y se dio a conocer la noticia de su pase al equipo francés.

Eddy, como le dicen cariñosamente, asume que estas vivencias a tan corta edad le ayudarán a enfrentar en poco tiempo retos muy importantes del calendario mundial, y cada una de las fases en las que se ha desarrollado son la base de una carrera equilibrada y duradera.

"El año pasado me fue muy bien en pista y ruta porque estaba en una condición muy buena, me sentía muy fuerte y por eso pude tener campeonatos en el velódromo y en la ruta y un subcampeonato en la crono. Mi preparación nunca ha estado enfocada en una sola cosa, yo quiero hacerlo bien en donde me pongan", nos dijo.

En su casa nadie montaba la bicicleta como para tomar ejemplo, pero al igual que muchos chicos le gustó desde pequeño montar, y nos dice que él era de los que organizaba competencias en su cuadra por las ganas de darle a los pedales a buena velocidad.

Ya de manera formal se integró al Club impulsado por el Instituto Municipal de Deportes, Cultura, Recreación y Turismo (INDERCULTSA) y a las manos del técnico Pedro González quien le fue dando forma a sus cualidades. Pero él dice tener algo especial que ofrecer.

"Todos conocemos que los colombianos en Europa mayormente se destacan como escaladores, pero yo creo que le puedo aportar otras cosas al equipo: en la contrarreloj, en el llano y en la media montaña. No descarto un desarrollo en la alta montaña pero aún soy muy joven y sé que si seguimos trabajando con una buena dirección puedo disputar las míticas cimas de un Tour de Francia", nos comentó con entusiasmo.

Como ya es costumbre, los agentes se acercan a los muchachos en los campeonatos del mundo y en el pasado celebrado en Italia --donde Eduardo fue 28 en la CRI juvenil y también corrió la ruta-- se dieron las primeras charlas. Finalmente arregló con la agencia A&J quienes le acercaron la posibilidad de emigrar a Francia con una escuadra que ya vio pagada su inversión con Betancur en una maglia blanca del Giro de Italia.

En estos días, Carlos estuvo en Medellín y Eduardo pudo entrenar con él y hablar sobre la experiencia de formar parte del AG2R.

"Lo primero que me dijo fue que hay que ser juicioso", nos comentó en tono serio.

Ser joven no es un pretexto para ser descuidado y eso lo ha aprendido este santandereano porque desde los 15 años no vive en su casa buscando su sueño de ser profesional. Medellín es su centro de entrenamiento y gracias al equipo Antioqueño y la dirección de Gabriel Vélez tiene la madurez necesaria para enfrentar largas ausencias en su próxima casa en Chambéry.

En cuanto se resuelva su visado y pueda viajar a Francia, el equipo tiene planeado darle un tiempo de aclimatación e iniciarlo en sus clases de francés.

En casa están muy emocionados con esta oportunidad que le llega al segundo de los cuatro hijos de la familia Estrada, pero dice Eddy que su papá es quizás el que está más nostálgico de saber que lo tendrá tan lejos. Sin embargo el carácter de este joven ciclista se presta para hacer amigos y mantenerse siempre alegre y positivo.

Este año aún sin conocer su calendario formal: "Mi objetivo va a ser ir a mostrarme en las carreras, no quiero que digan que porque estoy joven sólo vengo a aprender. Yo voy a asumir cada evento que me toque con mucha madurez y responsabilidad para hacer un buen papel. Y si me dan la oportunidad y estoy fuerte voy a tratar de buscar el primer lugar para levantar los brazos en la meta. Yo sé que de nuestros resultados depende que muchos otros muchachos puedan tener la misma oportunidad en Europa".

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Nairo QuintanaGettyNairo Quintana se inclinó por correr el Giro en lugar del Tour

BRISTOL -- No importa el terreno, la longitud o la clasificación de la carrera en la que participe, cada pedalada de Nairo Quintana lleva ya la firma de un referente en el ciclismo profesional a los casi 24 años cumplidos. El pequeño dinamo colombiano tiene un camino similar al que nos enseñaron Andy Schleck y Alberto Contador al inicio de su carrera y que a diferencia de ellos puede quizás ser más rica por la casi militar disciplina mental que tiene el hombre de Tunja.

Conseguir títulos temprano en la temporada después de su gran campaña 2013 puede ser un incentivo pero también se puede convertir en una loza con la que cargar durante los próximos meses. Es notable el olfato, la inteligencia y la fortaleza de Quintana en la carretera pero el reto es ahora dominar las expectativas que la prensa y el público le adjudicamos a este corredor que se adapta más lentamente a su diálogo con los micrófonos que al que sostiene todos los días con su bicicleta.

Nairo no es ajeno a su realidad: sabe que arrastra la atención de las masas que se identifican con él pero a la vez es su voz interna la que le exige ser el mejor porque el sabe que está en camino a serlo. Esto quizás puede crearle un conflicto para definir el rumbo personal y de equipo, uno que con mucho respeto ha dejado en manos del director del Movistar Eusebio Unzué.

Después de demostrar el dominio en todos terrenos al lado de las piezas adecuadas en el Tour de San Luis, Don Nairo seguramente mascullaba la idea de que la escuadra hiciera algún cambio a la idea de ponerlo como capitán para el Giro de Italia, pero la decisión no cambió. Quintana irá a la corsa rosa y Alejandro Valverde será capo para el Tour de France.

El año pasado el infortunio se le cruzó una vez más al corredor murciano en el Tour pero era evidente su buena forma. El Movistar traía al mejor equipo y esa fue la clave. En 2014 puede que veamos la última oportunidad para que Valverde finalmente haga podio en la ronda gala pero eso dependerá de la corte que lo acompañe.

Muchos quizás no lo sepan pero el programado estreno de Nairo en las grandes estaba supuesto a ser el Giro de Italia en 2012, aunque al final Unzué decidió no mandarlo y ponerlo a rodar en carreras como el Criterium Dauphine, tomando en cuenta sus buenos resultados en el Tour de L'Avenir y no se equivocó. Nairo se dio cuenta que las cimas en Francia le iban bien. Un año después vimos los resultados en el podio de Campos Elíseos.

