Marcus MariotaAP PhotoMarcus Mariota proyecta para ser el jugador que ayude a determinar la primera ronda del draft.

MÉXICO -- La figura de Marcus Mariota se ha convertido en el punto coyuntural para quienes intentan descifrar cómo se llevará a cabo el Draft 2015 de la NFL.

Una minoría de analistas, incluyendo el ex mariscal de campo de la NFL y actual analista para ESPN, Ron Jaworski, cree que Mariota se irá primero global a los Tampa Bay Buccaneers.

La gran mayoría, sin embargo, piensa que Mariota será elegido segundo global, con la selección que actualmente ostentan los Tennessee Titans. Si Mariota termina o no jugando en Nashville, esa ya sería otra cuestión.

Por último, hay una minoría que piensa que Mariota no será elegido entre las primeras dos selecciones, sino que podría caer hasta la posición quinta global, o incluso un poco más abajo.

Lo que es un hecho, es que el nombre de Mariota, y los rumores de un canje de primera ronda por parte de algún equipo que está colocado en un puesto más abajo con los Titans para ascender por el más reciente ganador del Trofeo Heisman, van cobrando fuerza a medida de que nos acercamos a la fecha del sorteo.

Son cuatro los equipos que se han vinculado primordialmente con este posible salto: los New York Jets (N° 6), Chicago Bears (N° 7), Cleveland Browns (N° 12 y N° 19), San Diego Chargers (N° 17), Philadelphia Eagles (N° 20).

El precio para ir por Mariota comienza, innegablemente, con dos selecciones de primera ronda. Quien gane la subasta tendrá que añadir a ese paquete lo suficiente para seducir a los Titans.

Los Jets tienen la de mayor valor, pero tendrían que entregar la del año siguiente, junto con --al menos-- una de segunda ronda, que podría ser la del 2015. Los Redskins eso, más una tercera de primera ronda, por Robert Griffin III. En ese año, Washington escaló del puesto N° 6 al N° 2 de los St. Louis Rams por RGIII, venciendo en la puja a los Browns, quienes también estaban interesados en el mismo pasador. Tennessee tiene todo el derecho de exigir a los Jets una compensación similar, pero dudo que los neoyorquinos acepten. Es demasiado para escalar cuatro escalones.

Luego vienen los Bears, cuyo paquete inicial podría constar de dos selecciones de primera ronda, la de este año y la siguiente, junto con el pasador Jay Cutler. Lo difícil aquí podría ser que los Titans acepten a Cutler, un mariscal de campo que a punto de empezar su décima temporada en la NFL, sigue siendo "potencial" en lugar de "producción". El talento está allí, pero Cutler se ha ganado la reputación de ser un "coach killer". ¿Es lo que buscaría Ken Whisenhunt para su plantilla?

Los Cleveland Browns, con dos selecciones de primera ronda, son quienes parecen tener la mejor probabilidad de aterrizar en el sitio adecuado para quedarse con Mariota. De acuerdo a un reporte de DraftInsider.com, los Titans habrían requerido a los Browns sus dos primeras selecciones de este año, junto con la de segunda ronda, por ese puesto N° 2, situación que habrían rechazado en Cleveland. El mismo portal reporta que los Browns están muy interesados en el mariscal de campo de Oregon, y son quienes estarían trabajando con mayor ímpetu por cerrar el trato.

A primera vista, me parece que los Titans requerirían más de Cleveland que sus tres primeras selecciones de este año, aunque no podemos ignorar que las selecciones presentes son más valiosas que las futuras (cuando todavía no se sabe qué número serán). El entrenador de mariscales de campo de los Browns, Kevin O'Connell, trabajó con Mariota a lo largo de casi todo el proceso previo al draft, antes de aceptar la posición en Cleveland. Probablemente, nadie en la NFL conozca mejor al Mariota actual que O'Connell, incluyendo a Chip Kelly, entrenador en jefe de los Philadelphia Eagles, quien dejó a la Universidad de Oregon hace dos años, después de dirigirlo por apenas una temporada de juego.

Finalmente, hay que señalar que los Browns han estado trabajando intensamente por conseguir a un nuevo mariscal de campo. Propuestas de canje les fueron rechazadas por Kirk Cousins de los Redskins y por Sam Bradford --en dos ocasiones-- primero por los Rams y después por los Eagles. Reportes indican que los Browns ofrecieron su selección N° 19 por Bradford en ambas instancias. Sí, invirtieron una selección de primera ronda en Johnny Manziel el año pasado, y O'Connell también ayudó a 'Johnny Football' a prepararse para el pasado draft, pero en este punto, creo posible que los Browns estén adoptando la estrategia de hacer swing sin parar hasta que conecten, en la posición de mariscal de campo.

Philip RiversAP PhotoNo cesan los rumores acerca de un incierto futuro de Philip Rivers en la ofensiva de los Chargers.

Los Chargers tampoco cuentan con mucho capital de draft para tratar de interesar a los Titans, pero cuentan con un Philip Rivers en su último año. La relación previa de Rivers con Whisenhunt, quien fuera su coordinador ofensivo por un año en San Diego, es mencionada con frecuencia, pero no sé si sea lo suficientemente fuerte. La gerencia de San Diego ha dicho una y otra vez que no planean desprenderse de su mariscal de campo. ¿Bastaría con Rivers y la N° 17 global para desprender a los Titans de la N° 2? Lo dudo.

Por si fuera poco, Rivers está en su último año de contrato. Aunque para San Diego, canjearlo significaría conseguir alguna compensación a su partida, en lugar de dejarlo caminar como agente libre --en caso de no acordar una extensión contractual-- para Tennessee significaría firmarlo al momento en que entre por la puerta a un contrato de unos 20 a 22 millones de dólares anuales. Esa clase de compromiso para un pasador de 33 años de edad no parece el mejor camino para la reconstrucción de una franquicia.

Por último, están los Eagles y Kelly, quien ha sido el apoyo más visible para Mariota desde hace bastante tiempo. Kelly ha dicho creer que Mariota ganará "múltiples Super Bowls", pero también ha dicho que no hipotecará el futuro de la franquicia por conseguirlo.

¿Qué precio es demasiado alto por sumar al menos un par de trofeos Lombardis a tus vitrinas vacías? Siendo honesto, ninguno. Piensen en todo lo que pagaron en su momento los New York Giants por Eli Manning. En su momento, los Chargers aprovecharon todas esas selecciones para armar una de las plantillas más talentosas de la NFL, incluyendo a Rivers. Después de duplicar el número de Lombardis en East Rutherford, ya nadie cree que los neoyorquinos pagaron demasiado por el menor de los Manning. En cambio, los Chargers siguen con las manos vacías.

A Bradford le resta un año de contrato, y su salario para el 2015 es de unos 13 millones de dólares. El pasador no ha tenido discusiones sobre una extensión en Philly. Los Eagles dejaron ir a Nick Foles y un paquete de selecciones, ¿por un pasador que les dura solamente una campaña? Claro, siempre pueden negociar con Bradford en el futuro, pero si no lo han hecho hasta el momento podría ser indicativo de que, al día de hoy, no saben si alguna vestirá el jersey de los Eagles.

Aquí es donde las cosas se ponen interesantes en la aparente carrera por Mariota. Draft Insider.com y Pro FootballTalk reportan que tanto Chargers como Eagles han entablado negociaciones con los Browns, pensando en usar a Cleveland como un escalón que los lleve hasta Tennessee.

Como dijimos anteriormente, los Browns ofrecieron la selección N° 19 por Bradford, sin lograr concretar la operación. ¿Ofrecería Cleveland la N° 12 por Rivers? ¿Podrían los Browns pensar en Rivers como alguien que puede conducir la nave por los siguientes tres años, en lo que Manziel --u otro pasador-- se prepara desde la banca? Si la respuesta es afirmativa, entonces los Chargers pasarían esencialmente a ocupar el lugar que actualmente tienen los Browns como el equipo con el mayor capital de draft para negociar con Tennessee (ostentando las selecciones N° 12 y N° 17 globales). ¿Cuánto más le tendrían que agregar en San Diego a esas dos selecciones de primera ronda para que los Titans acepten bajar? Probablemente, todavía una de segunda ronda y algo más.

Sam BradfordAP Photo¿Será posible que Sam Bradford llegue y se vaya de Philadelphia sin ponerse un jersey de los Eagles?

Finalmente, llegamos al escenario de los Eagles. La ventaja para Philly sería que cuentan entre sus cartas a un pasador por el que Cleveland ha delatado un interés obvio: Bradford. Como en el caso de Rivers, tendría que llegar a ser firmado a un contrato a largo plazo nuevo, pero es más joven y es probable que comande un convenio que ronde los 18 millones anuales, algo significativamente menor que lo de Rivers. Si los Eagles no aceptaron la selección N° 19 por Bradford, y los Browns no aceptaron entregar la selección N° 12 por él, entonces habrá que buscar un término medio. ¿Aceptarían bajar los Browns del puesto N° 19 al N° 20 como parte del trato? ¿Necesitará Philly desprenderse de su selección de segunda ronda para cerrar el trato? ¿De la selección de tercera ronda? ¿De Matt Barkley? ¿Tendrían los Eagles que absorber el contrato de Manziel como parte del acuerdo?

Philly ha estado ofreciendo en canje a Barkley, y quizás una combinación de Bradford + Barkley + Josh McCown satisfaga a la gerencia de Cleveland, quienes podrían aprovechar para dejar a Manziel en el retrovisor.

Por otro lado, Kelly no tendría miedo en tener a Manziel en plantilla. Después de todo, intentó reclutarlo para Oregon, en su momento, y acaba de firmar a Tim Tebow. Ciertamente no tiene ningún problema con mariscales de campo de ofensivas "spread".

La pregunta es qué más pediría Cleveland para aceptar el canje con Philadelphia por su selección N° 12, aparte de Bradford.

Pero suponiendo que Kelly pueda cumplir con las demandas de los Browns, entonces los Eagles estarían en posición de tornar su atención a Tennessee. Armados con las selecciones N° 12 y N° 19, o N° 12 y N° 20, estarían en mejor posición de escalar por Mariota sin "hipotecar el futuro", como advirtió desde el principio Kelly. Entonces, si hacemos caso al reporte de DraftInsider.com --que insisto, parece poco-- sería suficiente una adicional de segunda ronda. Si no, una de primera ronda del año que viene seguramente bastaría.

En total, bajo esta hipótesis, los Eagles terminarían pagando dos selecciones de primera ronda (la N° 20 de este año, más la del año entrante), más Bradford, más alguna selección de ronda intermedia, por Mariota, un total que se aproxima a lo que pagaron los Redskins por RGIII, ¿no?

¿Calificaría eso como "hipotecar el futuro"?

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Fail MaryGetty ImagesGB no olvida el "Fail Mary" aunque la caída de los pasados playoffs ante Seattle sea más fresca.

MÉXICO -- La NFL reveló su calendario para la campaña regular del 2015. Echamos un vistazo semana a semana a lo largo de las 17 jornadas del cronograma para tratar de identificar al juego más atractivo de cada fecha. Acá están nuestras recomendaciones:

SEMANA 1
Pittsburgh Steelers en New England Patriots.
Ben Roethlisberger y sus Steelers (ya sin el retirado Troy Polamalu), serán los primeros en recibir la oportunidad de abollarles la corona a los campeones reinantes Patriots y Tom Brady. Steelers y Patriots se han combinado para representar a la Conferencia Americana en nueve de los últimos 14 Super Bowls, conquistando seis anillos entre ambos durante este periodo. Nada mejor que un duelo entre dos mariscales de campo que en el futuro compartirán domicilio en los pasillos del Salón de la Fama en Canton, Ohio.

