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Miguel Cabrera: 33 años gloriosos y va por más

Omar Vizquel no vaciló cuando, hace más de un lustro, escuchó la pregunta sobre quién podría arrebatarle el récord de más hits conectados por un venezolano en las Grandes Ligas, que el caraqueño acababa de quitarle al gran Luis Aparicio.

''¿Quién va a ser?'', terció Vizquel, que se retiró con 2.877 imparables, 200 más que Aparicio. ''Miguel Cabrera se va a quedar con todos nuestros récords. Ese chamo es un fenómeno''.

Miguel Cabrera
AP Photo/Gene J. PuskarMiguel Cabrera comenzó la semana a 51 carreras para convertirse en el primer venezolano con 1.500 impulsadas.
El mejor bateador venezolano de todos los tiempos apenas tiene 33 años de edad y ya supera casi todos los logros de sus compatriotas.

Cabrera celebró este lunes otro aniversario de su nacimiento. Hace muy poco comenzó la segunda mitad de su carrera y ya dejó atrás la mayor parte de las hazañas de Andrés Galarraga, Antonio Armas, Magglio Ordóñez y Bob Abreu.

El nativo de Maracay comenzó esta semana necesitado de sólo 51 carreras para convertirse en el primer venezolano con 1.500 impulsadas. Sólo 53 bateadores han llegado a esa cifra en la historia de las mayores.

Necesitaba 6 tubeyes para 500. Únicamente 61 peloteros lo han conseguido, incluyendo a Abreu, el número uno entre sus paisanos, que dijo adiós con 574.

Requería 158 hits para llegar a 2.500. Sólo Vizquel y Aparicio lo han logrado entre los nacidos en Suramérica.

Acaba de superar los 2.333 imparables de Galarraga y persigue los 2.470 de Abreu, quien ocupa la tercera plaza entre los peloteros de su país.

Necesitaba, este lunes, apenas 64 anotadas para completar 1.300.

Cada uno de los jonrones que dispara es un récord en Venezuela, desde que en 2015 superó los 399 de Galarraga. Al escribir estas líneas andaba en 409.

Y con otras 57 bases por bolas, a partir de esta tercera semana de acción, llegará a 1.000, a donde únicamente han trepado Abreu y Vizquel entre sus connacionales.

Es una hoja de servicios brillante. Basta buscar cuántos bateadores han llegado a 1.500 remolques, con 400 vuelacercas, 1.300 anotadas, 500 dobletes y 1.000 pasaportes en la gran carpa.

Un total de 22 peloteros han podido combinar esas cifras durante su recorrido por la MLB, de acuerdo con el motor de búsqueda de Baseball Reference. Pero hay un dato mucho más revelador, cuando se refina la indagación.

Nadie jamás ha conseguido esos números a los 33 años de edad. Ni siquiera el gran Albert Pujols.

Alex Rodríguez, Jimmy Foxx y Mel Ott estuvieron muy cerca. Sólo fallaron en el renglón de biangulares.

Así que Cabrera, el ganador de la Triple Corona en 2012, el campeón bate de la Liga Americana en cuatro de los últimos cinco torneos, está a muy poco de volver a demostrar hacia dónde apuntan sus logros, incluso tratándose de alguien tan joven como para sólo haber celebrado los 33 años de nacido.

Apunta a Cooperstown. Y algún día celebrará allí su cumpleaños.

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Félix Hernández cumplió 30 años de edad este viernes 8 de abril. Llegó a su onomástico como el mejor pitcher latinoamericano del momento, indiscutible número uno de Venezuela y uno de los mejores del beisbol.

Este es un vistazo en 30 pasos de su brillante carrera.

Félix Hernández
AP Photo/Jeff ChiuEl venezolano Félix Hernández firma autógrafos a los aficionados en la pretemporada de los Marineros de Seattle.
1-- Su dominio, actitud y porte en las menores de los Marineros de Seattle hizo que el blog USS Mariner premonitoriamente le diera el apodo de ''Rey Félix'', que hoy perdura y es su marca.

2-- Debutó en las Grandes Ligas el 4 de agosto de 2005, a los 19 años de nacido.

3-- Fue el jugador más joven en las Grandes Ligas, tanto en 2005 como en 2006.

4-- Llegó a su trigésimo cumpleaños con 2,148 ponches. A esa edad, únicamente siete estrellas tenían más: Walter Johnson, Nolan Ryan, Sandy Koufax, Sam McDowell, Bert Blyleven, Don Drysdale y Pedro Martínez. McDowell es el único en ese grupo que no está en el Salón de la Fama.

5-- Es ya el venezolano con más entradas lanzadas, 2,268 y un tercio, tras superar esta semana a su predecesor Freddy García.

6-- También es el monticulista de su país con más abanicados y el único sobre 2.000.

7-- Ganó el premio Cy Young de la Liga Americana, en 2010.

8-- Seis veces ha sido votado para el Cy Young, incluyendo dos segundos lugares en 2009 y 2014, un cuarto puesto en 2012 y dos figuraciones más entre los 10 mejores.

9-- Lanzó un juego perfecto, el 15 de agosto de 2012, contra los Rays de Tampa Bay.

10-- Es el único latinoamericano con un perfecto en la Liga Americana (excluyendo el ''casi perfecto'' de Armando Galarraga) y uno de sólo dos en todo el beisbol, junto a Dennis Martínez, que lo logró en la Nacional.

11-- Tiene 6 temporadas de 200 ponches, todas consecutivas, entre 2009 y 2014. Únicamente Walter Johnson, Roger Clemens y Tom Seaver consiguieron más, antes de festejar los 30 años de edad.

12-- Ha sido llamado a seis Juegos de Estrellas, tope entre lanzadores venezolanos.

13-- Ha sido líder en victorias una vez (2009), dos en efectividad (2010 y 2014) y dos en blanqueos (2012 y 2015).

14-- Ha lanzado más de 200 entradas en las últimas ocho zafras, a partir de 2008.

15-- Ha hecho 30 o más aperturas en todas sus 10 temporadas completas.

16-- Sus 10 cosechas de al menos 30 inicios y 190 episodios recorridos a los 30 años de edad le igualan con Walter Johnson, Catfish Hunter y Bert Blyleven, que también lo hicieron, y le ubica a sólo una del tope, en poder del inmortal Christy Mathewson, que lo logró en 11 ocasiones.

17-- Es apenas uno de 12 monticulistas con más de 2.000 ponches y 2.000 innings al cumplir los 30.

18-- Ha abierto el Día Inaugural en nueve oportunidades, récord para venezolanos y récord para los Marineros.

19-- Tiene también la seguidilla vigente más extensa en la MLB con ocho aperturas inaugurales consecutivas, también tope para Venezuela y para Seattle.

20-- En 2010 se enfrentó con 1.001 bateadores, líder de la Liga Americana.

21-- Suma 11 blanqueos, líder de todos los tiempos entre sus compatriotas.

22-- Acumula 143 victorias. Necesita 13 más para igualar a Freddy García como el número uno en los anales de la pelota del país suramericano.

23-- Tiene un WAR acumulado de 50.0, segundo entre todos los pitchers activos, únicamente por detrás de CC Sabathia.

24-- Lanza recta de cuatro costuras, sinker, cambio de velocidad, slider y curva. El cambio es su pitcheo más efectivo; ante ese envío, los rivales le batean apenas para .163 de average, con .241 de slugging.

25-- Sólo ha hecho 6 apariciones en el beisbol invernal. Todas fueron a los 17 años de edad, con los Cardenales de Lara, en su Venezuela natal.

26-- En 2013 se convirtió en el pitcher mejor pagado del mundo, al firmar una extensión de siete temporadas por 175 millones de dólares.

27-- El salario anual promedio de su contrato vigente con los Marineros es de 25 millones de dólares, hasta 2019.

28-- Ha sido cuatro veces el Lanzador del Mes: en junio y septiembre de 2009, en agosto de 2012 y junio de 2014, siempre en la Liga Americana.

29-- Cinco veces ha aparecido en la votación anual para elegir al Jugador Más Valioso.

30-- En todas las salidas que hace en el Safeco Field de Seattle, su casa, una sección especial en la zona del jardín izquierdo, llamada ''La Corte del Rey Félix'', se llena de jubilosos aficionados, vestidos con camisetas amarillas, coronas y cetros. Ningún otro lanzador en las mayores tiene una barra así.

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Uno es el relevista activo con más salvados en las Grandes Ligas. El otro ha rescatado 33 o más victorias en sus cuatro temporadas como cerrador.

Uno es el lanzador que ha llegado más joven a los 150, 200, 250, 300 y 350 salvamentos. El otro reparte la insólita cifra de 15,4 ponches por cada nueve innings, el mejor promedio en las mayores.