Para tener validación el éxito tiene que ser sometido a todas las variantes posibles y el Giro con su extraordinaria montaña es un nuevo sinodal para el colombiano. Las cronos individuales son más cortas -una de ellas cronoesclada- y con llegadas en alto las expectativas crecen para Nairo. Además tendrá a un amigo y rival que le aventaja en experiencia y que ya ha hecho podio en Italia, Rigoberto Urán, quien también lleva la consigna de subir al cajón más alto del podio. Más allá de otros rivales como Richie Porte, Cadel Evans o Purito Rodríguez el duelo entre los colombianos será uno que robe cámara durante 3 semanas en mayo.

Nairo entra apenas a su tercer año en el máximo circuito profesional y le quedan por descubrir muchas vetas a su potencial deportivo. Las carreras mas equilibradas se alimentan de la variedad y no de la obsesión, de desarrollar capacidad de adaptación y traducirla en experiencia. La máquina de Quintana está aún intacta, no vemos el caso de que la force si la puede afinar.

Ahora el paquete está en manos de la dirección del Movistar que tendrá que saber elegir a los ocho compañeros ideales para ambos escenarios y así validar la capitanía de ambos corredores. Lo que es un hecho es que Don Nairo tiene en sus piernas perpetuar por tercer año la maglia blanca para Colombia en el Giro, la posibilidad de ser Rey de la montaña y subir al podio, tal y como lo hizo en el Tour de France... Y ese trio nadie lo ha hecho en años consecutivos desde que se estableció la camiseta para los mejores jóvenes, algo solamente para alguien como Eddy Merckx.

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Urán
Getty ImagesTodo apunta a que el Giro será otra vez el objetivo

BRISTOL -- Recién tiene unas horas de haber regresado de España dónde pasó 10 días con su nuevo equipo, pero el ciclista colombiano Rigoberto Urán no para. El subcampeón del Giro de Italia en 2013 viene contento y cargado de buenas sensaciones tras los primeros días de convivencia con sus compañeros del Omega Pharma Quick Step, formación belga con la que rodará a partir del primero de enero del 2014. Rigo es el primer colombiano en ser contratado por una escuadra de World Tour como líder para la clasificación general. No que antes no haya llevado esa etiqueta en carrera, pero esta vez será sin condiciones y con total apoyo para pelear en una grande.

"Los muchachos y todo el staff me hicieron sentir parte del grupo de inmediato", nos dijo vía telefónica el urraeño. El sentido de unidad y compromiso es la primera impresión con la que Urán regresa a su casa a pasar las fiestas de fin de año en familia. Se nota que una de las primera preocupaciones de la escuadra y propia es hacer todo lo posible para adaptarse lo mejor y más rápido posible a la nueva bicicleta Specialized y tenerla a punto para seguir su desarrollo en las contrarreloj. Además de la pruebas en el túnel de viento que realizó con dicha marca en California, Rigo realizó algunas sesiones en el velódromo de Valencia. En el panorama para buscar ser el corredor que pueda responder a las expectativas de ocupar nuevamente un cajón de podio en una grande, la prueba contrarreloj puede ser su mejor aliada o su peor enemigo. Es indiscutido que en las montañas Urán sabe explotar las horas de acondicionamiento que lleva acumuladas año tras año en su preparación de altura en Medellín y los mejores escenarios naturales de Antioquía. Ahora hay que pulir los detalles que lo pueden separar de los buenos con los mejores y de ahí con los campeones.

Rigoberto es un hombre completo y polifacético debajo de la bicicleta. Su carrera profesional llevada con seriedad durante la mayoría de su vida adulta le ha permitido también ampliar sus horizontes como persona pública, una que hace diferencia con la sociedad en varios niveles. Su influencia va de ser una figura deportiva a ser un ícono popular que intenta cimentar con cada paso y decisión. Rigo tiene ahora una imagen "corporativa" con una R Invertida que se une a la U de su apellido. Por ahora es el inicio... lo que hará con ella está aún por verse.

Antes de regresar a Medellín, Rigo pasa algunas horas en Bogotá donde nos confía que realizará una sesión de fotografía que conoceremos en las primeras horas de 2014. También tiene algunas reuniones de las que seguramente florecerán nuevas sorpresas. Por lo pronto colabora con la campaña "La Caja de Amor" que depende de la Fundación Solidaridad en Marcha que anualmente entrega despensas para familias de escasos recursos en Colombia.

Rigo se nota contento del otro lado de la línea, es un muchacho hecho hombre que puede echar un vistazo por el espejo retrovisor de un año que le dio sus mejores satisfacciones profesionales, que validó sus desvelos y caídas, sus dolores y enfermedades. La cabellera al aire de Urán es fácilmente reconocida ya por millones de aficionados que admiran su sonrisa pero también su mandíbula apretada que le da un duro perfil cuando está en el límite del esfuerzo físico.

Rigo ya le escribe también en inglés al mundo, la herramienta que además de comunicarlo con su equipo le permitirá darle a un nuevo sector del público una perspectiva más directa de su forma de pensar y sentir.

Y Rigo ya tiene la directriz de su calendario 2014, el cual marca una senda muy similar a los triunfos que consiguió en la temporada que terminó con el Campeonato Mundial de Ruta. Todo pinta para que corra el Giro de Italia por tercer año consecutivo con el ánimo de conseguir dar el paso al cajón más alto de la Corsa Rosa. Aunque no está escrito en piedra su participación en el Giro es lo más adecuado este año de acuerdo a sus perspectivas personales y las que tiene el equipo.

El camino de Rigo es similar al que le dio buenos dividendos hace unos meses con algunas variaciones: Iniciará en GP Mallorca (Feb 2), Tour de Omán (Feb 18-23), Strade Bianche (Mar 8), Tirreno Adriático (Mar 12-18) y Vuelta a Cataluña (Mar 24-30) antes de definir el siguiente paso, en su caso, previo al Giro de Italia.