SEMANA 2
Seattle Seahawks en Green Bay Packers.
Aaron Rodgers y los Packers han perdido tres consecutivos ante los Seahawks, pero todos esos partidos ocurrieron en los ruidosos confines del CenturyLink en Seattle, incluyendo el Juego de Campeonato de la NFC de enero pasado. Ahora el choque ocurrirá en Lambeau Field, donde en el 2009 Green Bay obtuvo su último triunfo ante los Seahawks. Por si fuera poco, los Packers todavía no olvidan el "Fail Mary", triunfo de Seattle en el 2012 gracias a una controversial llamada de los oficiales de reemplazo, quienes dirigían el partido a causa de una huelga de los oficiales permanentes de la liga.

SEMANA 3
San Francisco 49ers en Arizona Cardinals.
Duelazo de la NFC Oeste entre dos equipos que deben demostrar que todavía cuentan con defensivas de élite. Los 49ers estrenan entrenador en jefe tras la partida de Jim Harbaugh, y una repentina racha de retiros ha dejado una interrogante enorme sobre lo que se puede esperar de San Francisco este año. No hay nada mejor que un duelo divisional para demostrar la fortaleza, y mejor si se trata de un equipo que también cuenta con una defensiva de primera línea. Si los Cardinals cuentan con un mariscal de campo sano para toda la temporada, podrían ser un equipo de cuidado en la postemporada.

SEMANA 4
Baltimore Ravens en Pittsburgh Steelers.
A lo largo de los últimos años, esta fue la rivalidad divisional N° 1 en la liga, hasta que los Seahawks y 49ers les arrebataron ese título. Este es el momento perfecto para que Ravens y Steelers revaliden ese título con un juego de horario estelar en jueves por la noche. Como todos los duelos entre estas dos franquicias, podemos anticipar durísimos golpes y poco cariño entre las plantillas.

SEMANA 5
New Orleans Saints en Philadelphia Eagles.
Hace dos temporadas, estos dos clubes chocaron en la Ronda de Comodines de la NFC, pero el año pasado, ambos cuadros decepcionaron al no lograr meterse a la postemporada. Ambos equipos llegan a la temporada luego de perder a sus mejores armas ofensivas, respectivamente: Jimmy Graham en New Orleans y LeSean McCoy en Philadelphia. Este duelo será un buen barómetro para medir qué tan bien se han podido recuperar después de esas salidas. Se trata de ofensivas explosivas, y aquí no faltarán los puntos en el marcador.

Andrew Luck, Tom Brady
Getty ImagesLuck y Brady se volverán a ver las caras

SEMANA 6
New England Patriots en Indianapolis Colts.
Otra revancha de la postemporada pasada, en este caso, se trata de la Final de Conferencia de la AFC. Andrew Luck no ha fallado llevando a Indy a los playoffs en sus tres campañas en la liga, pero todavía le falta dar el último paso hacia la grandeza. Tom Brady lo ha hecho en cuatro ocasiones. Duelo de mariscales de campo que definen dos generaciones diferentes, podría ser el cambio de estafeta oficial de Brady a Luck si este partido termina fungiendo como criterior desempate a la hora de ordenar la siembra en la siguiente postemporada.

SEMANA 7
Oakland Raiders en San Diego Chargers.
Este podría ser un duelo de mucho morbo para el futuro de la NFL en Los Ángeles porque, después de todo, podría tratarse de un partido entre los futuros residentes de un estadio compartido en esa ciudad. De cualquier manera, es difícil despreciar una rivalidad divisional, y podría tratarse de un juego con mariscales de campo del futuro. Derek Carr tiene su puesto en Oakland, pero los Chargers podrían llegar con otro pasador bajo centro si se concretan los rumores de una salida de Philip Rivers por la vía del canje.

SEMANA 8
Cincinnati Bengals en Pittsburgh Steelers.
Por años, los Bengals fueron el tercero en discordia en la AFC Norte, pero se han llevado un boleto a postemporada en cada una de las últimas cuatro temporadas. No hay mejor sinodal para medir el progreso de Andy Dalton y el resto de la plantilla en Cincy que los duros Steelers, un cuadro que aun en épocas difíciles, representa un reto mayúsculo como local.

SEMANA 9
Denver Broncos en Indianapolis Colts.
Regresa Peyton Manning al frente de los Broncos a la ciudad donde brilló por más de una década antes de darle paso al futuro de los Colts, Andrew Luck. Aunque el palmarés de Manning es más rico en récords individuales que títulos de Super Bowl, a diferencia de Brady, este partido puede ser la segunda mitad de ese cambio de estafeta generacional, con Luck apuntando a convertirse en el siguiente gran mariscal de campo de la NFL. Juegos como este son los que empezarán a definir su legado.

SEMANA 10
Buffalo Bills en New York Jets.
Rex Ryan comenzó su mandato en New York con mucho éxito, pero poco a poco fue perdiendo el control de los Jets hasta ser despedido al término de la siguiente temporada. No tuvo que esperar demasiado para recibir una nueva oportunidad, firmando para hacerse cargo de los Bills, rivales divisionales de su ex equipo en la AFC Este. Ryan volverá a New York con la consigna de dar un par de lecciones con su nuevo equipo. Todos los ojos estarán puestos sobre el ala cerrada Jace Amaro.

SEMANA 11
Denver Broncos en Chicago Bears.
Nuevamente, la oportunidad de revancha para un entrenador en jefe. John Fox dejó a los Broncos luego de cuatro títulos divisionales consecutivos y una aparición en el Super Bowl. El reto en Chicago podría ser mayor en Chicago. Fox debe descifrar cómo ganar un Super Bowl con Jay Cutler en los controles, luego de no conseguirlo con Peyton Manning. Por si fuera poco, el propio Cutler empezó su carrera en Denver, lugar del que no salió demasiado contento luego de que circularan rumores de que el entonces entrenador en jefe de los Broncos, Josh McDaniels, lo buscaba reemplazar con Matt Cassel.

SEMANA 12
New England Patriots en Denver Broncos.
Brady-Manning Bowl, edición N° 17. No hay mucho más que agregar al enfrentamiento entre los dos mejores pasadores de su generación. Al menos en lo que concierne a la temporada baja, no pueden llegar en diferentes momentos a la temporada del 2015. Brady viene de ganar su tercer nombramiento como Jugador Más Valioso del Super Bowl, mientras Manning pasó varias semanas contemplando el retiro tras quedar eliminado en la Ronda Divisional. Como en todos sus choques, esperamos algo memorable.

SEMANA 13
Green Bay Packers en Detroit Lions.
No se puede hablar de candidatos al título sin mencionar a los Packers de Aaron Rodgers, quienes se quedaron apenas en la orilla del Super Bowl el año pasado. Los Detroit Lions son un equipo cuya ventana de oportunidad podría comenzar a cerrarse, al tiempo que se acumulan los años en la carrocería de Calvin Johnson. La defensiva de los Lions perdió a su elemento más valioso, Ndamukong Suh, y seguramente Rodgers lo aplaude. Está por verse qué tal se desempeña en su lugar Haloti Ngata, cuando tenga que frenar el ataque terrestre comandado por Eddy Lacy. Además de ser un duelo divisional, involucra a dos asistentes de la pasada postemporada.

Dez Bryant
Getty ImagesBryant tendrá su revancha personal ante GB

SEMANA 14
Dallas Cowboys en Green Bay Packers.
Ninguna jugada fue más controversial que la atrapada/no atrapada de Dez Bryant en el juego de la Ronda Divisional pasada. La liga ha enmendado sus reglas para aclarar el lenguaje de lo que constituye una recepción, pero aún bajo la nueva redacción, se tratar+ia de un pase incompleto. Bryant saldrá con todo a demostrar que los Cowboys merecían ganar ese encuentro en Lambeau Field, donde se llevará a cabo esta revancha, pero lo tendrá que hacer sin el apoyo por tierra de DeMarco Murray, quien emigró vía agencia libre.

SEMANA 15
Kansas City Chiefs en Baltimore Ravens.
A la conclusión de la temporada regular pasada, los Chiefs "le hicieron el favor" a los Ravens, venciendo a los San Diego Chargers para permitir a Baltimore acceder a la postemporada. John Harbaugh agradeció el gesto a Andy Reid con una cena. Esta vez, las implicaciones de playoffs podrían ser directas entre Kansas City y Baltimore. Si los Chiefs han arreglado su ataque aéreo --y mucho tendrá que ver Jeremy Maclin--, podría ser un duelo de mucha calidad.

SEMANA 16
Cincinnati Bengals en Denver Broncos.
El año pasado, tanto Bengals como Broncos fueron echados de la postemporada por los Colts. Con toda seguridad, ambos cuadros estarán pensando nuevamente en los playoffs cuando llegue la Semana 16. Después de todo, se trata de un duelo entre equipos que llevan cuatro viajes a postemporada seguidos, y no piensan parar ahora. Nuevamente para Andy Dalton, la oportunidad de mostrar que puede jugar al tú por tú con una de las leyendas del juego, algo que necesita probar si es que Cincy ha de superar la primera ronda de playoffs algún día.

SEMANA 17
Seattle Seahawks en Arizona Cardinals.
Nada mejor que un duelo con boleto de playoffs en juego cuando llega el final de la campaña. Si es entre rivales divisionales, mejor. Los Cardinals ganaron 11 encuentros el año pasado, apenas uno menos que los Seahawks. Si los 49ers se siguen rezagando y los Rams no muestran mejoría, nuevamente la corona de la NFC Oeste quedará entre una de estas dos franquicias. Dependiendo cómo se puedan repartir los boletos de comodines en la Nacional, existe la posibilidad de quien pierda este encuentro deba conformarse con seguir los playoffs desde casa. Oportunidad de oro para que los Cardinals den el campanazo ante el bicampeón reinante de la Conferencia.

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Barry SandersGetty ImagesLos Lions no han ganado en postemporada desde que Barry Sanders era quien llevaba el ovoide.

MÉXICO -- Han pasado 16 temporadas desde que Barry Sanders dijo adiós de manera abrupta a los Detroit Lions, poniendo punto final a una de las carreras más espectaculares que hemos podido atestiguar.

El equipo sigue buscando a alguien que pueda llenar sus zapatos.

Después de que Sanders acumulara al menos 1,300 yardas en nueve de sus 10 temporadas profesionales --la única vez que no lo logró fue en 1993, cuando "sólo" acumuló 1,115 yardas--, los Lions han visto desfilar a número importante de corredores, ninguno de los cuales ha sido capaz de alcanzar las 1,200 yardas en ese lapso.

Nueve corredores diferentes han terminado la temporada como líder de la franquicia por tierra en esos 16 años. Solamente Tres de ellos lograron superar las 1,000 yardas en una temporada: James Stewart, Kevin Jones y Reggie Bush. Únicamente Stewart consiguió hacerlo más de una vez.

Un promedio de una temporada de 1,000 yardas cada cuatro años no es la mejor fórmula para convertirse en un invitado frecuente a la postemporada. Tres apariciones de postemporada sin triunfos y nueve entrenadores en jefe lo pueden atestiguar.

No es que el equipo no lo haya intentado. Detroit ha invertido selecciones valiosas de draft en la posición. En 1999, tomaron a Sedrick Irvin de Michigan State en la cuarta ronda. Un año después, fue Reuben Droughns de Oregon State en la tercera. En el 2003, Artose Pinner de Kentucky fue reclutado en la cuarta ronda. En el 2004, Jones fue seleccionado en la primera ronda, procedente de Virginia Tech. En el 2006, Brian Calhoun fue elegido procedente de Wisconsin, en la tercera vuelta. En el 2008, los Lions pagaron una selección de tercera ronda por Kevin Smith de Central Florida. En el 2010, fue necesaria una selección de primera ronda para tomar a Jahvid Best de California, y al año siguiente, el equipo invirtió una de segunda ronda en Mikel Leshoure de Illinois. De todos esos jugadores, solamente Irvin no estuvo entre los primeros 100 prospectos seleccionados de sus respectivos sorteos; fue el N° 103 global.