Uno es dueño de un cambio de velocidad tan engañoso, que tiene tres modos distintos de lanzarlo y es considerado entre los mejores en la MLB. El otro tiene la recta más poderosa, tanto, que en 2015 promedió 99,5 millas por hora cada vez que la lanzó.

Uno es el venezolano Francisco Rodríguez. El otro es el cubano Aroldis Chapman.

La búsqueda del mejor relevista latinoamericano en MLB nos pone frente a un dilema. ¿La historia o el presente? ¿El Kid o el Misil?

Los dos son excelentes bomberos. Los dos vienen de conseguir notables resultados en la última campaña. Y ambos estrenan uniforme en 2016.

Así llegamos a la última entrega en este intento de pergeñar la alineación ideal de América Latina hoy. Nunca estuvo mejor dicho: sería perfecto cerrar con Rodríguez o Chapman.

COMO EL GATO Y EL RATÓN

Rodríguez ve el beisbol como el juego del gato y el ratón. Su labor principal en el deporte es engañar a los bateadores rivales y mantener así la ventaja en el marcador.

Reinhold Matay/USA TODAY SportsFrancisco Rodríguez es el lanzador más joven con 150, 200, 250, 300 y 350 salvamentos en la historia de MLB.
En la primera parte de su carrera, lo hizo con la habilidad de un depredador: con bolas rápidas que tocaban las 94 millas por hora y un slider cual látigo, con que se granjeó el apodo de K-Rod.

Hoy hace el papel contrario, es el roedor que se le esconde al felino. O como recuerda la literatura infantil de su país, es el Tío Conejo que hace mofa del Tío Tigre, otra vez.

"La gente presta demasiada atención a la pistola del radar", señaló hace poco Brad Ausmus, el manager de Rodríguez en su nueva escuadra, los Tigres de Detroit Tigers. "Piensan que se debe lanzar muy duro para sacar outs. Pero pitchear es pitchear. Tienes que localizar bien la bola. Tienes que mezclar la velocidad de los envíos".

El Kid lo hace en forma magistral. Suele explicar que su secreto es llegar a cada campeonato con una novedad, para mantener en vilo a sus oponentes.

"El beisbol es un deporte de ajustes", señala, recurriendo al lugar común.

Los últimos ajustes han tenido que ver con ese cambio de velocidad, que puede tirar de tres modos diferentes.

"Depende del bateador", admitió en los entrenamientos primaverales. "Si es un derecho, quiero que la bola vaya hacia abajo. Si se trata de un zurdo, quiero que la pelota se aleje. Intento no utilizar el mismo lanzamiento en un mismo turno. Ellos deben hacer el ajuste".

El caraqueño ha brillado así en el riesgoso oficio del relevista, un trabajo corto en su desempeño de cada día y habitualmente corto en la sumatoria de torneos, salvo excepciones como la suya.

Este es su décimo quinto campeonato, lo que le iguala con Freddy Garcia como los únicos venezolanos con tan largo recorrido en la gran carpa. Suma seis Juegos de Estrellas. Está a punto de alcanzar los 394 salvados del inmortal Dennis Eckersley. En abril o mayo será, salvo sorpresa, el monticulista más joven en llegar a 400 rescates.

Todavía es un ponchador: promedia 10,8 abanicados por cada nueve entradas y en 2015 mantuvo esa media de uno o más por cada episodio. Viene de preservar 82 triunfos en las últimas dos zafras y es visto como la solución del atribulado bullpen de Detroit.

Si repite el desempeño que logró en su despedida de los Cerveceros de Milwaukee, cerrará 2016 entre los cuatro lanzadores con más salvamentos en la historia. Y sólo tiene 34 años de edad.

A TODA VELOCIDAD

Chapman no tiene ese currículo, aunque nadie causa más asombro que él cuando está sobre el montículo.

Aroldis Chapman
Kim Klement/USA TODAY SportsLos 77 envíos más rápidos en toda la temporada 2015 salieron de la mano de Aroldis Chapman, quien ahora está con los Yankees.
El cubano hizo casi 400 pitcheos de 100 millas por hora la temporada pasada, su última con los Rojos de Cincinnati Reds. Eso duplica la suma de todos los demás grandeligas, combinados.

Tal es el dominio del zurdo, que los 77 envíos más rápidos en todo 2015 salieron de su mano.

"Cuando tenía 15 o 16 años de edad, mis coaches se dieron cuenta de la buena velocidad que tenía para mi edad. Fue entonces que decidieron convertirme en serpentinero", contó Chapman a la televisora de los Yankees de Nueva York, recién adquirido a poco de haber sido adquirido por ese equipo, durante el pasado receso invernal.

El antillano acumula cuatro Juegos de Estrellas y no ha dado señales de detener su impulso. Sólo su propio carácter podría desviarlo del camino que conduce a los más notables relevistas de todos los tiempos, como se desprende de la suspensión que le hace empezar la presente justa en la lista de inactivos.

Así que llegamos al último inning en nuestra búsqueda del equipo ideal de Latinoamérica. ¿Quién debería tomar la pelota? ¿Quien es el mejor relevista de la región? ¿El Misil o el Kid?

Uno viaja a 100 millas por hora. El otro está a punto de reunir 400 salvados antes de cumplir los 35 años de edad.

ESTOS SON LOS CERRADORES

Santiago Casilla (Dominicana, Gigantes)
Aroldis Chapman (Cuba, Yankees)
Jeurys Familia (Dominicana, Mets)
Kenley Jansen (Curazao, Dodgers)
Roberto Osuna (Dominicana, Azulejos)
Fernando Rodney (Dominicana, Padres)
Francisco Rodriguez (Venezuela, Tigres)
Héctor Rondón (Venezuela, Cachorros)

BRILLAN COMO PREPARADORES

Pedro Báez (Dominicana, Dodgers)
Antonio Bastardo (Dominicana, Mets)
Joaquín Benoit (Dominicana, Marineros)
Dellin Betances (Dominicana, Yankees)
Arquímedes Caminero (Dominicana, Piratas)
Xavier Cedeño (Puerto Rico, Rays)
Alex Cólome (Dominicana, Rays)
Randall Delgado (Dominicana, Diamondbacks)
Jumbo Díaz (Dominicana, Rojos)
Ernesto Frieri (Colombia, Filis)
Kelvin Herrera (Dominicana, Reales)
Oliver Pérez (México, Nacionales)
Felipe Rivero (Venezuela, Nacionales)
Joakim Soria (México, Reales)
Pedro Strop (Dominicana, Cachorros)
Arodys Vizcaíno (Dominicana, Bravos)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Fernando Abad (Dominicana, Mellizos)
José Álvarez (Venezuela, Angelinos)
Luis Avilán (Venezuela, Dodgers)
Enrique Burgos (Panamá, Diamondbacks)
Dayan Díaz (Colombia, Rojos)
Neftalí Féliz (Dominicana, Piratas)
Carlos Frias (Dominicana, Dodgers)
Yimi García (Dominicana, Dodgers)
Jeanmar Gomez (Venezuela, Filis)
Mayckol Guaipe (Venezuela, Marineros)
César Jiménez (Venezuela, Cerveceros)
Arnold León (México, Azulejos)
Yoervis Medina (Venezuela, Filis)
Héctor Neris (Dominicana, Filis)
Ángel Nesbitt (Venezuela, Tigres)
Alexi Ogando (Dominicana, Bravos)
Ariel Peña (Dominicana, Cerveceros)
Joel Peralta (Domincana, Marineros)
Yusmeiro Petit (Venezuela, Nacionales)
JC Ramírez (Nicaragua, Rojos)
Jose Ramírez (Dominicana, Bravos)
Hansel Robles (Dominicana, Mets)
Enny Romero (Dominicana, Rays)
Bruce Rondón (Venezuela, Tigres)
Fernando Salas (México, Angelinos)
Carlos Villanueva (Dominicana, Padres)

LA NUEVA OLA

Silvino Bracho (Venezuela, Diamondbacks)
Miguel Castro (Dominicana, Rockies)
Jairo Díaz (Venezuela, Rockies)
Michael Feliz (Dominicana, Astros) Raudel Lazo (Cuba, Miami Marlins)

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El heredero de Juan Marichal y Pedro Martínez es venezolano y nació en Flor Amarillo, al sur de Valencia, a unos 140 kilómetros de la capital, Caracas. Su nombre es Félix Hernández.

El Rey Félix está listo para hacer su octava apertura inaugural con los Marineros de Seattle. Será su séptima consecutiva. Nunca ha lanzado menos de 190 entradas en sus 10 temporadas completas en las Grandes Ligas. Suma más de 2.000 ponches y todavía no cumple 30 años de nacido.