Rigoberto tendrá 27 años cuando inicie su nueva temporada y ocho de experiencia. Lo que recogió en sus últimos tres años con el SKY se combinará con el apoyo de la dirección del Omega Pharma Quick Step para sacarle jugo a sus cualidades atléticas, solo que ahora Rigo se conducirá con el garbo que le darán los galones de capitán. Un colombiano que le deja la senda marcada a los compatriotas que le preceden.

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Orica GreenEdge Getty

BRISTOL -- Entrar a la competencia de tú a tú en el actual World Tour no es tarea fácil aún cuando se tenga orgullo y presupuesto. Pero el equipo australiano Orica GreenEdge ha conseguido en tan solo dos temporadas 65 victorias que incluyeron una Milán San Remo y 6 etapas en las Tres Grandes (1 Giro, 3 Vueltas y 2 TDF) además de numerosas etapas en carreras como Tirreno Adriático, País Vasco, Tour de Suiza, Dauphiné y campeonatos nacionales de ruta y Contrarreloj en varias naciones.

Al entrar a su tercera temporada de existencia el equipo sabe que su siguiente paso es mayor protagonismo en clasificación general y para ellos apuesta al futuro con los hermanos británicos Adam y Simon Yates así como con el colombiano Esteban Chaves. Estos valores Sub-25 llegan a escuadra para labrar un camino con pies de plomo y sin forzar su desarrollo.

La mentalidad agresiva del equipo se debe mucho en parte a la personalidad de su director deportivo Matt White, quien a su vez ha tenido que purgar de manera personal una sanción de 6 meses por haber admitido uso de sustancias prohibidas durante algunas ocasiones como corredor. White fue recibido de vuelta por el equipo poco antes del Tour de France 2013 y este incentivo --además de la preparación del equipo-- le dio al Orica GreenEdge su primer prueba de gloria al llevar por 4 días y en hombros de dos diferentes corredores el codiciado Maillot Jaune.

Como corredor, White estuvo en 5 equipos y tras su primer paso como director deportivo en el entonces Slipstream Chipotle (el ahora Garmin) tiene ahora en sus manos la posibilidad de transportar sus vivencias de primera mano en ambos lados de la trinchera. Sabe que un equipo a estas alturas tiene que ser multidimensional y multicultural para hacer la diferencias con otras formaciones que ya tienen años en el máximo circuito. Matt charló con ESPN.com para hablar del futuro inmediato del equipo que involucra al ciclismo latinoamericano.

"Creo que hemos tenido éxito en el inicio del World Tour, yo estuve en el equipo Garmin y entonces nos tomó 3 o 4 años ganar una etapa en el Tour de France. Con lo que hemos conseguido en el Orica GreenEdge con 32 victorias el año pasado y 33 en 2013 --muchas de ellas World Tour-- y obviamente el maillot amarillo en el Tour de France, ha sido un arranque bastante halagador para nuestro equipo", comentó White al arrancar la charla con un semblante pleno de orgullo.

Aunque el conjunto nació con la idea de mantener una base australiana buscar el complemento se ha convertido en una labor igualmente importante. "Había una plataforma de varios australianos muy exitosos corriendo en Europa por lo menos en los últimos 15 años pero tenían que hacerlo en diferentes escuadras porque no había un verdadero equipo australiano de primer nivel. La idea de crear este equipo fue precisamente darles cabida a nuestros corredores, sin embargo no podemos producir en Australia la variedad que se requiere para tener un equipo balanceado, asi que tenemos que buscar en otras partes del mundo el mejor talento disponible. En el ciclismo de hoy no sería saludable para nosotros tener solo australianos hay que darle un giro internacional. No nos interesa de qué país sean mientras encajen con la cultura del equipo: hemos traído corredores de Eritrea, de Japón... de cada uno de los continentes que nos den lo necesario para las metas que deseamos conquistar".

Sería imposible que White no hubiera contemplado la posibilidad de tener en sus filas a un latinoamericano y le preguntamos qué opinaba sobre esta nueva ola del ciclismo colombiano. "No me sorprende lo que está pasando con ellos, me tocó competir con algunos como Santiago Botero y Victor Hugo Peña. Tuve una charla con Santi durante los Juegos Olímpicos en Londres el año pasado y le dije que estábamos buscando escaladores y el horizonte inmediato es Sudamérica... y también África -que tiene el potencial para producir escaladores- pero en este momento en Colombia está la cantera gracias a su gran historia en este deporte. Recuerdo perfectamente cuando yo era niño y me interesé en el ciclismo la imagen del equipo Café de Colombia con sus grandes estrellas Lucho Herrera y Fabio Parra. Así que no me sorprende que estén abriendo un nuevo ciclo. Hubo un periodo en que no escuchamos de ellos pero luego llegaron Botero y Peña y ahora mira cuántos. Si uno hace su tarea no es difícil encontrar a los grandes prospectos en Colombia y por eso nos llamó la atención el talento de Esteban Chaves".

El talento no solo se lleva en las piernas, asi que a Esteban le vieron seguramente algo especial para incorporarlo a su nómina. "La primera vez que llamó nuestra atención fue en el Tour de L'Avenir en 2011, y cualquier ciclista que se lleve este evento ya es un deportistas de clase", hizo el recuento Matt a quien no se le va ningún detalle. "Ya en 2012 tuvo resultados bastante consistentes con el Colombia Coldeportes, con el que llegó a competir a Europa, sobre todo en la segunda parte de la temporada. Desde su primera victoria profesional en el GP Camaiore, la etapa Reina de la Vuelta a Burgos y su top 10 en el Campeonato Mundial sub23 nos demostró que es un corredor muy completo. Y como te había dicho antes, estábamos buscando escaladores y aunque solo pese 55 kilogramos sabemos que es un corredor muy explosivo y eso era lo que queríamos para el equipo. Para ser honestos nuestra gran debilidad es la ausencia de talento en las altas montañas y Esteban llena el molde perfectamente."

Entonces ¿En dónde encajaría la presencia de Chaves en su primer temporada ahora que se conocen por lo menos el recorrido de dos de las tres grandes?