Ninguno de esos reclutas está todavía con el club, y solamente Jones respondió con una temporada de 1,000 yardas cuando acumuló 1,133 en su campaña de novato.

La plantilla actual de los Lions tiene a Joique Bell como titular, y a Theo Riddick --recluta de sexta ronda del 2013-- y George Winn como reservas. Bell, firmado desde la escuadra de prácticas de los New Orleans Saints, es un jugador interesante, pero es probable que no sea más que un especialista en corto yardaje que deba salir del campo en terceras oportunidades. Riddick ha sido alineado, además del backfield, en la ranura y abierto como receptor. Es difícil proyectarlo como un corredor de tres intentos que aguante el desgaste de 16 partidos de temporada regular. Winn sólo lleva 19 acarreos para 73 yardas en una breve carrera de NFL que incluye estadías con cuatro equipos en dos años. Bush, quien consiguió 1,006 yardas en el 2013 con Detroit antes de sufrir un decepcionante 2014 repleto de lesiones, emigró a los San Francisco 49ers en la agencia libre.

Los Lions necesitan volver a invertir una selección valiosa en la posición de corredor, pero sobre todo, necesitan acertar.

Tevin Coleman y Todd Gurley
Getty ImagesColeman y Gurley aparecen en el radar de Detroit

Hasta el momento, se sabe que los Lions se han reunido en privado con dos corredores que se esperan sean tomados entre las primeras 100 selecciones: Todd Gurley de Georgia, quien proyecta para la primera ronda, y Tevin Coleman de Indiana, quien podría escuchar su nombre en segunda o tercera ronda.

En ambos casos, se trata de jugadores que supondrían un alza definitiva en el nivel de talento que actualmente posee la organización en su backfield.

Si acaso, lo que sorprende un poco es que no aparezca al menos Melvin Gordon en esa lista, aunque todavía hay tiempo. Los Lions eligen en la posición N° 23 global, y si Detroit está pensando seriamente en Gurley, es probable que ya no esté disponible en ese sitio.

Si los Lions creen que vale la pena volver a invertir una selección de primera ronda en un corredor, es probable que se encuentren con Gordon. Si creen que el valor está más abajo, Coleman sin duda es opción, pero tampoco vemos en la lista de sus visitas a prospectos como Jay Ajayi de Boise State, Duke Johnson de Miami, o Ameer Abdullah de Nebraska.

Como dije antes, aún hay tiempo. Además, no es esencial que un equipo se reúna con un jugador previo al sorteo para reclutarlo. En ocasiones, el no mostrar interés evidente por un jugador es parte de la cortina de humo.

Los Lions tienen múltiples necesidades de cara al draft. Deben fortalecerse a lo largo de ambas líneas, y un esquinero no sería una mala opción. Tampoco debe sorprendernos si eligen a un receptor abierto en una ronda media.

Sin embargo, encontrar una consistencia en el ataque terrestre --una que no han tenido en los 16 años que han transcurrido desde el retiro del "Rey León"-- es crucial para que los Lions se vuelvan candidatos anuales a postemporada.

¿Van a encontrar a otro Barry Sanders en este draft? No, de ninguna manera, ni en este ni en ningún otro año. Sanders es pieza única. Pero están obligados a encontrar a alguien que pueda hacer al menos parte del trabajo que hacía Sanders, aunque sea de un modo menos espectacular.

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Trayectoria de Hernandez, 'El veredicto final'
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MÉXICO -- Tras conocer la sentencia de culpabilidad sobre Aaron Hernandez por el asesinato de Odin Lloyd este miércoles por la mañana, se cierra aparentemente un embarazoso capítulo para uno de los jugadores con mayor futuro desperdiciado en la NFL.

Uno de los comentarios que más se repite entre los lectores de las plataformas digitales de ESPN, es que algo está pasando entre los jugadores de la liga: parece que cada vez son más los que se meten en peores problemas.

No necesariamente.

Aaron Hernandez
APHernandez pasará el resto de su vida tras las rejas

Hace algunos años, me topé con un estudio --cuya fuente desafortunadamente no recuerdo-- donde investigaba la incidencia delictiva de los jugadores de la NFL con respecto a otras ligas profesionales y con respecto a otros sectores de la sociedad. Recuerdo que de acuerdo a aquella investigación, la frecuencia con la que los jugadores de la NFL eran arrestados correspondía más o menos con la de la población estadounidense en general; simplemente, los casos son más publicitados.

Sería bueno volver a emprender un estudio similar, a la luz no solamente del caso Hernandez, sino también considerando la alta tasa de casos de violencia doméstica que golpearon a la liga el año pasado.

Lo cierto es que los alcances del caso Hernandez rebasan a la NFL. Lo ocurrido con el ex ala cerrada de los New England Patriots es algo que también, supera las fronteras de la sociedad estadounidense. Me atrevería a decir que se trata de un fenómeno más o menos globalizado: la glorificación y ensalzamiento del estilo de vida del gánster, del proscrito, del que establece su propio código de conducta por encima de la ley.

Este tratamiento está en todas las facetas de la cultura popular, particularmente la moda, la música y el cine. Vale la pena aclarar que dicho fenómeno no se limita a un estereotipo, sino se logra adaptar a casi cualquier circunstancia social: desde los zapatos deportivos y pantalones extra largos, hasta las botas y sombreros vaqueros, hasta las gafas en la nuca y los accesorios en oro. Cruza sin discriminar un número de géneros musicales.

Las raíces de este problema son hondas y no es nuestra intención abordar un tema tan complejo en este espacio, dedicado primordialmente al fútbol americano. No obstante, el caso Hernandez sirve para como ejemplo poner en perspectiva las faltas que cometemos a la hora de ordenar nuestras prioridades. Hernandez ha renunciado a una vida cómoda y solvente, con el añadido de poder gozar del status de celebridad, por un cúmulo de decisiones que tomó --influenciado por este fenómeno de la actitud gánster-- respecto a una bebida derramada en un bar, un collar de oro, la división de la cuenta por pagar en un club nocturno, o la preservación de una credibilidad callejera.

Lo que nos refiere a uno de los comentarios que más circuló este miércoles por la mañana, tras darse a conocer el veredicto y la sentencia de cadena perpetua para Hernandez.

Un sinnúmero de personas señaló el desperdicio de una prometedora carrera de NFL y un contrato multimillonario que suponen las transgresiones criminales de Hernandez.

Es un punto válido. Sin embargo, dentro de todas las pérdidas que arroja como déficit esta negra página de la NFL, esa es la menos importante.

La vida de un ser humano --la vida de Lloyd, cortada a los 27 años de edad-- no tiene manera de medirse monetariamente. Y qué se puede decir acerca de la pequeña Avielle Janelle Hernandez, quien a sus dos años y medio ya no puede tener ninguna aspiración a una relación normal con su padre, quien vivirá el resto de sus años detrás de las rejas.

A Hernandez todavía le falta enfrentar otro juicio por un doble asesinato ocurrido en el 2012 en Boston. Todavía quedan facturas sin cobrar.

Perder una brillante carrera de NFL a los 25 años; perder un contrato de 40 millones de dólares con una de las franquicias más exitosas en la liga, perder oportunidades de multiplicar esas ganancias a través de patrocinadores; perder la oportunidad de convertirse en un modelo a seguir, en una inspiración para otros --al final del día, creo que esta es la función más importante de cualquier figura pública, incluidos los deportistas--; perder la oportunidad de ver crecer a tu hija, y quizás con el tiempo hacer crecer a tu familia... todo eso debe doler bastante, y ya tendrá Hernandez suficiente tiempo para reflexionar sobre ello.

Pero no olvidemos que en todo este asunto Hernandez no es la víctima, es el victimario. Los que deben cargar con las consecuencias más infames de los actos de Hernandez son otros. No cometamos el error de olvidarnos de ellos.

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Marcus MariotaGetty ImagesMarcus Mariota podría irse tan alto como el puesto N° 2 global, aunque no sabemos a donde.

MÉXICO -- Nada mejor para acabar con los mock drafts de los analistas de la NFL que el primer canje en el orden de selecciones.

A poco más de dos semanas de que arranque la primera vuelta del Draft 2015, aquí hay siete intercambios potenciales que podrían ayudar a configurar el próximo sorteo:

Selección N° 2 global. Actualmente, la segunda selección del sorteo pertenece a los Tennessee Titans, pero este es un buen sitio para pronosticar el primer intercambio del sorteo. En semanas recientes, los Titans han puesto especial atención a los mariscales de campo Jameis Winston y Marcus Mariota, pese a que se espera ampliamente que los Tampa Bay Buccaneers se lleven a Winston primero global, y que los Titans arrancaron la temporada baja expresando en reiteradas ocasiones su confianza en Zach Mettenberger. El objetivo podría tratar de inflar los bonos de draft de Mariota, invitando a cualquier equipo interesado en el pasador de Oregon a sentarse a negociar con Tennessee. ¿Cuánto vale la segunda selección global? De acuerdo a la tradicional tabla de valores de canje ideada por Jimmy Johnson --que se sigue usando en mayor o menor medida como referencia--, la selección de los Titans vale 2,600 puntos. Para que nos demos una idea de lo que costaría en términos de activos de draft subir hasta esa posición, tomemos en cuenta que se requeriría más a o menos el mismo número de selecciones para subir del sitio N° 31 global del draft al N° 6 (un salto de unos 1,000 puntos), que de la selección N° 6 a la N° 2.

Jay Cutler. No son pocas las versiones que aseguran el interés serio por el mariscal de campo Mariota en Chicago, y los Bears podrían ofrecer a su actual mariscal de campo como moneda de canje, aunado a un paquete de selecciones que incluiría la N° 6 global. Cutler acarrea un costo elevado. Está por cobrar un salario base de 15.5 millones de dólares para el 2015, y de 16 millones de dólares para el 2016. Sin embargo, los podrían estar interesados en un mariscal de campo veterano sólo para un par de campañas, en lo que termina de pulirse Mettenberger o hasta que vean en la primera ronda a un mariscal de campo que los convenza más, pensando en la posibilidad de Connor Cook o Christian Hackenberg para el año que viene. Bajar del segundo escalón hasta el séptimo no es tan grave para los Titans, quienes todavía podrían encontrarse a un prospecto del Top-10 para su línea defensiva. La selección N° 7 global, en poder de Chicago, tiene un valor aproximado de 1,500 puntos según la tabla de valor de selecciones.

La selección N° 8 global. De la segunda selección global a la novena selección global, hay ocho equipos a los que les urge, en mayor o menor grado, ayuda en el departamento de la presión sobre los mariscales de campo. Los Falcons, sentados en el N° 8, son uno de esos equipos. Descontando a Leonard Williams, quien proyecta como tackle defensivo en sistema 4-3, o ala defensiva en sistema 3-4, hay cuatro prospectos que podrían proyectar como cazadores de mariscales de campo del Top-10 del draft, ya sea como apoyadores externos en sistema 3-4, o ala defensiva en esquema 4-3: Dante Fowler Jr. de Florida, Vic Beasley de Clemson, Shane Ray de Missouri y Randy Gregory de Nebraska. Fowler se ve a sí mismo en Jacksonville como tercer recluta global. Williams es proyectado ampliamente para irse a Tennessee segundo global, o a Oakland como cuarto global. Los Redskins podrían tomar a otro de esos prospectos en el lugar N° 5. Si los Falcons ven que llega el turno de elegir de los Jets y sólo queda uno de los defensivos a quien podrían codiciar, podrían sentir desesperación por saltar dos escalones a esa selección de los Jets, o quizás incluso tres hasta el escalón de los Redskins. Lo mejor que le puede pasar a Atlanta si están determinados a salir con uno de esos prospectos defensivos es que al menos uno de los dos receptores abiertos que se asoman como potenciales selecciones del Top-10, Kevin White o Amari Cooper, se vaya antes de que elijan los Jets.