Felix Hernandez
Otto Greule Jr/Getty ImagesFélix Hernández es considerado el abridor número uno de los Marineros, uno de los mejores de la Liga Americana y el lanzador más sobresaliente de América Latina hoy.
Sólo tres lanzadores habían abanicado más bateadores que él a los 29 años de edad: Walter Johnson, Bert Blyleven y Sam McDowell.

Esta temporada busca su segundo premio Cy Young y su séptimo Juego de Estrellas.

"Dios le dio un talento especial", aseguró una vez Lloyd McClendon, quien fue manager del venezolano en Seattle.

Los resultados respaldan al antiguo mentor del diestro, aunque aquella vez no hablaba exactamente de las herramientas de Hernández.

"Él puede adivinar lo que buscan los bateadores", explicó McClendon. "Tiene esa capacidad. Es un don que le viene de arriba. No muchos lo poseen".

Sus herramientas también son excepcionales, claro. Hace falta algo más que intuición. La recta aún le camina a 92 millas por hora. La curva y el slider todavía engañan. El sinker sigue haciendo daño y su cambio es uno de los mejores del beisbol.

"Cuando era un muchacho, sólo lanzaba duro. No tenía la habilidad que tengo hoy", recordó el Rey hace unos meses. "Creo que ahora soy un mejor pitcher".

Lo es. Por eso es el número uno de los Marineros, uno de los mejores de la Liga Americana y el lanzador más sobresaliente de América Latina hoy.

LA HORA DEL RELEVO

Es posible que el sucesor de Hernández ya se encuentre entre nosotros y esté a punto de consagrarse.

No es el dominicano Johnny Cueto, aunque éste a veces resplandece como los más grandes. No es el venezolano Carlos Carrasco, el colombiano Julio Teherán o el quisqueyano Yordano Ventura, aunque el futuro le pertenece a los tres.

Alan Diaz/AP ImagesA pesar de haber sido sometido a una Tommy John y de apenas tener 23 años y menos de 50 partidos lanzados en MLB, José Fernández es considerado digno candidato al puesto de mejor abridor latino.
Ese as con mayor potencial para disputarle el trono al Rey Félix es el cubano Jose Fernandez.

Tiene 23 años de edad y poco más de una temporada completa en MLB. La cirugía Tommy John le limitó a 51.2 innings en 2014 y a 64.2 en 2015. Pero causa entusiasmo lo que ha hecho desde el 7 de abril de 2013, el talento que muestra y su dominio sobre los rivales.

"Es divertido verle pitchear", admitió el nuevo manager de los Marlins de Miami, Don Mattingly, luego de tenerle bajo su responsabilidad en los pasados dos meses. "Queremos que siga lanzando, que siga desarrollando sus armas".

Esas armas ya le han permitido brillar. Fernández tiene 2.46 de efectividad en las tres campañas que lleva arriba. Cada nueve innings ha ponchado a 10,5 contrarios, ha entregado 2,6 bases por bolas y ha permitido apenas 0,6 cuadrangulares.

Su efectividad ajustada es 160, o lo que es igual, 60 por ciento mejor que la media de las Grandes Ligas. Eso es mejor que Zack Greinke, Max Scherzer o el propio Hernández. Vaya, es mejor que el registro que posee el mismísimo Clayton Kershaw.

Ya en 2013 había quien se preguntara si el antillano era, a sus 20 años de edad, el mejor monticulista del momento.

"Es un gran pitcher, uno de los mejores del beisbol", admite Michael Hill, presidente de Operaciones de Beisbol de los Marlins, cada vez que repite que el derecho no está en venta.

Su carrera apenas comienza. Y si se mantiene sano, le espera muy pronto su propio reino.

EL FUTURO COMIENZA YA

El venezolano Eduardo Rodriguez y el dominicano Luis Severino ya mostraron con los Medias Rojas de Boston y los Yankees de Nueva York, en 2015, lo que está por venir para América Latina. Son parte de la nueva cosecha que crece en las granjas de los 30 equipos de la gran carpa.

Mark Cunningham/MLB Photos via Getty ImagesSeverino es parte de la nueva camada de abridores latinos que viene subiendo para las próximas temporadas.
Tres de los mejores 10 prospectos derechos en el escalafón de MLB.com son latinos. También nació en esta región el mejor entre los zurdos.

El prometedor grupo incluye a los boricuas José Berríos y José De León, parte de esa estupenda camada que promete poner a Puerto Rico de nuevo en el lugar cimero que ya una vez tuvo en el beisbol.

También incluye al venezolano Anderson Espinoza, el diestro que el gran Pedro ha tomado bajo su ala en Boston. Y por supuesto, incluye a Julio Urías, el zurdo nacido en México, considerado por muchos el mejor prospecto del montículo en la actualidad.

TAMBIÉN ESTÁN EN ROTACIÓN

Henderson Alvarez (Venezuela, Atléticos) Carlos Carrasco (Venezuela, Indios) Johnny Cueto (Dominicana, Gigantes) Bartolo Colon (Dominicana, Mets) Jorge De La Rosa (México, Rockies) Rubby De La Rosa (Dominicana, Diamondbacks) Marco Estrada (México, Azulejos) José Fernández (Cuba, Marlins) Carlos Frías (Dominicana, Dodgers) Yovani Gallardo (México, Orioles) Jaime García (México, Cardenales) Félix Hernández (Venezuela, Marineros) Raisel Iglesias (Cuba, Rojos) Ubaldo Jiménez (Dominicana, Orioles) Francisco Liriano (Dominicana, Piratas) Carlos Martínez (Dominicana, Cardenales) Juan Nicasio (Dominicana, Piratas) Wily Peralta (Dominicana, Milwaukee Brewers Cerveceros) Martín Pérez (Venezuela, Vigilantes) Michael Pineda (Dominicana, Yankees) Jose Quintana (Colombia, Medias Blancas) Erasmo Ramírez (Nicaragua, Rays) Eduardo Rodríguez (Venezuela, Medias Rojas) Danny Salazar (Dominicana, Indios) Anibal Sanchez (Venezuela, Tigres) Ervin Santana (Venezuela, Mellizos) Luis Severino (Dominicana, Yankees) Julio Teherán (Colombia, Bravos) Yordano Ventura (Dominicana, Reales) Edinson Volquez (Dominicana, Reales)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Manny Bañuelos (México, Bravos) Jhoulys Chacín (Venezuela, Bravos) Félix Doubront (Venezuela, Atléticos) Roenis Elías (Cuba, Medias Rojas) Yohan Flande (Dominicana, Rockies) Roberto Hernández (Dominicana, Azulejos) Iván Nova (Dominicana, Yankees) Williams Pérez (Venezuela, Bravos) Yusmeiro Petit (Venezuela, Nacionales) Alfredo Simón (Dominicana, Azulejos)

LA PRÓXIMA OLA

José O. Berríos (Puerto Rico, Mellizos) José De León (Puerto Rico, Dodgers) Anderson Espinoza (Venezuela, Medias Rojas) Carlos Estevez (Dominicana, Rockies) Jorge López (Puerto Rico, Cerveceros) Yohander Méndez (Venezuela, Vigilantes) Antonio Senzatela (Venezuela, Rockies) José Torres (Colombia, Marineros) Julio Urías (México, Dodgers)

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David Ortiz
AP Photo/Patrick SemanskyDavid Ortiz posiblemente sea el mejor designado en la historia de las grandes ligas.
La pregunta no es si el dominicano David Ortiz es todavía el mejor bateador designado de América Latina. En nuestra búsqueda del lineup ideal de la región, nos hemos topado con uno de los mejores designados de todos los tiempos.

Ortiz ha anunciado su retiro para después de esta temporada. Tiene 40 años de edad. El suyo es un caso semejante al del panameño Mariano Rivera, que dijo adiós cuando aún estaba en plenitud de condiciones, a pesar del avance del tiempo.

El toletero zurdo de los Medias Rojas sigue siendo uno de los maderos más peligrosos del beisbol. Viene de batear para .273/.360/.553. Sus 37 jonrones y 108 empujadas son topes para él desde 2007, cuando su OPS superaba los 1.000 puntos, temporada tras temporada.

Cuando su nombre aparezca por primera vez en las planillas de votación de Cooperstown, dentro de seis años, se hará más intensa la discusión sobre si es o no el mejor en la historia, desde la creación del designado, en 1973.

Ortiz tiene promedios vitalicios de .284/.378/.547, con 503 jonrones y 1.641 empujadas. El gran puertorriqueño Edgar Martínez, su más brillante antecesor en la MLB, dejó una línea de .313/.418/.515, con 309 vuelacercas y 1.283 remolques al llegar la hora de marcharse.