"Nuestro equipo es muy bueno desarrollando talento sin forzarlos demasiado. Tenemos varios australiano más jóvenes o de edad similar a la de Esteban que estamos moldeando para el futuro. También tenemos que tomar en cuenta que Esteban tuvo una lesión bastante seria el año pasado y no ha corrido desde febrero. Él estará empezando la campaña con nosotros en Argentina en enero en el Tour de San Luis, luego estará en el Tour de Langkawi en febrero y después viajará a Europa donde probablemente su primera carrera sea la Vuelta a Cataluña. Lo vamos a ir llevado gradualmente en la temporada queremos ver cómo regresa después de la lesión, pero una meta conservadora para él en su estreno en una grande será la Vuelta a España, creo que el Giro de Italia sería demasiado temprano tras un año sin correr, pero empezará su calendario World Tour en Cataluña y luego probablemente el País Vasco, después veremos cómo va su forma. Pero una meta para él definitivamente es la Vuelta a España porque seguramente, aunque no sabemos aún la ruta, habrá muchas etapas de montaña que le van a ir muy bien a Esteban. Ese es nuestro plan para él por el momento".

¿Quiere decir que la temporada 2014 aún se perfila con victorias de etapas para trabajar con calma a tus posibles líderes de Clasificación General?

"En el mediano plazo Estaban es potencialmente uno de nuestros líderes para la General pero no estamos presionados a sacar resultados de inmediato, nuestros patrocinadores están bastante satisfechos ahora con que ganemos de 30 a 40 carreras al año. Por lo pronto nuestra primera meta grande del año es ganar la primera etapa del Giro de Italia que es una contrarreloj por equipos. En cada una de la ocasiones que hemos disputado una crono por equipos hemos sido muy competitivos y lo vieron tanto en el Tour de France y en el Campeonato Mundial. Para el Tour de France queremos impulsar a alguien cómo Simon Gerrans, Darryl Impey o Michael Albasini para que el equipo vuelva a llevar el suéter amarillo la primera semana. Y para la Vuelta a España tendremos a Esteban quien tendrá carta libre para buscar victorias de etapa. Queremos triunfos de etapa en las tres grandes y por supuesto otras victorias en el calendario World Tour como el Tour Down Under, el Tour de Polonia, el Eneco Tour y ese tipo de carreras. Para 2015 tengo puesta la mira en un joven corredor --que está en otro equipo ahora-- para poder ir creando nuestros líderes de CG y por supuesto que Esteban entra en esos planes."

Matt White termina diciendo que están orgullosos de la cultura que se ha creado en el Orica GreenEdge dónde todos tienen oportunidad de ganar y destacar, asi como aportar su labor para que otro compañero pueda ganar. "El ciclismo ha cambiado mucho desde que yo corría y lo ha hecho de una manera positiva. Cuando uno ve a los jóvenes que tenemos en nuestro equipo con oportunidad te das cuenta que hace 10 años no podría haber sido así. Ahí está Estaban a los 23 años como una promesa y vimos que se puede ganar a los 23 años como lo hizo Nairo Quintana este año. Y se puede ganar limpio".

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Urán
Cortesía Luis Barbosa "Rigoberto Urán fue el hombre que luchó por una medalla para Colombia y Latinoamérica"

BRISTOL -- Hubo explicaciones entre los seleccionados españoles pero para la mayoría de los aficionados la táctica falló. Con mayoría numérica es un desperdicio que después de siete horas y casi media no se pudiera sacar ventaja orquestadamente, sobre todo cuando un hombre menos tocado que Nibali, más joven y gran rematador amenazaba en la persecución: Rui Costa. Una jornada de aguante máximo donde no paró de llover y sobre un circuito que cobró al final del Mundial de Ruta la salida de 147 de 208 inscritos.

Muchos quedaron eliminados por las caídas desde temprano como Chris Horner, Taylor Phinney y Tejay Van Garderen (USA) o Cadel Evans (AUS). Otros simplemente no tenían la fuerza o la motivación para aguantar el castigo de la continua cortina de agua y los nervios crispados en la bajada sobre una asfalto nuevo. Caso concreto Bradley Wiggins quien no metió mucho las manos por la causa de Chris Froome. Por lo menos Mark Cavendish se la pasó todo el tiempo en la punta del pelotón en la persecución en terreno llano y desquitó su selección nacional. Poco a poco Froome se vio aislado en el grupo de los favoritos y eso descorazona a cualquiera. Total que el equipo británico se borró del mapa de la manera más vergonzosa posible.

Rui Costa era un de esas opciones de segunda fila para ganar en el Mundial de ruta pero no por falta de cualidades, sino porque Portugal no venía con el mismo peso de equipo que Italia, España o Bélgica. Los de la roja perdieron a Samu Sánchez muy temprano por caída pero mantuvieron sus velitas prendidas con Purito, Dani Moreno, Alejandro Valverde y Alberto Contador. El equipo Italiano trabajó constantemente la carrera poniendo el ritmo en el circuito a pesar de que Nibali se había caído temprano, incluso antes de llegar a Florencia. Michele Scarponi y Giovanni Visconti mantuvieron en tensión a los rivales aunque cuando el Squalo se cayó por segunda vez todo pareció acabarse. Hasta que Nibali regresó para alcanzar la punta y un viso de esperanza se asomó para el equipo local.