DeVante Parker
Getty ImagesParker pinta para irse antes del punto de medio de primera ronda

Las selecciones N° 12 y N° 19 globales. Los Browns son uno de dos equipos que llega a la primera ronda con dos turnos, gracias al canje del año pasado con los Buffalo Bills. Además, están desesperados por un mariscal de campo. Múltiples reportes mediáticos indican que buscaron adquirir en canje a Kirk Cousins y a Sam Bradford en las últimas semanas. De hecho, hay versiones que aseguran que Cleveland ofreció su selección N° 19 por Bradford a los St. Louis Rams --quienes lo prefirieron negociar a los Philadelphia Eagles mediante un paquete de selecciones y el mariscal de campo Nick Foles-- y que más tarde habría ofrecido esa misma selección a los Eagles por Bradford. Otros reportes indican que Johnny Manziel habría sido ofrecido, también, como parte del trato, aunque esta última versión fue desmentida por Jeremy Fowler de ESPN.com. En cualquier caso, los Browns se han delatado como un club desesperado por un mariscal de campo, y trepar la escalera hasta un sitio sonde puedan acceder a Mariota podría costar ese par de selecciones de primera ronda, cuyo valor conjunto es de unos 2,075 puntos según la clásica tabla de valores de selecciones. Por otro lado, los Browns podrían estar interesados en otro canje que no incluya a un prospecto de mariscal de campo. Hay tres receptores abiertos que están por encima del resto en la camada de este año: Cooper, White y DeVante Parker. Si Cooper y White se van entre las primeras seis o siete selecciones, un equipo desesperado por incrementar su arsenal aéreo como Cleveland --que estará sin Josh Gordon por suspensión de todo el año, ni Jordan Cameron, quien emigró a Miami Dolphins-- podría escalar algunas posiciones para asegurarse de no perder a Parker.

Philip Rivers. Incluso por encima de Cutler, Rivers es el más mencionado en rumores previos al draft como posible moneda de cambio para poder ascender en el orden para ir por Mariota. El mariscal de campo de los San Diego Chargers está por iniciar su último año de contrato, a cambio de un salario de 15.75 millones de dólares. Versiones mediáticas han informado que no se sentará a charlar sobre un nuevo acuerdo hasta que culmine la campaña y que no le emociona demasiado la posibilidad de que el equipo se mude a Los Ángeles. Eso abre la puerta a suponer que podría ser el último año de Rivers con el equipo. San Diego, en busca de un sustituto podría intentar canjear a Rivers para obtener algo de regreso en lugar de dejarlo caminar en la agencia libre, sin recompensa, el año que viene. La selección N° 17 de la primera ronda de los Chargers tiene un valor de 950 puntos. Sin embargo, Rivers compensa el resto de la distancia, especialmente si logra acordar un contrato a largo plazo con su potencial nuevo equipo, mientras que san diego podría quedarse con Mariota. Regresando al escenario de un posible canje con los Titans, hay que recordar que el entrenador en jefe de Tennessee, Ken Whisenhunt, fue coordinador ofensivo de Rivers en el 2013.

Sam Bradford. Aunque Chip Kelly ha negado la posibilidad de ejecutar un canje que les permita subir para reclutar a su ex mariscal de campo de Oregon, Mariota, hay quienes creen que los Eagles todavía podrían ser protagonistas. Por una parte, los Browns mostraron todavía tener interés en Bradford, y con al menos dos selecciones de primera ronda, el costo ya no parecería ser tan pesado para subir desde el sitio N° 20 hasta un lugar donde Mariota esté al alcance, sobre todo si Mariota no se va en el N° 2 global y empieza a resbalar. Por el otro lado, sería extraño que Bradford hubiera tenido voz dentro de la organización para adquirir a DeMarco Murray, su ex compañero colegial en Oklahoma, para ser traspasado a otro equipo sin vestirse de verde. Por último, Kelly no mostró muchas tablas a la hora de enviar en canje a LeSean Mccoy a los Buffalo Bills por Kiko Alonso. McCoy es un jugador infinitamente superior a Alonso, y sobre todo, un corredor que ha demostrado ser parte de la élite de la liga. Kelly debió haber pedido al menos una selección de ronda media adicional como parte de ese pacto.

Adrian Peterson
Getty ImagesPeterson simplemente no quiere jugar más para los Vikings

Adrian Peterson. El corredor ha dejado en claro, a través de su agente, que no desea continuar su relación laboral con los Minnesota Vikings. Hace un año, antes de que se diera a conocer el incidente por el cual se le acuso por abuso infantil tras golpear a su hijo de cuatro años con una vara, advertí que podría tratarse de la última temporada de Peterson en Minnesota, señalando su salario base de 12.75 millones de dólares para el 2015, y el hecho de que cortarlo representaría solamente un cargo de dinero muerto contra el tope salarial de 2.4 millones de dólares. Para el 2016, su salario saltaría 14.75 millones de dólares y cortarlo ya no representaría ningún cargo por dinero muerto. A eso hay que sumarle el hecho de que tiene 30 años, la edad en la que tradicionalmente los corredores pierden gasolina, incluso los de élite. Desde la perspectiva de Peterson, el argumento es que el equipo no mostró un respaldo hacia el jugador durante una época difícil, pero también podría haber otros factores. Minny está en medio de un proceso de reconstrucción, y Peterson sabe que no le quedan muchos años de vida útil en la NFL. Quizás empieza a escuchar el tic-tac de ese reloj en su cabeza. Peterson manifestó en la pasada temporada baja --nuevamente, antes de sus problemas legales-- un deseo por jugar para los Dallas Cowboys, estando bajo contrato con los Vikes. Por si fuera poco, mientras Peterson estuvo alejado de la NFL, tuvo la oportunidad de ver a la línea ofensiva de Dallas convertir a un corredor con un historial de poca durabilidad en el líder corredor de la liga con Murray, quien emigró a Philly. Los Cowboys estuvieron cerca de acceder al Juego de Campeonato de la NFC, y un buen ataque terrestre podría asegurar que vuelvan a ser protagonistas de postemporada. Los Cowboys cuentan con la selección N° 27 de la primera ronda, pero si se diera este traspaso, Dallas sabría que estaría adquiriendo a Peterson solamente como solución a corto plazo. Los Cowboys todavía tienen que moverle a los números de su nómina para que sea posible, pero de todos los posibles canjes que hemos enlistado, este podría tener más sentido para los tres involucrados: Vikings, Cowboys, y Peterson. Los Arizona Cardinals, con la selección N° 24 global, también podrían estar interesados en el corredor.

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Marcus MariotaGetty ImagesEl mariscal de campo de Oregon, Marcus Mariota, es difícil de proyectar para el Draft 2015.

MÉXICO -- La lógica indica que los Tampa Bay Buccaneers anunciarán el nombre del mariscal de campo de Florida State, Jameis Winston, con la primera selección global del Draft 2015 el próximo 30 de abril.

La siguiente selección, que pertenece por ahora a los Tennessee Titans, podría marcar el inicio de la incertidumbre del sorteo, y aquí es donde podría entrar en juego otro mariscal de campo: Marcus Mariota, de Oregon.

"Si lo elegimos con la selección N° 2, definitivamente pienso que puede ser el titular desde el primer día", declaró el entrenador en jefe de Tennessee, Ken Whisenhunt, el mes pasado a los medios durante el desayuno de los coaches de la AFC de las reuniones de propietarios en Phoenix. "Fue impresionante... Simplemente el tiempo que pasamos con él en el pizarrón, fue muy impresionante".

Esas declaraciones de Whisenhunt respecto a Mariota contrastan de manera definitiva con la postura que había asumido la franquicia respecto a la posición de mariscal de campo al inicio del receso de temporada, cuando todo indicaba que Zach Mettenberger entraría a la siguiente temporada con una nueva oportunidad para establecerse como la respuesta a largo plazo, y los Titans se enfocarían en otra posición con su selección de primera ronda.

"Tuvimos suficiente confianza para iniciar con él el año pasado", declaró en el mismo evento Whisenhunt respecto a Mettenberger.

Zach Mettenberger
AP PhotoMettenberger está lejos de ser una certeza

Si en el 2014, los Titans sintieron "suficiente confianza" --o desesperación-- para iniciar con Mettenberger, ¿no habría crecido un poco esa confianza después de verlo aparecer en siete encuentros, seis de inicio, lanzando para 1,412 yardas con ocho touchdowns y siete intercepciones? Está claro que el ex pasador de Louisiana State no ha demostrado todavía que es la solución en Nashville, y una marca como titular de 0-6 y dos lesiones de hombro no ayudan mucho en el rubro del optimismo.

Sin embargo, la realidad es que ninguno de los cuatro pasadores que lanzaron para los Titans el año pasado --Jake Locker, Charlie Whitehurst, Jordan Palmer y Mettenberger-- hizo demasiado, y el novato consiguió el porcentaje mayor de pases completos (59.8 contra 58.9 de Locker y 56.8 de Whitehurst) y el mayor total de pases de touchdown (ocho contra siete de Whitehurst y cinco de Locker) con el mismo número de apariciones que ellos (Palmer sólo apareció en un juego).

Los Titans ganaron únicamente dos encuentros, y aunque la inestabilidad en la posición de mariscal de campo fue un ingrediente que contribuyó a la miserable campaña, no fue el único factor. Eso es una consideración que debe tomarse en cuenta a la hora de evaluar los diferentes caminos que puede tomar Tennessee en la primera ronda del draft.

A eso hay que sumarle que no se callan los rumores de canje. Por un lado, hay quien afirma que Whisenhunt estaría muy interesado en reunirse con Philip Rivers, a quien dirigió como coordinador ofensivo de los San Diego Chargers en el 2013. Rivers no tiene contrato más allá del 2015 con los Bolts, y de acuerdo a The Tennesseean, le preocupa una potencial mudanza a Los Ángeles. Los Chargers han ayudado a alimentar --involuntariamente, quizás-- esos rumores reuniéndose con Mariota en al menos dos ocasiones, una visita privada y una sesión privada de entrenamiento con el mariscal de campo, aparte de visitarlo en el pro day de Oregon.

Por otro lado, hay quien todavía no termina de comprar la versión de Chip Kelly, en el sentido de que no buscarán a Mariota en el draft, sino que Sam Bradford simplemente será utilizado como moneda de cambio para algún equipo en busca de un pasador veterano. Quizás los Titans ya hayan reducido sus candidatos para esa segunda selección global, pero no tiene nada de malo mantener abiertas las líneas de comunicación por si acaso llegara alguna oferta cuyo valor pueda exceder a cualquiera de los jugadores que pudieran estar disponibles en ese momento, de los cuales al parecer sólo hay que descartar a Winston.

Por si fuera poco, Mariota constituye un enigma como prospecto. Solamente participó en cinco jugadas bajo centro el año pasado, y el juego de pases con engaño de carrera en la NFL es todavía importante. Los observadores de la liga lo han proyectado desde la selección N° 2 global hasta la N° 17, que hoy pertenece aún a los Chargers. Los Oakland Raiders, New York Jets, Chicago Bears, St. Louis Rams, Cleveland Browns, suelen ser mencionados como destinos probables, además de Titans y Chargers. En cambio, no me he encontrado con una sola opinión en el sentido de que Mariota es uno de los dos mejores jugadores en el sorteo (pensando en aquella trillada frase que suelen lanzar indiscriminadamente los clubes, en el sentido de que su estrategia es reclutar "al mejor jugador disponible, sin importar posición").

Philip Rivers
Getty Images¿Será posible que Rivers no culmine su carrera lanzando en SD?