Ya Frank Thomas tiene un lugar en el Salón de la Fama. Es el primer designado en conseguir su placa, aunque buena parte de su carrera ocurrió en la inicial.

Pero hoy no buscamos al próximo inmortal entre los bateadores puros, sino al integrante de la alineación ideal de América Latina.

LA HUELLA REGIONAL

Edwin Encarnacion
Getty Images/Stephen DunnSin hacer mucho ruido, Edwin Encarnación se ha convertido en uno de los mejores designados de las mayores.
Nueve de los 15 equipos de la Liga Americana tienen a un representante de la región para batear en lugar del pitcher, suponiendo que ese será el puesto donde empezará el venezolano Avisail García, desplazado del jardín derecho de los Medias Blancas de Chicago por Adam Eaton.

Es un porcentaje notable. Todos son toleteros de cuidado, como debería esperarse de alguien cuya única tarea es salir de la cueva unas cuatro veces por juego para tratar de golpear con fuerza la pelota.

La lista incluye al dominicano Alex Rodríguez, que este año buscará convertirse en el cuarto hombre sobre 700 vuelacercas y que ya ha anunciado su retiro para 2017.

A-Rod viene de una sólida cosecha con los Yankees de Nueva York, en la que sacudió 33 bambinazos, tras una campaña perdida debido a un nuevo escándalo de dopaje.

También incluye al quisqueyano Nelson Cruz, que ha sacado más de 40 en las últimas dos temporadas y suma más de 200 carreras producidas desde 2014.

Y claro, está Edwin Encarnación, otro nativo de la República Dominicana, que encontró su lugar con los Azulejos, gracias a un despliegue ofensivo que recuerda al Ortiz de sus mejores tiempos.

Encarnación ha soltado entre 34 y 42 jonrones en los últimos cuatro campeonatos. Ha llevado a casa entre 98 y 111 anotaciones en cada una de esas oportunidades. No es un bateador de .300, pero su OPS nunca ha estado por debajo de .900 desde 2012. Ya tiene dos llamados al Juego de Estrellas. Es uno de los maderos más peligrosos del joven circuito.

Consistencia. Esa es su marca. Y todo lo ha hecho sin que los medios de comunicación o el grueso de la fanaticada caigan en masa a sus pies.

''No me importa. Yo trato de hacer lo mejor posible para ganar juegos. No me interesa si me prestan atención o no'', ha dicho Encarnación. ''Sólo trato de ganar encuentros, no importa lo que eso me exija. Trato de dar lo mejor, para que mi equipo triunfe''.

El manager John Gibbons asegura que el secreto de su alineación es este aporreador, que creció como infielder en las granjas de los Rojos de Cincinnati.

''Hace mejores a sus compañeros de lineup'', asegura el piloto.

El campocorto Troy Tulowitzki ha coincidido con eso, al ser interrogado, y afirma que Encarnación es subestimado en la gran carpa.

Ya tiene 33 años de edad. Y está en el mejor momento de su carrera.

UN ADIÓS CON CLASE

Ortiz ya no pone los números de su compatriota. Pero demostró en 2015 que está en capacidad de despedirse con clase.

''Es uno de los más grandes que han pasado por este deporte'', exclamó Sam Kennedy, presidente de los Medias Rojas de Boston, cuando Big Papi anunció su inminente retiro. ''Es uno de los más grandes campeones''.

El slugger es un ganador, sin duda. Cambió la historia de la franquicia con sus batazos, en los playoffs de 2004. Y con cuatro décadas de vida, todavía puede poner números cercanos a los de Encarnación.

Parecía en 2012 que las lesiones pondrían fin adelantado a su trayectoria. Demasiado peso sobre esas rodillas, demasiado esfuerzo para esa espalda. Pero desde entonces ha subido sus números de cuadrangulares (30, 35, 37) impulsadas (103, 104, 108) y juegos disputados (137, 142, 146). Nada mal para un supuesto anciano, que no renuncia a repartir tablas.

''El beisbol no es sólo poner números'', apuntó Ortiz, al hacer pública su decisión. ''Quiero que me recuerden como alguien que fue parte de una familia. Alguien que dio lo mejor de sí, no sólo en el campo, sino a todos a su alrededor''.

Así será, seguramente. Aunque Kennedy tiene una visión personal, que muchos compartirán: "Esperaremos al final del torneo, para levantar nuestras cabezas y ver a lo más alto, buscando uno de sus grandes batazos, y verle luego apuntar con su dedo al cielo, cuando pise el home, por última vez".

TAMBIÉN SON TITULARES

Pedro Álvarez (Dominicana, Orioles)
Nelson Cruz (Dominicana, Marineros)
Víctor Martínez (Venezuela, Tigres)
Kendrys Morales (Cuba, Reales)
Alex Rodríguez (Dominicana, Yankees)
Carlos Santana (Dominicana, Indios)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Avisaíl García (Venezuela, Mellizos)
Jesús Montero (Venezuela, Marineros)

LA PRÓXIMA OLA

Jesús Aguilar (Venezuela, Indios)
Balbino Fuenmayor (Venezuela, Reales)

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El largo swing de José Bautista en los playoffs de 2015, contra los Vigilantes de Texas, todavía está fresco en la memoria de sus seguidores.

Aquel gesto épico, soltando el bate con altiva suficiencia, no sólo fue un desplante, un episodio anecdótico en la historia de la postemporada de las Grandes Ligas. También fue una declaración de principios, la prueba palpable de quién es el jardinero derecho más notable de América Latina hoy.

Jose Bautista
Tom Szczerbowski/Getty ImagesEl reto para José Bautista, a sus 35 años de nacido, está en resistirse al paso del tiempo.
Bautista es un símbolo para la región. Un luchador, que superó obstáculos para pasar de prospecto en Pittsburgh a figura estelar en Toronto. Un inteligente entrevistado. Versátil pelotero, que encontró su nicho en el jardín derecho del Rogers Centre.

Ya son seis Juegos de Estrellas consecutivos para él. Cuatro apariciones entre los 10 más jugadores votados en el Más Valioso. Cuatro cosechas sobre 35 jonrones, incluyendo topes de 54 y 43. Cuatro zafras con 100 anotadas y 100 empujadas. Seis torneos corridos con un OPS que ha fluctuado entre .856 y 1.056, entre piso y techo.

El reto para Bautista, a sus 35 años de nacido, está en resistirse al paso del tiempo. Poder rendir a tope, a pesar de ver crecer la cantidad de velitas cada vez que sopla el pastel. Retrasar lo más posible el declive que a todo grandeliga le llega después de esa edad.

"Gracias a mi estricto apego a mis rutinas mentales, físicas y nutricionales, estoy preparado para desafiar las curvas del envejecimiento", dijo hace poco el toletero derecho.

Mientras lo prueba, se enfrentará con otro reto: soportar los embates del venezolano Carlos González en su avance como sucesor del quisqueyano en el lineup ideal de Latinoamérica.

EL CARGO QUE TODOS ESPERABAN

González fue en 2015 el bateador que todos esperaban. Aquel que creció en las granjas de los Diamondbacks de Arizona. Ese que ahora es puntal de los Rockies de Colorado. Las lesiones hicieron esperar por su mejor potencial, a pesar de que ya una vez fue campeón bate de la Liga Nacional, en 2010, cuando también empujó 117 rayitas, un tope personal que se mantiene.

Carlos Gonzalez
AP Photo/Matt YorkCarGo ya tiene tres Guantes de Oro, dos Bates de Plata, otros tantos llamados al Juego de Estrellas, cuatro cosechas sobre 20 bases robadas y cinco campañas por arriba de los 20 cuadrangulares.
CarGo es el mejor defensor entre sus coterráneos. Ya exhibe tres Guantes de Oro y dos veces ha logrado doble figura de asistencias. También tiene dos Bates de Plata, otros tantos llamados al Juego de Estrellas, cuatro cosechas sobre 20 bases robadas y cinco campañas por arriba de los 20 cuadrangulares.

El toletero zurdo ha pasado por lesiones y cirugías, algunas totalmente inesperadas, como cuando sufrió aquella complicada dolencia en una mano que le envió al quirófano y terminó con una de sus temporadas. Hoy parece haber madurado. Y está sano.

Bautista es casi un milagro beisbolero. Cuando estaba a punto de llegar, en diciembre de 2003, fue dejado fuera del roster de los Piratas y pasó por cinco equipos en un año, gracias al draft de la Regla 5, la línea de waivers y dos cambios: Orioles, Rays, Reales, Mets y de nuevo los bucaneros. No fue sino a su llegada a los Azulejos, tiempo después, cuando mostró todo su potencial.