Colombia esperó pacientemente para acomodarse a la carrera conforme se fueron acumularon los circuitos y los más fuertes fueron emergiendo de la novena. Esta carrera larga y pasada por agua le dio el beneficio a Carlos Betancur, Sergio Henao y Rigoberto Urán quienes se veían más cómodos en la punta, mientras que Darwin Atapuma -a quién le costó un poquito más en los giros previos al final- hizo una gran labor para quitar de en medio una de las ultimas fugas y acercar a su compatriotas a la luchar por los ataques finales. Henao y Betancur callaron a algunos incrédulos que los criticaron por su actuación en la Vuelta a España. Una carrera como el Mundial es un animal diferente y los colombianos hicieron una gran tarea. Miguel Ángel Rubiano fue uno delos últimos en soltarse también del grupo de los favoritos mientras que Nairo Quintana se quedó descolgado en el descenso del tercer circuito y ya no pudo conectar junto a Janier Acevedo, Cayetano Sarmiento y Winner Anacona quienes también sufrieron caídas. Al final vino el ataque de Purito y Rigoberto Urán saltó para llegar a estar tercero en la fila con la posibilidad de una medalla... hasta que vino una caída al salir de una curva en la bajada final. Rigo perdió el control y la rueda de adelante le hizo un extraño. Sacó una pie para hacer balance pero ya la caída estaba en proceso. Fue a impactarse con la ladera de la montaña que afortunadamente era césped y tierra. Eso aminoró un daño mayor pero la manera en que rebotó y dio vueltas nos quitó el aliento a millones. Sólo porque estos son hombres de otra fibra Rigo se pudo incorporar con el dolor físico pero mayormente moral porque en un instante se borró el trabajo de todo el día -y de varios meses- para intentar hacer el podio de este difícil mundial. Verlo llegar a la meta fue un alivio para quienes apreciamos a este bravísimo hombre pero sabemos que no es algo fácil de pasar. Esperamos que su pundonor deportivo y el apreció de la comunidad ciclista alivie sus heridas muy pronto.

Joaquim Rodriguez hizo lo suyo al atacar en terreno de pendiente y sacar diferencia aun cuando en la última bajada podía desaparecer. El Squalo regresó de las sombras con mucha garra -y cierta ayuda entre los autos- pero igual acusando un desgaste que probablemente lo hubiera eliminado en el sprint final. Alejandro Valverde salió detrás de su compatriota lo mismo que el portugués Rui Costa. Alejandro se le pegó a la rueda a Nibali considerado quizás que era el hombre a marcar y Costa -quien correrá con el Lampre en 2014- aprovechó su ultimo punto de energía para saltar a la persecución de Purito. Costa hizo tremendas victorias en terrenos similares en el Tour de France este año y finamente le dio caza a Joaquim en la recta final. Fue entonces que todos pensaron que Valverde habría dejado de vigilar a Nibali para buscarle la rueda al lusitano. Pero según las mismas palabras del murciano "ya no traía con qué recortar la diferencia". Valverde al final pensó que Purito pudo haber venido en la línea, pero el duelo final se dio a favor Costa en un sprint después de más de 7 horas y 25 minutos de carrera. Purito incluso esperó a Costa en los último metros y en un intercambio de palabras invitó a Costa a mano a mano, pero Costa fue más listo y al final se puso a la rueda de Purito para no dejarse rebasar en la línea final, una que posiblemente el catalán no pudo distinguir acertadamente con las marcas previas en la zona de meta.

Las lágrimas de rabia de Rodriguez y las de alegría de Costa se mezclaron en el podio de una carrera donde dos españoles terminaron como damas de compañía. Este tipo de oportunidades no se repiten, son únicas y hay que sacarles el máximo. Uno de los 208 supo cómo hacerlo tras 272 kilómetros en cruel día de septiembre en la Toscana.

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Chris Horner
Foto cortesía UnipublicChris Horner, primer estadounidense en ganar la Vuelta

BRISTOL -- ¿Cuál es la clave para ganar una grande del calibre de esta Vuelta a España? Con solo una contrarreloj individual y tantas llegadas en alto uno diría que es escalador más fuerte, aunque no solo es tener el maillot Rojo sino poderlo defender. Vincenzo Nibali estuvo en la posición 1 o 2 de la general en 19 delas 21 etapas y en las jornadas más duras de montaña su equipo se vio forzado a cargar con la responsabilidad. "Esta Vuelta con la montaña que tuvo se me hizo más dura que la que gané en 2010", dijo el Squalo al bajarse del podio de premiación.

Por otro lado Chris Horner no se desesperó ni se desencantó con haber portado solo dos días la camiseta de líder en las dos primeras semanas y en cambio su equipo se dedicó a mantenerlo lejos de problemas, de cortes y caídas mientras su forma iba en ascenso. También tuvo uno de los mejores gregarios en la montaña en Robert Kiserlovski quien junto con Dani Moreno fue uno de los más constantes acompañando a su líder en las etapas decisivas.

De a poco el estadounidense se fue ganando crédito entre los rivales quienes en algún rincón mental habían guardado la posibilidad de que la edad alcanzara al afable ciclista, mientras en la de Horner crecía la confianza y la actitud despreocupada ante la presión. La edad para Christopher pasó a ser una cifra inocua a pesar de que todos los días más de uno se encargaba de recordárselo. Los años son una marca histórica pero el que haya sido Horner el que se haya encargado de abrirle el palmarés a los Estados Unidos en la Vuelta a España en 68 ediciones también deja precedente. Ya lo hemos cometido en nuestras entregas anteriores: se dieron las condiciones ideales para que un hombre que nunca había sido líder de los equipos en que corrió (10 en total) en las 10 anteriores grandes en las que participó, llegara con las piernas más frescas que el resto de los rivales y con Fabian Cancellara en sus filas, porque fue Spartacus el que puso la primera piedra para que Horner tuviera la ventaja inmediata desde la crono por equipos sobre todos los enemigos salvo Nibali, aunque después Chris cedió tiempo en su propia crono individual. Del Squalo Horner se encargaría más tarde en las montañas.

Es un hecho que el Tour de France fue un factor en las piernas de Valverde y Purito, aunque Joaquim por lo menos ganó una etapa. Alejandro se llevó la clasificación de la regularidad que en esta Vuelta fue más para los escaladores con tan escasas oportunidades para los Sprinters. Tres jóvenes franceses ganaron 4 etapas en la Vuelta siendo el país con más victorias mientras que los locales ganaron 3 vía los corredores de Katusha Moreno (2) y Purito (1).

Muy emotiva la despedida de las grandes en la Vuelta a España como conocemos actualmente al equipo Euskaltel Euskadi. Aunque sabemos que la estructura de la escuadra está garantizada, su denominación, nómina completa y uniforme aún están por definirse. Fueron los ganadores de la clasificación por equipos y el único en terminar con la novena completa entre los 144 sobrevivientes de esta edición.