Bajo ese escenario, tiene mucho sentido que Whisenhunt quiera elevar el interés por Mariota, y/o por la segunda selección global. Un canje por Rivers, un pasador de 33 años con solamente un año restante de contrato, podría resultar más barato que esa segunda selección global, y Tennessee todavía podría salir del sorteo con un prospecto del calibre de Leonard Williams, de USC. Tal vez la primera selección de la segunda ronda de este año (N° 33 global), y una selección adicional, o tal vez la selección de primera ronda del año entrante, podrían ser suficientes. Tal vez.

Por último, habrá que preguntarse si realmente es probable que, a mediados de marzo, Whisenhunt revele los planes reales de draft de su equipo a los medios en un desayuno. Ni siquiera Lovie Smith ha sido tan transparente refiriéndose a Winston. No se trata solamente de proyectar si Mariota se ajusta o no al tipo de mariscal de campo con que Whisenhunt ha tenido éxito en el pasado, como Ben Roethlisberger y Kurt Warner. Se trata de descifrar los mensajes a través de las cortinas de humo, y el mensaje que dio Whisenhunt respecto a la posibilidad de reclutar a Mariota, probablemente sólo signifique que quien desee incorporar al pasador de Oregon a su plantilla deberá sentarse en la mesa de negociaciones con Tennessee.

Salir a respaldar incondicionalmente a Mettenberger desde principios de la temporada baja, como hicieron los Titans, únicamente ayuda a elevar el valor de la siguiente selección, la de los Jacksonville Jaguars, sobre todo a sabiendas que es un equipo de que definitivamente no tomará a Mariota, y al que le podría interesar negociar con otro club interesado en el más reciente ganador del Heisman.

A final de cuentas, es un simple recordatorio que no hay que creer todo lo que escuchamos en la época de mentiras y verdades a medias de la NFL.

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Marcell DareusAP PhotoMarcell Dareus aporta una cuota importante de talento, pero conlleva un riesgo significativo, también.

MÉXICO -- Los Buffalo Bills han sido una de las franquicias más activas en los últimos meses. No es para menos. Se trata del equipo que ha sufrido la ausencia más prolongada de la postemporada de la NFL, después de 15 años sin playoffs.

En octubre pasado, Terry y Kim Pegula se convirtieron en los nuevos propietarios de la franquicia, unos meses después del fallecimiento del fundador del equipo, Ralph Wilson. En enero pasado, contrataron a Rex Ryan, el entrenador de mayor perfil que ha arribado a la franquicia desde que Marv Levy condujera al equipo a cuatro apariciones consecutivas de Super Bowl a principios de la década de los '90s.

Al inicio del receso de temporada, los Bills se negaron a quedarse cruzados de brazos. Primero, concretaron el canje más sorpresivo en lo que va del año, enviando al apoyador Kiko Alonso --quien se perdiera la temporada pasada por lesión-- a los Philadelphia Eagles, a cambio del corredor All-Pro, LeSean McCoy.

Luego, canjearon para conseguir al mariscal de campo Matt Cassel, proveniente de los Minnesota Vikings, otorgaron a Charles Clay el contrato para ala cerrada con mayor cantidad de dinero garantizado en la historia de la liga para desprenderlo de los Miami Dolphins, firmaron al fullback de Pro Bowl Jerome Felton, y le extendieron (¿últimas?) oportunidades al explosivo receptor abierto Percy Harvin y al polémico guardia Richie Incognito.

Por si fuera poco, retuvieron por cinco temporadas y 45 millones de dólares al ala defensiva Jerry Hughes, pieza fundamental para la que es considerada por muchos como la mejor línea defensiva de la liga.

Ahora, la atención de los Bills se torna hacia otra pieza de la línea defensiva, una todavía más importante que Hughes: el tackle defensivo Marcell Dareus.

"En el futuro cercano", subrayó el gerente general del club, Doug Whaley, de acuerdo al Buffalo News. "Será la prioridad N° 1 una vez que se asiente el polvo después del draft, quizás incluso antes de eso, simplemente para echar a rodar la pelota".

Whaley se refiere a un inminente comienzo de pláticas contractuales con Dareus, quien está por comenzar la última temporada de su contrato original de novato, una que le pagará 8.06 millones de dólares en el 2015.

Será interesante ver hasta dónde puede ascender el nuevo contrato de Dareus. Se trata de un jugador de 25 años de edad, que viene de dos temporadas consecutivas de Pro Bowl, y una elección como All-Pro. En el 2014, el tercer recluta global del Draft 2011, procedente de Alabama, impuso una nueva marca personal con 10 capturas de mariscal de campo, un año después de conseguir 7.5, números impresionantes para un liniero defensivo interior. Los Bills lideraron a la liga en capturas durante el 2014, con 52, y Dareus es el elemento más joven entre los cuatro titulares: Hughes (26 años de edad), el tackle defensivo Kyle Williams (31) y el ala defensiva Mario Williams (30).

En octubre pasado, Gerald McCoy firmó un contrato por siete temporadas y hasta 98 millones de dólares con los Tampa Bay Buccaneers. A mediados de este mes, los Dolphins "ganaron" la agencia libre firmando al jugador más codiciado, Ndamukong Suh, por seis campañas y hasta 114 millones de dólares. Para efectos de referencia, vale la pena también mencionar los contratos de J.J. Watt (seis temporadas y hasta 100 millones de dólares, firmado en septiembre pasado) y Mario Williams (seis campañas y hasta 100 millones de dólares, firmado en marzo del 2012).

Mario Williams
AP PhotoSe asoma una reestructuración para Williams

Dareus no está --al menos todavía-- al nivel de Suh, Watt ni McCoy, pero también es más joven que los tres. Eso es lo positivo.

¿Lo negativo? Carga con bagaje extradeportivo. Fue arrestado en mayo del año pasado en Alabama por posesión de mariguana sintética, luego de ser detenido por exceder el límite de velocidad en una carretera interestatal. Dos semanas más tarde --y dos días después de enfrentar a los medios para discutir su problema legal en Alabama-- fue arrestado nuevamente, esta vez en el estado de New York, acusado de participar en carreras ilícitas después de chocar su automóvil. Hughes admitió más tarde conducir el automóvil "rival".

El juicio de Dareus por el arresto en New York tiene programado comenzar en mayo. El liniero defensivo aceptó ingresar a un programa por abuso de sustancias de la NFL para librarse del cargo de Alabama. Todavía no hay que descartar una eventual sanción de la liga, bajo la nueva política de conducta personal.

A eso hay que sumarle que fue enviado a la banca durante la porción final de la campaña del 2013 por "tardanza habitual", según reportó en su momento NFL.com. Por su eso no fuera suficiente, Dareus ha batallado con una fluctuación en el peso, y el año pasado, cuando reportó al campamento de entrenamiento, reprobó en primera instancia su prueba de acondicionamiento físico.

Entonces, ¿cuánto dinero debe cobrar Dareus a partir de su próximo convenio?

El próximo contrato de Dareus deberá rondar los 90 a 100 millones de dólares como monto máximo, aunque la cifra más importante --la que evidenciaría el tamaño del compromiso de la franquicia hacia su tackle defensivo estelar-- será el dinero garantizado. McCoy acordó 51.5 millones de dólares garantizados; Watt acordó 51.876 millones de dólares garantizados; Suh se voló la barda, rozando los 60 millones de dólares garantizados.

Convendría a los Bills protegerse de futuras "eventualidades" con Dareus. Un promedio de ocho millones de dólares garantizados por temporada, lo prometido a McCoy y Watt, suena como algo descabellado, con todo y que Suh apretó el botón de reinicio a la escala de pagos para linieros defensivos hace unas semanas. Sin embargo, los 31.4 millones que acordó Williams hace tres años se antojan como poco --relativamente hablando-- tomando en cuenta la inflación y el crecimiento proyectado para el tope salarial en los años siguientes.

Por donde se le vea, Dareus supone un riesgo para Buffalo. Por un lado, es un jugador joven, talentoso, que empieza a apenas a mostrarnos la punta de iceberg en cuanto a lo que es capaz de hacer sobre el emparrillado. Por el otro, se trata de una persona que ha tomado malas decisiones constantemente, no solamente en el rubro legal, sino también en cuanto a su preparación como profesional.

Los Bills se encuentran unos 7 millones de dólares por debajo del tope salarial, pero todavía hace falta sumar a esa cuenta a los seleccionados de draft y agentes libres novatos que firmen a partir del próximo mes. Llegar a un acuerdo con Dareus en las siguientes semanas no es imperativo desde el punto de vista financiero, pero sí recomendable.

Stephon Gilmore
AP PhotoGilmore es otro engrane defensivo que no desean perder los Bills

¿Por qué?

Porque Buffalo ya ha manifestado sus planes de retener a Kyle Williams y Mario Williams hasta que se retiren. Kyle Williams, el jugador con más tiempo en la plantilla de los Bills, firmó en este mes de marzo una extensión contractual que lo mantendría con la franquicia hasta el término de la campaña del 2017. Mario Williams tiene tres años restantes en su contrato, pero los golpes financieros al tope salarial de esas temporadas son significativos: 19.4 millones de dólares en el 2015, 19.9 millones en el 2016, y 16.5 en el 2017. Sumarle años al convenio de Williams y empujar parte de esas cantidades al futuro parecen ser el camino ineludible para los Bills.

Por si fuera poco, los Bills planean ejercer la opción al quinto año contractual del esquinero Stephon Gilmore, decisión que les costará 11.082 millones de dólares para el 2016.

"[Mario Williams] podría liberar la mayor cantidad y sería lo más lógico, porque no solamente sería reestructurar, sino extender", manifestó Whaley al Buffalo News, citando una comparación con lo realizado con Kyle Williams. "Queremos sentar el precedente de que retendremos a los nuestros y los tendremos retirándose como Buffalo Bills. Pienso que se trata de un sentimiento que queremos mostrarle a los jugadores en nuestra plantilla ahora".

En Buffalo, ya se han hecho a la idea de que el año para gastar en grande fue el 2015, tras comprometer 91.5 millones de dólares entre agentes libres y reestructuraciones contractuales en la actual temporada baja, para liderar a la NFL.

"El año que viene, seremos los Green Bay Packers de la agencia libre", manifestó Whaley la semana pasada durante la reunión de propietarios de la NFL, de acuerdo a Mike Rodak de ESPN.com, haciendo referencia a la austeridad con que se suelen conducir los Packers en el mercado abierto. "Estaremos firmando a nuestros propios jugadores porque tenemos a Nigel [Bradham] a punto de terminar contrato, tenemos a Dareus a punto de terminar, tenemos a Cordy Glenn a punto de terminar y tenemos a Gilmore. Así que esa será nuestra agencia libre el año que viene".

Lo más urgente para los Bills será reestructurar el convenio de Mario Williams. Extender el acuerdo de Dareus previo al inicio de la agencia libre, y del contrato monstruoso de Suh, podría haber ahorrado algo de dinero a Buffalo. Lo mismo aplica para Gilmore, si el equipo se apura a negociar con el esquinero.

Los Bills tienen intenciones claras de mantener intacta a la mejor línea defensiva de la NFL, y a partir de allí edificar al resto de la defensiva. No hay duda de que Dareus recibirá su dinero. Sólo restaría por ver si Dareus será capaz de cumplir su parte del convenio.

¿Responderá como el All-Pro que es, o se transformará en una nueva versión de Albert Haynesworth?

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Eddie Goldman, Mario EdwardsGetty ImagesFSU podría colocar dos linieros defensivos en la parte alta del sorteo: Eddie Goldman y Mario Edwards.

MÉXICO -- Cerramos la serie posicional previa al Draft 2015 con los linieros defensivos y, si hacemos caso a lo que señalan la mayoría de los expertos, hemos dejado lo mejor para el último.

¿Por qué?

Porque el tackle defensivo Leonard Williams de Southern Cal es considerado ampliamente como el mejor prospecto disponible este año, independientemente de posición. Por si fuera poco, es probable que entre hasta seis linieros defensivos, entre tackles y alas, escuchen su nombre en primera ronda, con la posibilidad de otros seis a ocho siendo reclutados en la segunda vuelta.