"Fui lo suficientemente afortunado para llegar a una organización que decidió darme el chance y una oportunidad de jugar a diario, sin preocuparme por los resultados", dijo el dominicano alguna vez.

González era un predestinado, a quien los problemas físicos estuvieron a punto de descarrilar. Ahora es el emblema de su franquicia, después de su primera justa con 40 bambinazos.

"Me siento realmente bien con el lugar donde estoy, física y mentalmente", acaba de declarar. "Como pelotero, estoy en la mejor forma de mi carrera. Con suerte, voy a crecer más".

Si lo hace, le plantará cara a Bautista como el mejor jardinero derecho de la región.

EL FUTURO YA EMPEZÓ

La conquista del futuro ya empezó para América Latina en esta esquina del diamante.

Aunque el escalafón de MLB.com no reconoce la presencia de jardineros del área entre los mejores 10 prospectos del outfield, algunos de los mejores talentos salidos de la región parecen tener la garantía de que podrán mostrarse en las Grandes Ligas este año, jugando todos los días, como pasó en 2015 con el dominicano Miguel Sanó.

El brasilero Paulo Orlando puede ser uno de ellos. Es dueño de un guante privilegiado, vuela entre las bases y sabe batear. Es posible que en 2016 sea el jardinero derecho titular de los Reales de Kansas City, una divisa que vive de jugadores con sus características.

El cubano Rusney Castillo es mayor que él, pero ya se sabe que el flujo de peloteros nacidos en la mayor de las Antillas todavía no sigue el patrón del resto del área. Tiene dos pasantías con los Medias Rojas de Boston y aún no muestra lo que se cree que tiene.

Tampoco lo ha mostrado el venezolano Avisail García. Pero en este Spring Training cambió la mecánica del swing, buscando los extrabases que le piden los Medias Blancas, y aún tiene 24 años de nacido. El intempestivo retiro de Adam LaRoche debe garantizarle su lugar en el lineup.

El dominicano Domingo Santana ya consiguió ese espacio abierto con los Cerveceros, tras las salidas de su compatriota Carlos Gómez y del venezolano Gerardo Parra. A él también le llegó la hora de mostrarse a tiempo completo.

TAMBIÉN SON TITULARES

Carlos Beltran (Puerto Rico, Yankees)
Rusney Castillo (Cuba, Medias Rojas)
Avisail García (Venezuela, Medias Blancas)
Franklin Gutiérrez (Venezuela, Marineros)
J.D. Martínez (Cuba, Tigres)
David Peralta (Venezuela, Diamondbacks)
Gregory Polanco (Dominicana, Piratas)
Yasiel Puig (Cuba, Dodgers)
Miguel Sanó (Dominicana, Mellizos)
Domingo Santana (Dominicana, Cerveceros)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Gregor Blanco (Venezuela, Gigantes)
Ezequiel Carrera (Venezuela, Azulejos)
Alejandro De Aza (Dominicana, Mets)
Juan Lagares (Dominicana, Mets)
Paulo Orlando (Brasil, Reales)
Rafael Ortega (Venezuela, Angelinos)
Carlos Peguero (Dominicana, Cardenales)

LA NUEVA OLA

Ramon Flores (Venezuela, Cerveceros)
Gabby Guerrero (Dominicana, Diamondbacks)
Raimel Tapia (Dominicana, Rockies)

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¿Melky Cabrera o Gerardo Parra? ¿Quién es el mejor jardinero izquierdo de América Latina?

¿Cabrera, el experimentado dominicano con 11 temporadas en las Grandes Ligas y tres campañas sobre .300 con el madero? ¿O Parra, el ascendente venezolano, ganador de dos guantes de oro y un reluciente contrato millonario?

El bosque izquierdo es un territorio casi virgen para los actuales representantes de la región en las mayores.

Las grandes estrellas custodian otras zonas del diamante. Y ninguno de los principales guardabosques en el ranking de prospectos de MLB.com es oriundo de la tierra que se extiende hacia abajo del río Grande. Pero aquí hay talento donde escoger.

Una nueva generación está en ascenso. Incluye al dominicano Starling Marte, al boricua Eddie Rosario y a los cubanos Yasmany Tomás, Héctor Olivera, Dariel Álvarez y Jorge Soler.

Pero ninguno de ellos tiene todavía el renombre de Cabrera.

INDISCUTIBLE EN CHICAGO

El toletero ambidiestro, nacido en Santo Domingo hace 31 años, tiene una carrera llena de contrastes.

Melky Cabrera
AP Photo/Carlos OsorioLa carrera de Melky Cabrera en MLB ha estado llena de contrastes, ya que ha pasado por seis equipos en 12 temporadas.
Va a su duodécima campaña y ha defendido seis equipos diferentes. Su OPS ha tenido picos extremos, desde aquel brillante promedio de .909 con los Gigantes de San Francisco, en 2012, cuando asistió a su único Juego de Estrellas, hasta esos porcentajes de .671, con los Bravos de Atlanta, en 2010, por ejemplo, o este otro de .709 que dejó con los Medias Blancas de Chicago, el torneo pasado.

Quizás sus estadísticas sufrirían menos altibajos si tuviera mayor selectividad en el plato, lo que también le daría más boletos. Pero su lugar en el lineup es indiscutible, a pesar de la llegada de nuevos patrulleros.

"Es tenaz", ha dicho de él su compañero Adam Eaton. "Es un gran profesional en el plato, tiene excelente disposición mental en cada turno y todo eso termina trabajando a su favor, demostrando lo bueno que puede ser".

Eaton era el centerfielder de los patiblancos, antes de la reciente llegada del agente libre Austin Jackson. Ahora le tocará rotarse entre el right y el designado, con el venezolano Avisail García como principal sacrificado.

Cabrera, en cambio, es inamovible con vistas al Día Inaugural.

PARRA PIDE PASO

Parra es el heredero natural del dominicano y en Colorado están seguros de que será una fuerza ofensiva, por no hablar de su ya proverbial defensa.

Gerardo Parra
Jim McIsaac/Getty ImagesGerardo Parra se crió en las fincas de los Diamondbacks, pero se espera que a los 28 años tenga sus mejores años por delante.
El nativo de Santa Bárbara tiene dos guantes de oro y perdió el chance de ganar un tercero con el cambio de liga a mitad de la temporada pasada. Es un centerfielder natural, cuyas herramientas están muy por encima de los sospechosos habituales del predio izquierdo.

"Alguien que mejora tu defensa", coincidió Jeff Bridich, gerente general de los Rockies, al anunciar la firma de Parra, en enero. "Es un bateador profesional, talentoso y joven".

El zuliano creció como una futura estrella en las granjas de los Arizona Diamondbacks, pero su ofensiva no floreció a la altura de esas expectativas mientras estuvo en Arizona.

Dos veces ha bateado sobre .290 y en dos ocasiones ha puesto un OPS sobre .780, incluyendo la campaña pasada. Pero a los 28 años de edad viene de su mejor cosecha.

Ahora, en Denver, con un contrato multianual y la garantía de que no habrá mudanzas, se permitió hacer un anuncio ambicioso: "Llegó el momento de dar jonrones".

Si comienza a batear con la misma maestría con que fildea la pelota, será el nuevo rey de la posición.

TAMBIÉN SON TITULARES

Yasmani Tomás (Cuba, Diamondbacks)
Starling Marte (Dominicana, Piratas )
Héctor Olivera (Cuba, Bravos)
Ángel Pagan (Puerto Rico, Gigantes)
Eddie Rosario (Puerto Rico, Mellizos)
Jorge Soler (Cuba, Cachorros)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Oswaldo Arcia (Venezuela, Mellizos)
Gregor Blanco (Venezuela, Gigantes)
Ezequiel Carrera (Venezuela, Azulejos)
Alejandro De Aza (Dominicana, Mets)
Anthony Garcia (Puerto Rico, Cardenales)
Leury Garcia (Dominicana, Medias Blancas)
Rymer Liriano (Dominicana, Cerveceros)
Alfredo Marte (Dominicana, Orioles)
Rafael Ynoa (Dominicana, Rockies)

LA PRÓXIMA OLA

Dariel Alvarez (Cuba, Orioles)
Socrates Brito (Dominicana, Diamondbacks)

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Bienvenidos a territorio latinoamericano. Bienvenidos a las paradas cortas en las Grandes Ligas.

Hay 30 equipos en la MLB. De ellos, al menos 17 planean usar en el Día Inaugural a un torpedero nacido en la región.