En cuanto a la representación Latinoamericana hay dos figuras que destacan en dos terrenos distintos: el argentino Maxi Richeze (LAM) en los contados embalajes que ofreció esta carrera y Rigoberto Urán en la posibilidad de victoria en las montañas. El atómico tuvo protagonismo en 5 de las marcadas 6 etapas con posibilidades de embalaje. Maxi terminó con 2 segundos, 2 terceros y un 5º lugares. "Habían pasado 6 años desde que no hacía una grande y es muy difícil mantener la condición sobre todo con un recorrido como el de esta Vuelta", nos comentó Maxi. "Recuperarme de las últimas tres etapas antes de Madrid fue muy difícil, me quedé vacío y hasta tuve miedo de no terminar". Afortunadamente no solo él sino los 8 latinoamericanos terminaron los 3,358km totales.

Rigo por su parte venía a pagar el compromiso con el equipo SKY tras haber rodado 3 años con ellos y darles el subcampeonato del Giro de Italia. Luego de sostenerse en el top 15 hasta la etapa 13 llegó un bajón. "Venía bien para esta Vuelta con la intención de estar delante. Tuve días malos, el frío me afectó mucho, como a todos. Mi condición era buena. Y mi idea era seguir luchando y dar batalla para ir a por una etapa", comentó el antioqueño. Fue en la subida a Aramón Formigal donde buscó la etapa saliendo de atrás para tener un mano a mano con el joven Warren Barguil (ARG) donde perdió por una diferencia inmensurable. Para entonces su único objetivo era continuar la búsqueda de victoria la cual trató de gestar en el Alto del Naranco con el grupo de los favoritos hasta el cierre, pero en el último kilómetro nadie pudo detener a Purito. Rigo además fue artífice de un segundo lugar de su equipo cuando lanzó a Boasson Hagen en la etapa 12 con llegada a Tarragona. Urán vino a apoyar la causa del equipo y de Sergio, pero el de Rionegro se quedó muy atrás de sus expectativas personales. Según el mismo Henao el equipo lo arropó en momentos donde las cámaras no lo captaron por ser temprano en las etapas, pero si no se anda& no hay forma de estar adelante. A algunos la Vuelta los sacó de la carretera, a Sergio no pero igual mentalmente uno pierde el empuje cuando no se ve al nivel del resto de los favoritos. Son cosas que le enseñarán a ser más fuerte en el futuro... y al equipo SKY a saber ser equitativo en la forma en que encaran las grandes.

Winner Anacona (LAM) llegó con poco entrenamiento por una lesión y su labor era apoyar a Scarponi así como la causa de Richeze en la persecución de las fugas. Cayetano Sarmiento (CAN) con la misma labor con Ivan Basso, aunque el ritmo de carrera fue muy duro para que el boyacense pudiera hacer algo en lo individual en las montañas. Carlos Betancur (AG2) llegó cargando problemas físicos desde Colombia a la Vuelta y estos se agudizaron en las carreteras españolas. No es disculpa con Carlos, pero es aún muy joven y tras su éxito en el Giro de Italia también está aprendiendo a manejar mejor sus tiempos. Cuando los nuestros triunfan todo es rosa, pero también los ciclistas pasan por problemas personales que hay que comprender. El que se sabe con madera de ganador es el primero en sentirse desencantado con estas situaciones.

El Uruguayo Fabricio Ferrari se llevó uno de los 8 premios de corredor más combativos de la Vuelta que tuvo el Caja Rural, lo consiguió en la etapa 12 tras exhibirse en una escapada, además terminó su primera grande de por vida con la más dura montaña que hay enfrentado en su carrera durante 3 semanas. Lucas Haedo (CAN) no tuvo chance de participar en los sprints sino hasta la llegada en Madrid donde terminó 11º, además el argentino sufrió una caída en la etapa 19.

La nota altisonante de la Vuelta fueron la cantidad de kilómetros en traslados que tuvieron que hacer los ciclistas, según hacía cuentas Manolo Saiz, exdirector deportivo, el pelotón habría perdido un acumulado de dos días de recuperación entre los 23 de la carrera. Si se les exige más de 10 llegadas en alto a los profesionales es injusto pasearlos por todo el país sin poderse recuperar adecuadamente.

Clasificaciones finales Latinoamericanos: 27º Rigoberto Urán (SKY) 57:49", 28º Sergio Henao (SKY) 59:55", 57º Cayetano Sarmiento (CAN) 2h 07:58", 105º Winner Anacona (LAM) 3h 1:07", 121º Fabricio Ferrari (CJR) 4h 05:50", 126º Carlos Betancur (AG2) 4h 14:27", 139º Lucas Haedo (CAN) 4h 28:21", 141º Maximiliano Richeze (LAM) 4h 30:58".

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Graham Watson
Foto cortesía UnipublicUn duelo de poder a poder que fue para Horner al final

BRISTOL - Siempre detrás de las estrellas, siendo telonero ocasional y ganando años en el camino sin destacarse realmente en una grande. Ese era Christopher Horner hasta antes de la 68º Vuelta a España. El corredor de los Estados Unidos, incansable gregario y primera espada en las montañas de otros protagonistas, empezó su décima séptima etapa como profesional con la Tirreno Adriático donde fue 6º en la CG y luego tuvo que abandonar la Vuelta a Cataluña por una molestia en la rodilla que terminó en cirugía.

Desde lejos vio como sus compañeros subían y bajaban las cimas del Giro y cómo su ilusión de formar parte del centenario del Tour de France quedaba en frustrada para fijar su mirada en el calendario nacional de los Estados Unidos.

Sin la presencia de los hermanos Schleck y con Kloden disminuido por su calendario y el TDF, el Radio Shack Leopard llamó a Horner a ser el capitán de su escuadra en la Vuelta luego de verlo con forma y buen resultado en el Tour de Utah. Estar en altura le dio bríos renovados al "Chiquito de la Calzada" como lo bautizaron sus compañeros españoles cuando corrió con el Saunier Duval. Flaco y quejumbroso decía "No puedo, no puedo".