Eso significa que hay calidad en la parte más alta de la tabla de evaluaciones, pero también profundidad en la parte alta del sorteo. Son buenas noticias para los clubes que necesitan ayuda para contrarrestar el reciente resurgimiento en importancia del juego terrestre en la NFL.

Echemos un vistazo a algunos de los nombres más atractivos:

Leonard Williams
AP PhotoWilliams es, por mucho, el mejor prospecto

LEONARD WILLIAMS, DT, SOUTHERN CALIFORNIA
Antes que nada, debemos dejar una cosa en claro: a pesar de la gran calidad que hay en esta camada para ser representada al tope del sorteo, Williams es por mucho el mejor prospecto. Nadie se acerca, siquiera. El liniero defensivo de los Trojans lo tiene casi todo. Es extremadamente rápido para leer la jugada, y su maniobra de "nado", es su mejor arma para buscar la penetración. También hay que destacar su versatilidad. Aunque nominalmente es un ala defensiva en el frente 3-4 de USC, trabajó la técnica-5, técnica-3 e incluso la técnica-1 en los partidos. Por si fuera poco, también presionó arrancando desde la posición de dos puntos, alineando por la orilla, aunque a mi juicio eso no es más que un desperdicio de sus habilidades. En la NFL se vuelven a multiplicar las defensivas 3-4, particularmente las que juegan un sistema de un hueco al frente. Williams estaría como en casa en un esquema así, pero en lo personal, me gustaría verlo como técnica-3 en un frente 4-3, donde estaría un poco más cerca del balón y podría tener más oportunidades en el uno contra uno frente a guardias.

DANNY SHELTON, DT, WASHINGTON HUSKIES
Se trata de un comodín para primera ronda. Es posible que se trate de un talento del Top-10, pero usualmente la posición de tackle nariz no es seleccionada tan alto. En años recientes, Star Lotulelei se fue N° 14 global (2013), Dontari Poe se fue N° 11 global (2012), y Dan Williams se fue N° 26 global (2010). La excepción fue Marcell Dareus, N° 3 global en el 2011. Shelton es absolutamente masivo, y marcaba una diferencia notoria de tamaño contra la mayoría de sus oponentes en la NCAA, aunque eso no será necesariamente así al siguiente nivel. Está acostumbrado a anclar contra el doble y triple bloqueo, y es casi inamovible. No importa el esquema para Shelton, igual se puede acomodar en una defensiva 3-4 como en una 4-3. Sus 16.5 tacleadas para pérdida y nueve capturas del 2014 impresionan.

ALVIN DUPREE, DE, KENTUCKY WILDCATS
Sé que la mayoría tiene a Dupree proyectado como apoyador externo para una defensiva 3-4, pero así como no te gustaría ver a Calvin Pace en cobertura de paso, tampoco quieres ver a Dupree en cobertura de pase, más allá de que inicie la jugada en posición de dos puntos y no de tres. Para ser sincero, no me gusta tanto como a otros analistas. Lo vi dominado en el uno a uno por alas cerradas en el juego terrestre, y tiene problemas para tacar al mariscal de campo contra tackles más grandes. Odias tener que decir esto, pero es necesario todos los años: Dupree me parece candidato a ganarse la etiqueta de fiasco, tarde o temprano. Eso sin hablar de su actuación en el Combinado, donde tropezó un par de veces durante los ejercicios de apoyadores y mostró manos poco confiables.

MALCOLM BROWN, DT, TEXAS LONGHORNS
La selección de Brown podría determinar cuántos linieros defensivos salen en primera ronda. Es considerado el mejor tackle después de Williams y Shelton, y si se va cerca de la mitad de la primera vuelta, podría jalar a algunos prospectos que no están tan lejos de él en términos de calidad, metiéndolos a primera ronda. Si Brown cae hasta el último tercio de la primera ronda, entonces los tackles que le siguen podrían tener que esperar hasta la segunda ronda. Brown es un técnica-3 prototípico que brilla más en el uno contra uno. Es excelente en la persecución y posee un motor de alto rendimiento.

EDDIE GOLDMAN, DT, FLORIDA STATE SEMINOLES
Si acaso hay un segundo jugador considerado para la posición de tackle nariz que se puede ir en la primera ronda, se trata de Goldman. Empezó su carrera como ala defensiva en Florida State, antes de pasar al interior, donde hizo un trabajo más que decente reemplazando a Timmy Jernigan. Goldman tiene suficiente movilidad para ser efectivo en casi cualquier posición de un frente defensivo, ya sea como ala o tackle nariz en un esquema 3-4, o en cualquiera de las dos posiciones de tackle en un esquema 4-3. Definitivamente no es tan sólido como Shelton al anclar, pero posee mayo rango de lateral a lateral.

JORDAN PHILLIPS, DT, OKLAHOMA SOONERS
Phillips, junto a Goldman, podrían ser los mayores beneficiarios de que Brown --calificado generalmente arriba de ellos-- sea seleccionado cerca de la mitad de la primera ronda. Serían los dos candidatos principales a colarse en la parte final de la primera ronda en caso de que los equipos repentinamente sientan desesperación por salir del primer día con un liniero defensivo. Oklahoma le pide a sus linieros defensivos arrancar desde una posición de cuatro puntos, pero Phillips es tan grande que a veces le cuesta trabajo mantener su centro de gravedad abajo y le cuesta proyectar hacia adelante desde esa postura. Posee tremendo potencial pero es de los que mayor trabajo tiene por delante para alcanzarlo. Los equipos deben tener cuidado con un problema de espalda sufrido en el 2013.

ARIK ARMSTEAD, DE, OREGON DUCKS
Francamente, se trata de uno de mis jugadores favoritos para este draft, y calculo que puede irse en la parte alta de la segunda ronda, a menos que sorprenda colándose en el primer día. Hay quienes proyectan una transición al puesto de tackle defensivo, pero me gustaría ver que siguiera como ala defensiva al siguiente nivel, preferentemente en un esquema 3-4. No tiene la velocidad para doblar la esquina cuando se trata de presionar, pero es enorme y correr hacia su lado es un reto mayúsculo.

Owamagbe Odighizuwa
AP PhotoOdighizuwa podría sorprender en primera ronda

OWAMAGBE ODIGHIZUWA, DE, UCLA BRUINS
Descontando a los cazamariscales que proyectan como apoyadores híbridos al siguiente nivel --y de los cuales hablamos en una entrada previa-- Odighizuwa podría ser uno de los prospectos más interesantes en la segunda ronda. Posee brazos extremadamente largos, exactamente lo que buscan los cazatalentos en su posición, además de que lo hacen ver un poco más alto de lo que es. No fue el más productivo en UCLA, pero quizás jugó fuera de posición como ala defensiva en sistema 3-4. Un problema de cadera del 2013 debe ser examinado minuciosamente por los equipos interesados.

PRESTON SMITH, DE, MISSISSIPPI STATE BULLDOGS
Smith es otro jugador que debe encontrar lugar como ala defensiva en sistema 3-4 al siguiente nivel, idealmente. Los Bulldogs aprovecharon al máximo su versatilidad, alineándolo principalmente en esa posición, pero también pidiéndole atacar al mariscal de campo desde una posición de dos puntos, y ocasionalmente colocado en el interior como tackle nariz. Terminó la campaña pasada con 11.5 capturas, pero no es un atleta tan explosivo como ese número podría sugerir. Es otro de los jugadores que considero una apuesta más o menos segura, hablando en términos de draft.

CARL DAVIS, DE, IOWA HAWKEYES
Hay quienes tienen calificado a Davis por arriba de Phillips y Goldman, lo que habla de la calidad existente en este estrato de prospectos. Se trata de un jugador con el tamaño que se busca como técnica-1, pero a menudo se le envuelve con facilidad con el doble bloqueo. Se trata de un jugador de rachas, y eso engloba lo bueno como lo malo. A veces le falta perfeccionar ese último movimiento para deshacerse del bloqueador y liberarse para hacer la jugada, dando la impresión de que siempre está cerca, aunque no siempre llega.

MARIO EDWARDS, DE, FLORIDA STATE SEMINOLES
El caso de Edwards es llamativo. En el 2012, fue el recluta de preparatoria más codiciado del país, por encima de prospectos como Dorial Green-Beckham (N° 3), Landon Collins (N° 6), D.J. Humphries (N° 7), Goldman (N° 10), y Jameis Winston (N° 14). Sin embargo, batalló con problemas de sobrepeso y dudas de ética de trabajo en sus primeros años en Tallahassee. Fue hasta el 2014 que realmente se dedicó a invertir más tiempo en su juego, y los resultados fueron claros. Todavía posee un potencial enorme, y tiene la capacidad de dominar a cualquier tackle que le pongan enfrente. Calculo que se irá en la tercera ronda, por debajo de algunos de los mencionados aquí abajo, pero un talento como el suyo no se puede ignorar. La propuesta acierto/fracaso con su selección es, no obstante, bastante riesgosa.

No se olviden de: Trey Flowers, DE, Arkansas Razorbacks; Danielle Hunter, DE, Louisiana State Tigers; Michael Bennett, DT, Ohio State Buckeyes; Xavier Cooper, DT, Washington State Cougars.

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D.J. HumphriesGetty ImagesLos bonos de draft de D.J. Humphries han subido como la espuma gracias a su gran atleticismo.

MÉXICO -- La camada de linieros ofensivos no defraudará en el 2015. Hasta diez linieros tienen potencial de ser llamados en las primeras 32 selecciones, aunque eso sí, a diferencia de lo sucedido en años recientes, es probable que no sean elegidos en la parte más alta del sorteo.

El año pasado, tres linieros ofensivos se fueron en las primeras tres selecciones, incluyendo a Greg Robinson segundo global, con cinco bloqueadores tomados en primera vuelta. En el 2013, fueron cuatro en las primeras 11, con Eric Fisher, Luke Joeckel y Lane Johnson siendo elegidos primero, segundo y cuarto global, respectivamente, y nueve en total en la primera vuelta. En el 2012, sólo fueron dos en primera ronda, con Matt Kalil cuarto global, y Riley Reiff hasta el sitio N° 23.

La primera ronda del 2015 debe parecerse más, en cuanto a linieros ofensivos, a la camada del 2011, cuando seis tackles fueron elegidos en primera ronda, pero nadie antes del lugar N° 9, donde Tyron Smith se fue a los Dallas Cowboys. Sin embargo, sí espero que sean más de seis linieros ofensivos los que escuchen su nombre en el primer día de selecciones.

A continuación, una breve descripción de algunos de los prospectos que más atención pueden comandar cuando llegue el día del sorteo.

D.J. HUMPHRIES, OT, FLORIDA GATORS
A primera vista, no se ve tan grande como lo indican sus mesurables, o como lucen otros prospectos en la posición, pero a Humphries no le hace falta ni estatura ni peso. Posee una extraordinaria movilidad, y su mejor cualidad es la capacidad para cerrar la puerta a defensivos que dependen de su velocidad para tratar de doblar la esquina por afuera en camino hacia el pasador. Uno de los aspectos que más me llamó la atención de Humphries es el excelente trabajo de reconocimiento que hace cuando los linieros defensivos intentan maniobras de cruces para presionar a los mariscales de campo, y en situaciones terrestres, no le cuesta trabajo llegar al segundo nivel. Cuando realmente llega a sufrir es cuando enfrenta a defensivos que dependen de la fuerza pura, pues a veces le cuesta trabajo anclar y no logra sostener el punto de ataque. El bull rush de los defensivos al siguiente nivel le podría dar problemas. Humphries es quizás el prospecto para línea ofensiva cuyos bonos se han elevado más en semanas recientes.