El venezolano Alcides Escobar ganó el año pasado el Guante de Oro en la Liga Americana. El curazoleño Andrelton Simmons se lo llevó en la Liga Nacional los dos años antes de ese.

Muchos de los más sonoros nombres que brillan hoy en las mayores proceden de países ubicados por debajo del río Grande: Elvis Andrus, Erick Aybar, Asdrúbal Cabrera, José Reyes...

Casi la mitad de los mejores 10 prospectos de MLB.com en el campocorto salen de América Latina: los venezolanos Orlando Arcia (número 3), Franklin Barreto (8), Gleyber Torres (9) y el curazoleño Ozhaino Albies (10).

Verdaderos astros latinos en ascenso despliegan su talento como campocortos: el vistoso cubano Adeiny Echavarria, el productivo arubeño Xander Bogaert, el bisoño dominicano Ketel Marté y el boricua Francisco Lindor.

Y está el boricua Carlos Correa, claro, el Novato del Año en la Liga Americana la temporada pasada. El natural.

La búsqueda de la alineación ideal de América Latina encuentra un verdadero desafío para quien trate de precisar quién es el mejor paracorto hoy.

¿Alguien se atreve?

LA MAGIA DE ALCIDES

El shortstop con la mejor defensiva en la actualidad tiene que ser Escobar, el infielder de los outs imposibles y las contorsiones circenses.

Alcides Escobar Throw
Jamie Squire/Getty ImagesEscobar fue el Jugador Más Valioso de la última Serie de Campeonato del joven circuito y disputó toda la postemporada como primer bate de Kansas City.
"Acostumbro a verlo en acción desde el left", contó hace poco uno de sus compañeros, el jardinero izquierdo de los Reales de Kansas City, Alex Gordon. "Completa jugadas que yo no soy capaz ni siquiera de imaginar".

El nativo de La Sabana es protagonista de atrapadas de feria y lances sorprendentes, cada semana. No de balde ganó el Guante de Oro, a pesar de tanta competencia.

Escobar fue el Jugador Más Valioso de la última Serie de Campeonato del joven circuito y disputó toda la postemporada como primer bate de Kansas City. No es la ofensiva, sin embargo, su punto fuerte.

El toletero derecho nunca ha bateado sobre .300 en las mayores. Desde que es titular, en 2010, jamás ha conseguido un OPS sobre .700 ni ha anotado 100 carreras en un campeonato. Es un fino robador, con dos cosechas sobre 30 estafas, pero apenas logró 17 en 2015, a pesar de que fue primer bate durante buena parte de la justa.

"Que busquen a uno de esos tipos sabermétricos y que trate de explicarlo, porque yo no entiendo nada", expresó en octubre el manager de los monarcas, Ned Yost, tras verle batear para .478 en la Serie de Campeonato.

Pero sí, hay un motivo aparente, como subraya el coach Rusty Kuntz: "Es un competidor. Mientras más grandes son las luces, mejor es él".

LLEGA LA HORA DEL BORICUA

Correa no tiene la espectacularidad con el guante que exhibe Escobar. Por lo menos, no todavía. Debutó en la gran carpa con apenas 20 años de edad con los Astros de Houston y resultó el recluta más sobresaliente de la Americana. Está comenzando su carrera. Nunca ha sido más apropiado aquello de que estamos asistiendo al nacimiento de una estrella.

Carlos Correa
Joe Nicholson/USA TODAY SportsCarlos Correa, con apenas 21 años, podría ser el mejor torpedero completo en las Grandes Ligas.
El boricua es un predestinado. En su debut, sacudió 22 cuadrangulares y robó 14 almohadillas en apenas 99 choques, con .857 de OPS y un WAR de 4.1, números sorprendentes, habida cuenta que no completó siquiera 100 compromisos.

"Va a ser un pelotero especial", aseguró Bruce Bochy, su rival, piloto de los Gigantes de San Francisco. "Tiene el potencial para ser uno de los mejores en este deporte. Ya ha levantado cejas, con lo bueno que es. Es impresionante su disciplina en el plato, con sólo 20 años de edad, así como su capacidad atlética en las paradas cortas".

Correa es tan bueno, que durante algún tiempo se dijo que los Astros estaban contentos de perder y perder, porque ser últimos en el beisbol les aseguraría su firma. Fue la primera selección absoluta en el draft de 2012.

Con él, y con otros compañeros de generación, en la Isla del Encanto ha renacido la esperanza de ver a Puerto Rico nuevamente como potencia del beisbol.

"Desde que firmé, sueño con hacer grandes cosas en la pelota", confesó Correa, hace poco. "Ahora que estoy en las mayores, esa es una de mis metas: ser una de las caras más reconocibles del juego".

Escobar es el paracorto de los campeones mundiales y posiblemente el guante más notable en la posición, hoy. Pero falta muy poco, quizás meses, para que ocurra un cambio de mando y empiece, definitivamente, la era de Carlos Correa.

TAMBIÉN SON TITULARES

Elvis Andrus (Venezuela, Vigilantes)
Erick Aybar (Dominicana, Bravos)
Xander Bogaerts (Aruba, Medias Rojas)
Asdrúbal Cabrera (Venezuela, Mets)
Eduardo Escobar (Venezuela, Mellizos)
Freddy Galvis (Venezuela, Filis)
Didi Gregorius (Curazao, Yankees)
Adeiny Echavarría (Cuba, Marlins)
José Iglesias (Cuba, Tigres)
Francisco Lindor (Puerto Rico, Indios)
Ketel Marte (Dominicana, Marineros)
Johnny Peralta (Dominicana, Cardenales)
Alexei Ramirez (Cuba, Padres)
José Reyes (Dominicana, Rockies)
Jean Segura (Dominicana, Diamondbacks)
Andrelton Simmons (Curazao, Angelinos)
Jonathan Villar (Dominicana, Cerveceros)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Ehire Adrianza (Venezuela, Gigantes)
Alexi Amarista (Venezuela, Padres)
Iván De Jesús Jr. (Puerto Rico, Rojos)
Wilmer Flores (Venezuela, Mets)
Pedro Florimon (Dominicana, Piratas)
Osvaldo Martínez (Puerto Rico, Orioles)
Rey Navarro (Puerto Rico, Angelinos)
Eduardo Núñez (Dominicana, Mellizos)
José Ramírez (Dominicana, Indios)
Miguel Rojas (Venezuela, Marlins)
Luis Sardiñas (Venezuela, Marineros)
Ruben Tejada (Panamá, Mets)

LA PRÓXIMA OLA

Cristhian Adames (Dominicana, Rockies) Ozhaino Albies (Curazao, Bravos)
Orlando Arcia (Venezuela, Cerveceros)
Javier Báez (Puerto Rico, Cachorros)
Franklin Barreto (Venezuela, Atléticos)
Daniel Castro (México, Bravos)
Aledmys Díaz (Cuba, Cardenales)
Marco Hernández (Dominicana, Medias Rojas)
Dixon Machado (Venezuela, Tigres)
Raúl Mondesí (Dominicana, Reales)
Yadiel Rivera (Puerto Rico, Cerveceros)
José Rondón (Venezuela, Padres)
Gleyber Torres (Venezuela, Cachorros)

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¿Quién será el heredero de Adrian Beltre?

El brillante antesalista dominicano cumplirá 37 años de edad, el 7 de abril. Ha recibido votos en la selección anual para el Jugador Más Valioso en las últimas seis zafras y todavía es considerado por algunos como el mejor tercera base defensivo de la Liga Americana, por más que no haya ganado otro Guante de Oro desde que obtuvo su cuarto, en 2012.

Ese Beltré de lustrosa hoja de servicios, el de los cuatro Bates de plata, el que fuera un súper prospecto de los Los Angeles Dodgers y que ha ido cuatro veces al Juego de Estrellas, está por entrar en la recta final de su carrera.

Adrian Beltre
Chris Humphreys/USA TODAY SportsPara muchos, los números de Adrián Beltré lo colocan como fuerte candidato a ser exaltado a Cooperstown.
"He conseguido cosas que nunca pensé lograr", dijo el veterano la temporada pasada, cuando se convirtió en el pelotero de su país con más encuentros disputados en la MLB. "Significa que he estado sano, y que eso me ha permitido competir durante tantos años".

Todavía es una autoridad en la esquina caliente. Todavía hace daño con el bate. Pero sus 18 jonrones en 2015 son la cantidad más baja desde los duros tiempos en Seattle, cuando el Safeco Field exprimió sus extrabases, y por primera vez desde 2011 cayó por debajo de .300 con el madero.