Hay que ser sinceros: al iniciar la Vuelta el nombre de Chris no pasaba por la mente de nadie como favorito para ganar el título, quizás para ser Top 10 o para ganar alguna etapa. Pero poco a poco Horner -quien no ha parado de sonreír desde que inició su cuarta participación de por vida en la Vuelta- fue encontrando las piernas para sacar dos triunfos individuales sobre corredores con títulos o posiciones de podio en ésta o cualquiera de las tres grandes. Aun sin conocerlo el Angliru, Horner comentó antes de salir: "Este día no es el más estresante. El más difícil fue el de la crono por equipos, lo más difícil para mí fue seguirle el ritmo a Fabián Cancellara". En resumen, para Chris lo peor había pasado y solo le sonreía el presente, sin presiones.

El Angliru fue un digno sinodal para ver el duelo picado entre Vincenzo Nibali y el estadounidense que unas horas antes se había enfundado por tercera vez de Rojo. La táctica del Astana funcionó casi a la perfección: los dos mejores escaladores al servicio de Nibali. Fuglsang y Tiralongo se fueron por delante para esperar a su jefe de filas en las rampas más duras del Angliru. Quizás Paolo Tiralongo gastó un pelín más en la punta de la carrera con quien a la postre sería el ganador de etapa Kenny Elissonde (FDJ) de solo 22 años. Quizás Vincenzo arrancó un kilómetro más temprano de lo que hubiera sido ideal. Pero eso no le quita al italiano haberse fajado en lo que parecieron incontables y dolorosos de ataques para deshacerse de Horner en la recta final. Pero "Chiquito" volvió a su rueda en todos esos estacazos de Nibali. Como un Zombi empecinado en comerse a su presa.

Nibali y Horner tuvieron que pelear entre atascos, motocicletas y el público que se les venían encima en las rampas más criminales de la subida. Atrás Purito Rodríguez pagaba el esfuerzo del Tour, de ayer en Peña Cabarga y el que Dani Moreno y todo su equipo había hecho hoy para decantar al grupo de favoritos. Con lo que le quedaba en las piernas Alejandro Valverde (MOV) también se fajó para defender su cajón en el podio estuvo en algún momento amenazado por el mismo Purito en la subida. "Sabía que iba a subir bien yendo a mi ritmo, pero para progresar necesitaba que fallase alguno de los rivales. No ha ocurrido y por ello hay que estar contentos con este tercer puesto.", dijo el murciano al final. "Llevo en el cuerpo la tranquilidad de haber dado todo lo que tenía. Hay que dar la enhorabuena a Horner: se veía que era el más fuerte y ha estado fenomenal. Nibali también ha estado muy bien, valiente; creo que todos los cuatro hemos dado lo mejor que teníamos."

Horner, a quien tener sillín parece no importarle, finalmente se sentó para hacer el último kilómetro por delante de un exhausto Nibali. La victoria ya se había quedado en las manos de un jovencito que le dio al FDJ su segunda victoria en esta Vuelta y que deja muestra de que la camada francesa está más nutrida que nunca. Ganar una cima como el Angliru deja el nombre de Kenny Elissonde en el anal histórico, pero es Horner quien al cruzar 2º en la etapa se lleva la marquesina como el corredor más veterano en ganar una grande en la historia.

"Nibali estuvo increíble... para mi ganar aquí entre tantos campeones es indescriptible... yo he admirado las carreras de Nibali, de Valverde... sé lo espectaculares que son estos corredores. Yo he sido en algún momento compañero de equipo de Joaquim Rodriguez. Lo he visto crecer, evolucionar y convertirse en un gran campeón. Tenerlos a mi alrededor en esta Vuelta ha sido maravilloso", dijo un emocionado Horner al cierre.

"Seguro que la afición estuvo en el filo de su sillas al ver tantos ataques de Nibali, fue algo emocionante... de ver cada pedalazo que tuve que dar para regresar con él". Y sin modestia alguna hizo la afirmación más contundente de la jornada: "Yo creo que los aficionados que vieron la batalla hoy tuvieron la oportunidad de presenciar algo que creo que nunca que se pueda repetir otra vez en la historia del ciclismo. Espero que todos hayan disfrutado cada pedalazo que di del inicio al cierre de la Vuelta de la misma manera que yo lo hice. Chiquito pudo".

El que se precie de tenerle un poquito de cariño hoy debe haber tenido la piel de gallina. Uno de los recorridos más difíciles en una grande ha sido implacable con los mejores y los ha dejado vacíos, pero a nosotros nos ha dejado llena la memoria y el corazón.

Aunque en esta etapa los nuestros no pudieron dejarse sentir llegaron todos a meta y son parte de los 144 que terminarán la Vuelta. El análisis los tendremos mañana.

Clasificación general latinoamericanos: 27º Urán a 57:52", 28º Henao a 58:42", 57º Sarmiento a 2hr 07:58", 105º Anacona 3h 30:36", 120º Ferrari a 4h 05:33", 126º Betancur a 4h 14:27", 139º Haedo 4h 28:24", 141º Richeze a 4h 31:01".

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BRISTOL -- Será que tiene las mejores piernas en la última semana o que su figura sicológicamente ha intimidado a los rivales, lo cierto es que Christopher Horner está que no cabe en sí mismo tras recibir la ROJA el día antes de la etapa infernal con llegada al Alto de L'Angliru. "Yo no me la esperaba recibir hoy" dijo el líder del Radio Shack Leopard, "pero con las sensaciones en las piernas como las llevo espero defenderla este sábado". Horner este año lleva menos de la mitad de kilómetros y días de carrera que el resto de sus rivales quienes por lo menos ya participaron en una grande antes de la Vuelta a España. Eso no quita que el hombre tenga 41 años y venga recientemente de una intervención en la rodilla que aparentemente ha surtido maravillas.