BRANDON SCHERFF, OT, IOWA HAWKEYES
Todos los años que sale un liniero de Iowa, insistimos en lo mismo: los Hawkeyes entregan usualmente a los prospectos con la mejor técnica. Scherff no es la excepción. Posee una base ancha y un trabajo de pies decentes, y además siempre mantiene las manos adentro. Las críticas hacia Scherff tienen que ver --como ha sucedido tradicionalmente con otros egresados de esta escuela-- con brazos más cortos de lo ideal para jugar como tackle al siguiente nivel, donde podría sufrir para cerrar la puerta por fuera a los alas defensivas y apoyadores más veloces. Su fuerza es evidente cuando se trata de correr el balón, y es probable que su hogar al siguiente nivel sea como tackle derecho, aunque no faltan los que ven el puesto de guardia como su posición de NFL. De cualquier manera, tiene las herramientas para ser titular desde la Semana 1.

Andrus Peat
AP PhotoPeat podría ser el prospecto más completo

ANDRUS PEAT, OT, STANFORD
Quizás Peat sea el prospecto de tackle más pulido de la generación, y posee el tamaño idóneo para encargarse del lado izquierdo al siguiente nivel. No es el más vistoso, pero su juego es equilibrado entre situaciones de pase y de carrera. Como Scherff, viene de una escuela en la que se prioriza la técnica y eso le debe ayudar a ganarse un puesto en la alineación titular de inmediato. Su padre Todd jugó siete temporadas en la NFL como guardia con los St. Louis/Phoenix Cardinals y Los Ángeles Raiders. Podría ser una de las apuestas más seguras en la línea ofensiva para este año.

ERECK FLOWERS, OT, MIAMI HURRICANES
Flowers podría ser el mejor prospecto natural para tackle derecho (dependiendo de dónde aterriza Scherff, quien probablemente se vaya antes). Flowers es una montaña, y su fuerte es el juego terrestre, donde tiene el físico y la fuerza para dominar a casi cualquier oponente. El trabajo de pies en situaciones de pase no es de lo mejor, y es le orilla en ocasiones a quedar mal parado cuando le ganan la orilla, o lo atacan con combinaciones de maniobras entre dos o más defensivos. Tratándose de protección de pase, lo que mejor sabe hacer es absorber a los defensivos que intentan movimientos de fuerza, y no es común ver que un oponente lo obligue a retroceder.

LA'EL COLLINS, OT, LOUISIANA STATE TIGERS
Como sucede con la mayoría de los prospectos mejor calificados este año, Collins parece estar mejor construido para bloquear en situaciones de carrera que proteger el lado ciego de su pasador. Eso lo podría llevar a jugar el tackle derecho al siguiente nivel. No siempre juega con el mejor balance, y eso le representa problemas en ocasiones contra defensivos más pequeños de alta movilidad en espacios abiertos. Eso sí, cuando se trata de correr el ovoide, se puede confiar en manda la jugada detrás suyo. Las opiniones son más variadas cuando se trata de Collins que de otros prospectos, y pienso que aunque se irá en la primera ronda, no me sorprendería ver que cayera a la parte más alta de la segunda.

T.J. Clemmings
AP PhotoClemmings se sigue ajustando a la vida del lado ofensivo

T.J. CLEMMINGS, OT, PITTSBURGH PANTHERS
Clemmings inició su carrera como liniero defensivo en Pitt, antes de eso jugó baloncesto en la preparatoria y todavía conserva una movilidad sobresaliente para un liniero de 310 libras de peso. Sólo tiene dos años jugando en la línea ofensiva, y esa inexperiencia significa que todavía tiene una curva de aprendizaje más o menos pronunciada por delante, pero las herramientas naturales que poseen indican que quizás, en el futuro, pueda ser un tackle izquierdo, aunque jugó por derecha para los Panthers. Reestablece con rapidez su base mientras se va deslizando, y esa podría ser su mejor cualidad.

CAMERON ERVING, C, FLORIDA STATE SEMINOLES
Ningún liniero ofensivo ha probado de mejor manera su versatilidad, de entre los prospectos del 2015, como Erving. Comenzó su carrera colegial como tackle defensivo, antes de mudarse al lado izquierdo de la línea ofensiva donde fue All-American de segundo equipo en el 2013, temporada del campeonato de los Seminoles. La campaña pasada, debió encargarse del centro, aportando una estabilidad a la línea de FSU que el equipo no tuvo en un decepcionante inicio de campaña en las trincheras. Es un jugador inusualmente alto para la posición, y quizás le cueste trabajo mantener abajo su centro de gravedad, pero proyecta mejor para el interior de la línea ofensiva que como tackle. La falta de continuidad en una posición afecta sus bonos de draft, y habrá quien crea que no tiene una posición definida debido a los cambios en su carrera universitaria. Sin embargo, pienso que se podría establecer como un guardia al siguiente nivel, al estilo de Kyle Long.

CEDRIC OGBUEHI, OT, TEXAS A&M AGGIES
Una rotura en el ligamento anterior cruzado durante el Liberty Bowl le ha hecho perderse todo el proceso de preparación previo al draft, incluyendo el Senior Bowl y el Combinado de Talento. Es probable que la lesión signifique que se perderá todo el 2015 también, mientras se recupera al 100 por ciento. Eso significa que sus bonos de draft han caído dramáticamente, y pasa de ser un jugador con potencial de irse en la segunda mitad de la primera ronda a ser un proyecto de tercera vuelta. Un atleta natural con gran movilidad, a Ogbuehi le falta sumar fuerza para ser efectivo al siguiente nivel. El tiempo que enfrentará sin jugar podría ser una bendición disfrazada si trabaja en fortalecer el resto de su cuerpo, y en depurar su técnica en cuanto pueda empezar a entrenar sin contacto. Aun antes de la lesión, se trataba de una apuesta riesgosa, porque aunque el potencial es evidente, no siempre dominaba del modo en que se espera de un atleta de sus condiciones.

ALI MARPET, OT, HOBART STATESMEN
La gran sorpresa del Senior Bowl, primero, y más tarde del Combinado de Talento, hay observadores que proyectan a este ex tackle de División-III como un guardia de segunda ronda --o finales de primera vuelta-- de cara al draft. No es común ver a jugadores de tercera división siendo proyectados tan alto, y la primera crítica siempre tendrá que ver con el nivel de competencia, aunque Marpet ha respondido interrogantes al respecto de manera sobresaliente compitiendo en el Senior Bowl, sobre todo en la semana de prácticas previa al juego. Se trata de un jugador que será elegido con base más en proyección que producción, y eso conlleva un riesgo evidente, pero hay más de un analista enamorado del potencial de Marpet.

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Vic Beasley, Randy Gregory, Shane RayAP PhotoLa oferta de apoyadores externos es variada de cara al sorteo universitario próximo.
MÉXICO -- En un año en el que parece no habrá mucho misterio con la primera selección global gracias al matrimonio esperado entre los Tampa Bay Buccaneers y Jameis Winston, serán los apoyadores, y en específico los apoyadores externos-- quienes le aporten drama a la parte alta de la primera ronda.

Después de los pasadores, los que se ganan la vida persiguiendo a los pasadores se han convertido en los jugadores más importantes --y mejor pagados-- de una NFL que prioriza el ataque terrestre. Eso ha elevado naturalmente el valor de draft de los prospectos en la posición. La consecuencia es que los equipos se han enamorado de las cualidades atléticas de un sinnúmero de jugadores que terminan siendo fiascos al no lograr traducir su juego a las filas profesionales.

Los cazamariscales suelen ser una de las posiciones que más fracasos de draft arroja año con año. Las causas pueden ser múltiples. En primera instancia, hay que señalar que los mejores prospectos usualmente enfrentan a tackles ofensivos y mariscales de campo de mucho menor nivel en la NCAA que en la NFL. Además, los esquemas de bloqueo son más complejos y difíciles de superar en la NFL. Sin embargo, quizás la mejor explicación pueda ser una falta de técnica entre los jugadores. En la NCAA, es posible que ciertos prospectos puedan salirse con la suya únicamente a base de gran velocidad para doblar la orilla. Su número de maniobras y recursos es entonces limitado porque nunca fue necesario desarrollarse, hasta que llegan a la NFL y se ven imposiblemente superados por sus rivales. Vernon Gholston podría ser el ejemplo más claro, pero ciertamente no se trata del único. En tres temporadas profesionales con los New York Jets consiguió cero capturas tras ser seleccionado sexto global, después de amasar 22.5 en sus últimas dos temporadas colegiales.

Hasta seis apoyadores externos podrían escuchar su nombre en la primera ronda del siguiente draft, con cuatro serios candidatos para irse entre los primeros 10. Al lado opuesto, la importancia de los apoyadores internos, aunado a una camada carente de profundidad y talento de élite, podría hacer que solamente uno sea elegido en la primera vuelta.

Aquí están los prospectos más interesantes de cara al Draft 2015 en la posición de apoyador.

VIC BEASLEY, CLEMSON TIGERS
Sé que estoy en la minoría, pero pienso que Beasley es el jugador más seguro de entre los cazamariscales de campo de este año, y la confiabilidad es uno de los aspectos más importantes de la posición. Beasley acumuló tres temporadas consecutivas con una producción notable --de cuatro jugadas en Clemson-- incluyendo 33 capturas a lo largo de ese periodo, y es seguro afirmar que no se trata de una maravilla de un sólo año, aunque eso no garantiza éxito en las filas profesionales. Beasley es la clase de jugador que podría alinear como apoyador externo por el lado fuerte incluso en una defensiva 4-3, pese a haber jugado sobre todo como ala defensiva en Clemson, pero su puesto idóneo sería como apoyador externo en sistema 3-4. Si nos vamos a las comparaciones, Beasley es lo más cercano a Von Miller en este draft.

RANDY GREGORY, NEBRASKA CORNHUSKERS
Posiblemente, Gregory sea el atleta con mayores cualidades físicas de entre los prospectos de élite para este año en la posición, y hay algo en su juego que me recuerda a DeMarcus Ware saliendo de Troy. Como Ware, la primera prioridad para Gregory en la NFL será aumentar la musculatura sin perder agilidad ni velocidad, pero desde el punto de vista físico, podría acercarse al ideal de lo que buscan los entrenadores para apoyadores externos en defensivas 3-4, capaces de presionar en posición de tres puntos en situaciones obvias de pase, desde la defensiva níquel. Gregory solamente jugó dos temporadas en Nebraska, después de comenzar su carrera en Arizona Western College en el 2011, pero se perdió la totalidad de la campaña del 2012 por una pierna fracturada, problema que parece haber superado definitivamente, antes de pedir su transferencia a los Cornhuskers. Una lesión a la que sí se le tendrá que echar el ojo es un problema de rodilla que le impidió arrancar el 2014.

Dante Fowler
AP PhotoFowler puede impactar al juego de varios modos

DANTE FOWLER JR., FLORIDA GATORS
Una buena porción de analistas tienen a Fowler como el mejor prospecto de este año como cazamariscales exterior. Fowler es veloz por la orilla cuando se trata de perseguir a los pasadores, pero también es sólido en contra de la carrera y sabe cómo cerrar los carriles exteriores a los corredores. En Florida, alineaba en un frente similar al que emplean los Seattle Seahawks en una posición híbrida, y esa familiaridad le vendrá bien, ya que le aporta experiencia laborando desde alienaciones 3-4 o 4-3. Nunca consiguió doble dígitos en capturas en tres temporadas colegiales, pero los Gators no lo empleaban exclusivamente para presionar. La curva de aprendizaje podría no ser tan pronunciada cuando se trata de llegar al siguiente nivel.