Aún quiere jugar. Aún espera ser parte de grandes cosas, aunque esté en el último año de su contrato con los Texas Rangers. Pero el bajón de casi 100 puntos en su OPS, a pesar de haber jugado lesionado en la mitad del último campeonato, ha permitido que otro quisqueyano se haya convertido en el tercera base más destacado de América Latina.

LA HORA DE MANNY MACHADO

Manny Machado en realidad no nació en la República Dominicana. Es nativo de Florida, en Estados Unidos, pero tiene ascendencia caribeña.

Manny Machado
Tim Heitman/USA TODAY SportsMachado apenas tiene 23 años de edad y ya suma dos guantes de oro y dos juegos de estrellas.
En Quisqueya le tienen como uno de los suyos y él lo considera así. Y después de lo que ha hecho con los Baltimore Orioles, cuesta no ubicarle como el mejor antesalista de la región.

Machado apenas tiene 23 años de edad y ya suma dos guantes de oro y dos juegos de estrellas.

Fue cuarto en la votación de 2015 para elegir al Jugador Más Valioso, con sobradas razones: sacudió 35 cuadrangulares, anotó 102 carreras, empujó 86, robó 20 bases. Su defensa es elegante y segunda. Es ágil y rápido. Es un predestinado. Siempre sonriente. Le llaman "Hakuna Machado", en alusión a su buen carácter.

Fue la tercera selección en el draft de 2010, tomado por Baltimore en la primera ronda, y ya en 2013 era una figura en la MLB, titular veinteañero de los oropéndolas.

Todavía no ha alcanzado los picos de Beltré, que llegó a sacar 48 pelotas del parque en una ocasión y varias veces ligó sobre .300 con el madero. Pero su OPS de .861 en la justa pasada, con apenas 22 años de nacido, habla claramente de su potencial. Además, disputó los 162 juegos.

"Quiero hacer lo posible por volver a jugar todos los encuentros del equipo", dijo al llegar a este entrenamiento primaveral. "Para mí, es una gran meta. Disfruté mucho hacerlo, fue maravilloso".

No habla de las distinciones que ha recibido ni de las que probablemente vendrán.

"Esas son cosas que no puedo controlar", ha dicho. "Lo que sí puedo controlar es salir al terreno y tratar de ser el mejor pelotero, el mejor compañero. Esas sí son metas que quiero conseguir esta temporada".

Su talento natural se encarga del resto.

LA DEUDA DE PABLO SANDOVAL

Los Medias Rojas esperan que Pablo Sandoval tenga algo que decir en este debate.

Pablo Sandoval
Michael Ivins/Getty ImagesLos números de Sandoval se han ido en picada en las últimas cuatro campañas. Su OPS pasó de .909 en 2011, en su mejor momento con los Gigantes, a apenas .658 en su primera experiencia con Boston.
El Panda fue uno de los mejores antesalistas defensivos de la Liga Nacional antes de firmar un contrato multianual como agente libre con Boston.

Fue el Jugador Más Valioso en la Serie Mundial de 2014 y se ha ganado la reputación de ser un pelotero difícil de batir en la hora pequeña. Pero sus números, al principio brillantes, han bajado en las últimas cuatro campañas. Su OPS pasó de .909 en 2011, en su mejor momento con los Gigantes, a apenas .658 en su primera experiencia con Boston.

"Tengo mucho que demostrar", admitió Sandoval a finales de febrero, refiriéndose a la presión que desde los medios de comunicación se ha hecho sobre él.

El venezolano, dicen el manager John Farrell y todos en el alto mando, se preparó intensamente durante el receso invernal, aunque la prensa sólo se haya enfocado en su peso corporal.

"Trabajé duro, muy duro para demostrarle al equipo, a los fanáticos y a mis compañeros que puedo ser un mejor pelotero", aseguró. "Eso no es tan difícil, si estás hambriento de hacer las cosas y lograr lo que deseas".

Le toca probar que está al mismo nivel de Beltré y sobre todo de Machado, el nuevo rey de la posición.

TAMBIÉN SON TITULARES

Yunel Escobar (Cuba, Angelinos)
Maikel Franco (Dominicana, Filis)
Adonis Garcia (Cuba, Bravos) Martin Prado (Venezuela, Marlins)
Yangervis Solarte (Venezuela, Padres)
Eugenio Suarez (Venezuela, Rojos)
Juan Uribe (Dominicana, Indios)
Luis Valbuena (Venezuela, Astros)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Pedro Ciriaco (Dominicana, Vigilantes)
Wilmer Flores (Venezuela, Mets)
Alex Guerrero (Cuba, Dodgers)
Hernan Perez (Venezuela, Cerveceros)
Carlos Rivero (Venezuela, Diamondbacks)
Donovan Solano (Colombia, Yankees)
Rafael Ynoa (Dominicana, Rockies)

LA NUEVA OLA

Jeimer Candelario (Dominicana, Cachorros)
Cheslor Cuthbert (Nicaragua, Reales)
Rafael Devers (Dominicana, Medias Rojas)
Jefry Marte (Dominicana, Angelinos)
Renato Nunez (Venezuela, Atléticos)
Jomar Reyes (Dominicana, Orioles)
Giovanny Urshela (Colombia, Indios)

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Este 2016 que está por comenzar es un año de desafíos para Robinson Canó.

El dominicano tiene mucho que probar a los Marineros, a los fanáticos de Seattle y a sí mismo, después de ver cómo sus brillantes números han bajado en las dos temporadas que tiene con su actual equipo.

Robinson Canó
AP Photo/Elaine ThompsonRobinson Canó tiene cinco bates de plata, dos guantes de oro y siete apariciones en las papeletas de votación para el Jugador Más Valioso de la Liga Americana.
Aquel que creció en Nueva York como el mejor camarero del beisbol, el súper astro de los Yankees, el toletero zurdo del swing natural, ahora tiene competencia en la votación para el Juego de Estrellas. Y como ese competidor es venezolano, ahora también tiene el reto de mantenerse como el mejor segunda base de América Latina.

Canó posiblemente todavía sea una elección automática cuando se habla del equipo soñado de la región, ese que comenzamos a pergeñar hace un par de semanas y que por ahora incluye al puertorriqueño Yadier Molina detrás del plato y al venezolano Miguel Cabrera en la inicial.

¿Mantiene su estatus, el nativo de San Pedro de Macorís?

La sonrisa de Canó se hizo célebre en su tiempo con el uniforme a rayas.

''Amo este juego'', dijo una vez. ''Si veo un bate, tengo que agarrarlo. Incluso en casa, agarro cosas y hago como si hiciera swing. Cuando era niño, bateaba piedras con palitos. Yo nací para jugar este deporte''.

Los últimos 12 meses han sido duros para él, sin embargo. Sufrió un slump miserable en la primera mitad, al punto de que faltó al Juego de Estrellas por primera vez desde 2010, no bateó sobre .300 por primera vez desde 2008 y su OPS cerró por debajo de .800 por primera ocasión en las últimas ocho campañas.

A las críticas, que fueron muchas, se unió un rumor sobre un supuesto deseo suyo de regresar a la Gran Manzana, desmentido casi de inmediato. Con ocho torneos por cumplir en su contrato actual, no queda más que aceptar el desafío.

Una cirugía menor, para corregir una hernia deportiva, y el anuncio de que comenzará la justa como tercer bate, donde tantos problemas sufrió en 2015, sazonan esa historia, que necesita un final feliz.

Posiblemente no haya un mejor protagonista para asumir la tarea que este dominicano de 33 años de edad, a quien todos admiran.

''El beisbol es un deporte nada fácil'', dijo una vez su ex compañero Michael Saunders. ''Aunque sea así, él sí que lo hace parecer sencillo''.

Le sobra currículo para demostrarlo. Tiene cinco bates de plata, dos guantes de oro y siete apariciones en las papeletas de votación para el Jugador Más Valioso de la Liga Americana, incluyendo cinco ocasiones entre los seis más votados.

La mudanza del volátil Yankee Stadium al cavernoso Safeco Field le ha cobrado el impuesto en estadísticas que el fisco del estado de Washington le ha ahorrado a sus finanzas. Pero es difícil no pensar que Canó sigue siendo el rey, incluso tras un año a la baja.

ABRAN PASO A ALTUVE

¿Por cuánto tiempo será así? Porque José Altuve viene pidiendo paso desde que hace dos campeonatos se convirtió en uno de los mejores peloteros del joven circuito.

José Altuve
AP Photo/Pat SullivanJosé Altuve se llevó en la Liga Americana los últimos dos bates de plata y el más reciente Guante de Oro, además de ser el intermedista titular en el Juego de Estrellas de 2015.
El venezolano sumó 200 hits en cada una de esas zafras, fue el campeón bate en 2014 y en sus pasadas cuatro incursiones en las Grandes Ligas ha robado al menos 33 bases.