En la madrugada de la etapa 19, Horner recibió la visita del control antidopaje y eso pareció no perturbar su rutina, "Es parte del trabajo (de ser ciclista)" dijo con esa sonrisa que no lo abandonado desde que ganó su primera etapa en el Mirador de Lobeira. La etapa 19 con llegada en el Alto del Naranco propuso la salida numerosa de una fuga a la que se le puso una rienda corta gracias al trabajo del AST, MOV y KAT. Edvald Boasson Hagen (SKY) y Georg Priedler (ARG) saltaron de la escapada para encarar el primer de montaña en punta mientras el lote mayoritario trataba de recortar antes de la penúltima subida en el Alto de la Manzaneda.

Purito Rodriguez
cortesía Unipublic/Graham Watson "Purito Rodríguez (KAT) consiguió su victoria de etapa en el Naranco"

Fue ahí cuando se gestó un contraataque desde el pelotón donde saltaron varios como Juan Antonio Flecha (VCD) José Herrada (MOV) y José Joao Mendes (NetApp). Fue el Portugués quien se puso a la cabeza cuando se iniciaron las primeras rampas del Naranco (premio de montaña de 2ª categoría) pero su endeble diferencia menor al minuto fue cediendo al paso del grupo de favoritos que se vio reducido a unas 20 unidades, en donde venía el colombiano Rigoberto Urán. El SKY había propuesto con Boasson Hagen en la escapada pero el noruego fue alcanzado antes de subir Naranco. Rigo estaba bien plantado con los favoritos a pesar de que la carrera se corrió sobre un promedio de 42km/hr haciendo esta última subida aún más difícil. Katusha estuvo insistiendo en la persecución por que quería dejarle la mesa servida a Purito Rodríguez. "Les tuve que decir que le bajaran al ritmo porque si no, no llegaba" comentó al cierre el corredor catalán.

Cuando Mendes quedó a la vista de los favoritos dentro de los últimos 2 kilómetros de la meta el Saxo Tinkoff fue quien se encargó de acelerar para lanzar a Nicolas Roche, pero en la marca del último kilómetro Joaquim Rodríguez lanzó uno de esos espectaculares ataques que lo caracterizan. Atrás Horner se quedó esperando alguna reacción de Valverde a quien aún no se le dio una victoria de etapapero ante la ausencia de salida del murciano o de Nibali, fue el estadounidense quien partió para seguirle la estela a otros corredores que ya había salido por Purito. Diego Ulissi (LAM) y Dani Moreno (KAT) buscaban el segundo lugar mientras que Samu Sánchez (EUS) metió igualmente su última gota de energía para rematar. Horner cruzó la meta en 5º lugar pero con 6 segundos de ventaja sobre un cansado Nibali que desde la jornada de ayer se veía al límite para salir por su más cercano rival en la general. El antioqueño Rigoberto Urán fue uno del puñado que aguantó hasta el final con el grupo de los favoritos pero los cambios de velocidad que tiene Purito son casi imposibles de responder. Urán llegó a la meta en las casilla 16º a 45" de la octava victoria de etapa de Purito de por vida en la Vuelta.

Horner recibió por tercera vez la camiseta Roja en esta edición de la Vuelta y está a solo unas horas de poderse convertir en el corredor más veterano en ganar una grande en la historia del ciclismo profesional. El ánimo y las piernas serán las mejores armas de este corredor, quizás el último de la generación "Armstrong". Los ojos del mundo analizan lo que el veterano corredor trae a la mesa de esta Vuelta y queremos creer que por única ocasión en su vida podrá hacer podio en una grande, incluso ganar, de manera limpia. La única "desventaja" que tiene es que no conoce L'Angliru.

"En muchas ocasiones he estado siempre ahí, pero nunca tuve la oportunidad de estar en posición de ganar un Gran Tour. Por muchas razones, tal vez mi edad, tal vez porque soy discreto, siempre he sido subestimado y nunca he tenido la responsabilidad de ser líder. Mi palmarés ya es increíble y lo sigo acumulando desde que me convertí en 1996. No entiendo dónde esta idea de que puedo salir de la nada", dijo al final de la etapa 19 Horner.

Llegamos así a la temida etapa 20. Son solo 142km de Avilés a la cima de L'Angliru, pero con 4 premios de montaña que van de menos a más: 45.5km el Alto de la Cabruñana 3ª cat (5.2km a 6.6%), 79km el Alto de Tenebredo 2ª cat (3.4 al 10.5%), el Alto del Cordal de 1ª cat a 21km de la meta (5.3km a 9.6%) y el gigantesco Alto de L'Angliru de categoría especial de 12.2km a una media de 10.2%.

El único descanso que ofrece el Angliru es entre el km 4 y 5 de subida que es mínimo si se compara con la rampa del 21% con la que se vuelve a subir. Los últimos 6km son verdaderamente espeluznantes con gradientes siempre en dobles dígitos: Las Curvas de Les Cabanes con una pendiente del 22% por 150 metros. La siguiente curva es la de Llagos de14.5%, la Curva Los Picones (20% máximo) y la Curva Cobayos, una horquilla con máxima de 21.5%. Luego se llega La Cueña Les Cabres donde la pendiente máxima llega al 23.5%, el más alto de toda la subida. Las dos últimas grandes rampas son las del Aviru y Les Piedrusines con pendientes máximas de 21.5% y 20% respectivamente. Y quien sobreviva recibirá como bendición los últimos 500 metros que son llanos.

Esta será la sexta ocasión que se suba el Angliru en la Vuelta. Salvo la victoria de Gilberto Simoni en 2000, todas han sido españolas: Jiménez (199), Heras (2002), Contador (2008) y Cobo (2011). A Valverde le ha costado muchísimo ganar una etapa y ésta es la más difícil de todas, pero seguro que lo intentará. Euskaltel Euskadi buscará cómo sea mostrar que son un equipo de carácter que merece su continuidad en el pelotón internacional. De los nuestros Rigoberto Urán es quien más nos ha demostrado que tiene las ganas de una etapa. Pero el gran duelo está entre Horner y Nibali. Los dos harán su propia historia: Nibali sería el cuarto en hacer el doblete Giro-Vuelta (Merckx 1973, Battaglin 1981 y Contador 2008) y Horner el más veterano en una grande. El espectáculo garantizado en este infierno.

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