Altuve ha logrado lo que parecía imposible cuando Canó firmó su enorme pacto con los Marineros: en el criterio de los periodistas, que no evalúan la trayectoria, sino el desempeño anual en cada caso, se llevó los últimos dos bates de plata y el más reciente Guante de Oro. Y fue el intermedista titular en el Juego de Estrellas de 2015.

Es un adversario formidable para el quisqueyano. Vaya, es un bateador temible en comparación con quienquiera, a pesar de ser también, junto a su compatriota Alexi Amarista, el bigleaguer de menor estatura en la actualidad.

"Quiero seguir trabajando duro, hacer lo más que pueda", repite el nativo de Maracay, como un mantra. "Quiero mejorar mi bateo, mejorar mi defensa, mejorar en todo".

La figura más publicitada en el dugout de los Astros, el indiscutible líder del clubhouse y bujía en el orden ofensivo de Houston es un amante del juego, a quien se le ve disfrutar cada momento en el terreno. En eso también se parece a Canó.

LO QUE VENDRÁ

La nueva generación de camareros comienza con el puertorriqueño Christian Colón, a pesar de que ya no aparece entre los principales prospectos de la posición.

Christian Colón
AP Photo/Carlos OsorioEl boricua Christian Colón ha mostrado su buena ofensiva con los Reales y le disputa la titularidad al venezolano Omar Infante.
Colón ha mostrado su buena ofensiva con los Reales. En dos pasantías que ha hecho por Kansas City, promedia .303 de average en 168 apariciones al plato. Hoy le disputa la titularidad al venezolano Omar Infante.

El boricua no es prospecto, porque ya no es elegible para el Novato del Año. Pero en el escalafón de MLB.com hay suficientes latinoamericanos para seguir soñando: el joven cubano Yoán Moncada, por ejemplo, ubicado en el primer lugar del ranking; o el venezolano José Peraza, señalado como el número dos.

El futuro también promete en esta posición.

TAMBIÉN SON TITULARES

Starlin Castro (Dominicana, Yankees)
César Hernández (Venezuela, Filis)
Omar Infante (Venezuela, Reales)
Rougned Odor (Venezuela, Vigilantes)
Jonathan Schoop (Curazao, Orioles)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Hanser Alberto (Dominicana, Vigilantes)
Alexi Amarista (Venezuela, Padres)
Mike Avilés (Puerto Rico, Tigres)
Emilio Bonifacio (Dominicana, Bravos)
Wilmer Flores (Venezuela, Mets)
Marwin González (Venezuela, Astros)
Dilson Herrera (Colombia, Mets)
Ramiro Peña (México, Gigantes)
Gregorio Petit (Venezuela, Angelinos)
José Pirela (Venezuela, Padres)
Carlos Sánchez (Venezuela, Medias Blancas)

LA PRÓXIMA OLA

Christian Colón (Puerto Rico, Reales)
Wilmer Difo (Dominicana, Nacionales)
Yoán Moncada (Cuba, Medias Rojas)
José Peraza (Venezuela, Rojos)
Jurickson Profar (Curazao, Vigilantes)
Ramón Torres (Dominicana, Reales)
Ronald Torreyes (Venezuela, Yankees)

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Si Miguel Cabrera es el mejor bateador de beisbol hoy en día, como sus propios colegas afirman, ¿es el primera base indiscutible en la alineación ideal de América Latina?

Es una pregunta capciosa. Ciertamente, el venezolano no es igual de reconocido por su ofensiva que por su guante, ciertamente, y viene de completar su temporada menos productiva desde que saltó al estrellato con los Marlins de Florida Marlins, hace más de una década.

Esa cosecha, aun siendo baja para sus estándares, cerró con el título de bateo de la Liga Americana, el mejor promedio de embasado del circuito y un robusto OPS de .974, mejor incluso que el que consiguió en 2014.

Cabrera es un adversario formidable. En sus peores torneos ha puesto los números que ya quisieran haber logrado alguna vez la mayoría de los grandeligas.

¿Entonces? ¿Lo ponemos junto al receptor puertorriqueño Yadier Molina como parte del lineup soñado del beisbol latinoamericano actual? ¿O como ocurre con Molina y el venezolano Salvador Perez entre los catchers, hay alguien que le disputa la supremacía?

LA HUELLA DE PUJOLS, LA PROMESA DE ABREU

Hace 10 años no existía duda. El dominicano Albert Pujols era el rey, no sólo de la posición, sino de las mayores. Era el principal productor de la MLB, con promedio, empujadas y jonrones.

Albert Pujols
Rick Scuteri/USA TODAY SportsLas lesiones han alejado a Pujols de la excelencia en el primer saco, y ya hoy no se compara con Cabrera.
Pujols impulsó 100 carreras en sus primeras 10 campañas en las Grandes Ligas, sacudió 30 vuelacercas en sus primeras 12 zafras y bateó sobre .300 entre 2001 y 2010.

"Es uno de esos peloteros que aparecen una vez por cada generación", sostuvo hace poco el manager de los Ángeles, Mike Scioscia. "No hay duda de que él es quien marca la meta a emular por todos, tanto por lo que hace en la caja de los bateadores como por su defensa. Es un primera base con Guante de Oro, con números increíbles".

Es cierto. Pujols ha sido premiado dos veces por su buen mascotín y ya es uno de los mejores bateadores de todos los tiempos. Pero acaba de cumplir 36 años de edad, en enero, y empieza a recorrer la última curva de su estupenda carrera.

Hoy no se compara con Cabrera. Dejó una línea ofensiva de .244/.307/.480 en 2015, contra .338/.440/.534 del venezolano, aunque el poder floreció, con 40 bambinazos.

El gran mérito del nativo de Santo Domingo está en lo que ya ha hecho con el madero. Ha sacado 560 pelotas del parque. Ha llevado 1.698 rayitas al plato. Su average de por vida es de .312, con .977 de OPS. Su OPS ajustado es 59 por ciento mejor que la media de la MLB. Brillante.

Jose Abreu
Ed Zurga/Getty ImagesEl cubano José Abreu asomó hace dos años como el nuevo contrincante de Cabrera, ante el declive de Pujols.
El cubano José Abreu asomó hace dos años como el nuevo contrincante de Cabrera, ante el declive del gran quisqueyano.

Su estreno en la gran carpa fue clamoroso. Fue el Novato del Año en la Americana en 2014, con una línea de .314/.383/.581, más 36 vuelacercas y un OPS de .964. Aunque bajó ese rendimiento en su segundo torneo, sigue siendo una fuerza, a sus 28 años de edad.

"Su poder es lo que le da más notoriedad", admitió el gerente general de los Medias Blancas, Rick Hahn. "Pero él es un toletero completo. Tiene la habilidad para ajustarse y ser un bateador profesional".

Es así. Pero todavía le queda un camino por recorrer para igualarse con Cabrera y con Pujols.

¿Y quién, en definitiva, debe quedar como el actual número uno entre los latinoamericanos?

Cabrera se lleva la distinción, si apelamos al presente. Pero ojo, que su compañero Justin Verlander tiene una opinión superlativa que algunos creen posible: "Si se mantiene sano, podría convertirse algún día en el mejor bateador de todos los tiempos".

Ya se verá.

LO QUE VENDRÁ

La primera base es una posición atípica. La mayoría de sus defensores pasaron por otros lugares, antes de recalar allí. Cabrera, Pujols o Hanley Ramírez fueron antes campocortos, antesalistas o jardineros.

Miguel Cabrera
Stan Grossfeld/The Boston Globe/Getty ImagesCabrera es una bestia con el bate, pero el venezolano no es igual de reconocido por su guante.
Eso impide determinar quiénes vienen pisando fuerte, pidiendo espacio y reconocimiento. Ningún latinoamericano figura entre los 10 principales prospectos del primer cojín en el escalafón de MLB.com. No siempre surge un Adrián González o un Andrés Galarraga, inicialistas puros.

En la receptoría teníamos casi una decena de nombres de futuras estrellas nacidas en la región. En esta esquina del infield habrá que esperar.

TAMBIÉN SON TITULARES

Hanley Ramirez (Dominicana, Medias Rojas) Adrián González (México, Dodgers) Yonder Alonso (Cuba, Atléticos)

ESPERAN SU OPORTUNIDAD

Jesus Guzman (Venezuela, Cachorros) Jesus Montero (Venezuela, Marineros) Luis Valbuena (Venezuela, Astros)

LA PRÓXIMA OLA Jesus Aguilar (Venezuela, Indios) Jose Osuna (Venezuela, Piratas)

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