SHANE RAY, MISSOURI TIGERS
La primera observación en torno a Ray es un primer paso explosivo que le brinda una ventaja decisiva al atacar la orilla por velocidad. No tiene el tamaño idóneo para jugar como ala defensiva al siguiente nivel, y por eso es proyectado como apoyador, pero esa transición es cualquier cosa excepto automática. Ray solamente tiene un año de producción sobresaliente, luego de ser suplente de Kony Ealy y Michael Sam en el 2013. Eso sí, su campaña del 2014 fue fantástica, imponiendo nueva marca de capturas para Missou y ganando honores como Jugador Defensivo del Año de la SEC, segundo Tiger consecutivo después de Sam. Durante su pro day, ejecutó el ejercicio de los 3 conos en apenas 7.7 segundos, lo cual es bastante lento para un jugador que se gana la vida doblando la orilla, aunque quizás se pueda explicar si no está recuperado al 100 por ciento de la lesión en el dedo del pie sufrida en el Citrus Bowl, teoría que podría confirmarse con un tiempo de alrededor 4.64 segundos en las 40 yardas (él dijo que las recorrió en 4.4 segundos durante una práctica). Al final del día, me parece la apuesta más riesgosa entre los cazamariscales considerados para el Top-10 o Top-15 de este sorteo.

ERIC KENDRICKS, UCLA BRUINS
Los analistas coinciden en que Kendricks es el mejor prospecto en la posición de apoyador interno y tres temporadas consecutivas con al menos 105 tacleadas, incluyendo 149 en el 2012 y 2014, respectivamente, lo avalan. Una tremenda capacidad para encontrar al balón, junto a la habilidad para deshacerse de cualquier bloqueador en su camino hasta él, son sus mejores cartas. Kendricks es un jugador instintivo aunque los cazatalentos más exigentes dirán que carece del tamaño ideal para soportar el castigo al siguiente nivel. Su capacidad de liderazgo también debe ser tomada en cuenta, después de ser elegido capitán defensivo por los Bruins en las últimas dos campañas. Su hermano mayor, Mychal, juega para los Phialdelphia Eagles.

Paul Dawson
AP PhotoDawson tiene mucho por probar en su pro day

PAUL DAWSON, TCU HORNED FROGS
Si hubo un apoyador que decepcionó en el Combinado, más allá de que los ejercicios que se ejecutan allí no siempre se traducen en éxito o fracaso al siguiente nivel, fue Dawson. Lo más sorpresivo fue un tiempo de 4.93 segundos en las 40 yardas digno de un liniero ofensivo, no de un ex receptor abierto de preparatoria que se distinguió en TCU por su capacidad para cubrir con gran rango de lateral a lateral. Tampoco fue el más fluido en los ejercicios posicionales y esas muestras perjudicarán sus bonos de draft en un año en el que los apoyadores medios han quedado en un segundo plano. Eso podría convertir a Dawson en el jugador más estudiado de todos los pro days de este año, cuando TCU salte al campo el 27 de marzo. Mientras tanto, Dawson deja que sus estadísticas hablen por él, incluyendo 136 derribos totales en el 2014, incluyendo 20 para pérdida. Se trata de la clase de números que no se consiguen siendo lentos.

DENZEL PERRYMAN, MIAMI HURRICANES
Sean Spence, y Jonathan Vilma antes que él, salieron de Miami con la etiqueta de que eran demasiado pequeños para jugar como apoyadores internos al siguiente nivel. Spence no ha podido comprobar lo contrario gracias a lesiones, pero Vilma se construyó una carrera de Pro Bowls múltiples. Perryman les sigue los pasos, aunque es un poco más pesado de lo que eran Spence y Vilma al salir. Igualmente instintivo, sólo hace falta ver el video para entender que Perryman escuchará su nombre en la segunda del draft y será productivo para el equipo que lo seleccione. Es un líder natural y un tacleador seguro, dos cualidades críticas para la posición de apoyador medio. Le vendrá mejor un equipo con defensiva 4-3 que cuente con tackles defensivos sólidos para mantenerlo libre de bloqueadores.

SHAQ THOMPSON, WASHINGTON HUSKIES
Con una estatura de 6 pies y un peso de 228 libras, Thompson está hacia el lado más liviano del espectro, y eso ha ocasionado que algunos lo proyecten como profundo al siguiente nivel, posición que jugó ocasionalmente en Washington. Además, los Huskies también lo emplearon como corredor, mostrando lo sobresaliente que es como jugador de fútbol americano completo. Sin embargo, un decepcionante tiempo de 4.64 segundos en las 40 yardas se aproxima más a lo que se espera de un apoyador que de un back defensivo. De cualquier manera, sus cualidades no pasarán desapercibidas y deberá encontrar lugar en defensiva níquel desde la primera semana, donde puede apoyar con cobertura de pase en el interior, pero también ofrezca solidez en contra de la carrera. Hace algunos años, Thomas Davis llegó a la liga con un dilema similar, y probó como profundo fuerte antes de encontrar su posición natural, y mejores años, como apoyador de los Carolina Panthers.

No se olviden de: Eli Harold, Virginia Cavaliers; Benardrick McKinney, Mississippi State Bulldogs.

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Marcus Mariota/Jameis WinstonGetty ImagesSería una sorpresa si Marcus Mariota y Jameis Winston no son los únicos elegidos en primera ronda.

MÉXICO -- Ninguna posición comanda más atención en la NFL que la de mariscal de campo, y el sorteo universitario no es ninguna excepción.

Todos los años, hay equipos que muerden el anzuelo bajo el argumento de que se trata de la posición más importante del equipo, para invertir desmedidamente --hablando en términos de capital de draft-- en pasadores que no valen lo que se paga por ellos.

Basta echar una mirada al sorteo del 2011, donde de 12 mariscales de campo elegidos --cuatro en la primera ronda--, solamente tres de ellos han conseguido quedarse con un puesto titular de manera definitiva: Cam Newton (1° global), Andy Dalton (35° global) y Colin Kaepernick (36° global). Todavía hay dudas respecto a la viabilidad a largo plazo de Dalton y Kaepernick, pero eso no ha impedido a sus respectivos equipos, Cincinnati Bengals y San Francisco 49ers, invertir grandes sumas de dinero para mantenerlos a bordo, movidos por la noción de que se trata de una "liga de mariscales de campo".

Cam Newton
Getty ImagesLos aciertos son menos que las fallas en el sorteo

Mientras tanto, los otros tres pasadores elegidos en primera ronda, después de Newton, han probado ser rotundos fracasos en la liga. Jake Locker se retiró hace unos días después de cobrar 12.586 millones de dólares a lo largo de cuatro campañas repletas de lesiones en las que jamás logró establecerse como titular definitivo de los Tennessee Titans. Blaine Gabbert (10° global) fue nunca ganó convincentemente la titularidad sobre el veterano Chad Henne --un fiasco de draft por derecho propio, para los Miami Dolphins--, y en el 2014 los Jacksonville Jaguars se vieron obligados a invertir nuevamente una selección de la parte más alta del draft en un pasador, Blake Bortles, enviando a Gabbert en canje a los Niners. Finalmente, Christian Ponder perdió la titularidad ante Matt Cassel, primero, y ante otro recluta de primera ronda del 2014 después --Teddy Bridgewater--, y los Minnesota Vikings lo dejaron caminar en agencia libre.

De los seis pasadores elegidos después de Kaepernick, únicamente T.J. Yates (152° global) llegó a hacer algo trascendente en un papel emergente, derrotando a Dalton y sus Bengals en la postemporada de sus campañas de novato, liderando a los Houston Texans a la Ronda Divisional. Seguimos esperando algo de Ryan Mallett (74° global) con los Texans, su segundo equipo en la liga, mientras nos vamos olvidando de Ricky Stanzi (135° global, cero juegos de NFL en cuatro temporadas), Nathan Enderle (160° global, cero juegos de NFL en una temporada) y Tyrod Taylor (180° global, 14 juegos de NFL, ninguno como titular). Greg McElroy (208° global) inició un partido para los New York Jets en el 2012, retirándose al término de la campaña del 2013 con los Bengals.

¿Lo peor de todo? Esa clase del 2011 fue la del mayor porcentaje de aciertos en la posición desde el Draft 2005.

La breve lección de histórica tiene como objetivo dimensionar lo que se debe esperar acerca de cualquier generación de pasadores que se presente a un draft cualquiera. Hablando del grupo de pasadores del 2015, vale la pena mencionar que las expectativas son menos altas que el de la camada de este año, con todo y que comprende a los dos últimos ganadores del Trofeo Heisman.

Tirando en sentido contrario, está una generación de agentes libres muy pobre. Para la mayoría de observadores, los mejores mariscales de campo disponibles a la apertura del nuevo año de la liga eran Josh McCown y Brian Hoyer de entre un grupo en el que también estaban contemplados Gabbert, Locker, Cassel, Taylor y Yates. Otros nombres, mucho menos inspiradores, incluyen a Michael Vick, Colt McCoy, Shaun Hill y Thaddeus Lewis. No sé ustedes, pero cuesta trabajo imaginar a un futuro campeón de Super Bowl allí.

La carencia notable de talento disponible en la posición trabaja a favor de los prospectos disponibles en el sorteo de este año, y no será sorpresivo ver que un número de pasadores sean reclutados una o dos rondas arriba de lo que exigiría su potencial. Con eso en mente, es momento de echar un vistazo a los pasadores más notables de cara al Draft 2015 de la NFL.

JAMEIS WINSTON, FLORIDA STATE SEMINOLES
El ganador del Heisman del 2013 es considerado como el mejor prospecto en la posición este año, y es difícil encontrar algún analista serio que no crea que será elegido primero global por los Tampa Bay Buccaneers. Proviene de una ofensiva profesional en la que desde su primer año al frente de la ofensiva de los Seminoles, el 2013, ya ejecutaba un libro de jugadas más voluminoso que el de su predecesor, EJ Manuel. Por si fuera poco, ha demostrado de sobra una capacidad para conducir a sus compañeros a victorias por remontada, y ese liderazgo dentro del campo y en el vestidor lo separa de una manera definitiva y absoluta del resto de los prospectos este año, en cuanto a lo positivo. Del lado negativo, se ha visto envuelto en situaciones fuera del campo que rayan desde la inmadurez hasta una acusación por asalto sexual, delito por el cual fue exonerado. Las cuestiones sobre su carácter permanecen, pero ninguna de ellas tiene que ver con lo deportivo, a diferencia de la gran mayoría de jugadores con problemas fuera del campo. Reclutarlo es aceptar un riesgo tipo Dez Bryant, y no un riesgo tipo JaMarcus Russell ni Johnny Manziel, cuyas carencias en cuanto al carácter son de índole muy diferente.

MARCUS MARIOTA, OREGON DUCKS
El ganador del Heisman del 2014 supone otro tipo de riesgo. Proviene de un sistema ofensivo que no le exige lanzar el árbol completo de rutas, muchas de ellas esenciales para un libro de jugadas profesional. Mariota es un atleta espectacular, el mejor disponible entre los pasadores disponibles este año, pero vale la pena aclarar que no se acerca a la clase de atleta que sigue siendo Vick, por ejemplo. La potencia de su brazo en pases largos, y sobre todo su precisión y sentido de anticipación, han sido puestos en duda, y no tuvo un gran pro day en Eugene la semana pasada, errando varios envíos largos. En cuanto al carácter, no es el jugador más expresivo, pero nunca ha tenido que serlo: se trata de un líder que predica con base al ejemplo. Esperar que se pueda reclutar a Mariota para ser titular de inmediato requiere necesariamente instalar una ofensiva "spread" basada en un ataque "zone-read", y quizás no todos los equipo están preparados o dispuestos a hacerlo, más allá de la clase de prospecto que es Mariota, y eso puede hacerlo caer inesperadamente en el orden de draft. Está claro que lo mejor que le puede suceder a Mariota es terminar con los Philadelphia Eagles, bajo las órdenes de su ex entrenador en jefe colegial, Chip Kelly. De otro modo, podríamos tener que esperar un poco para ver que tenga éxito al siguiente nivel.

Bryce Petty
Getty ImagesPetty es un proyecto interesante para la NFL

BRYCE PETTY, BAYLOR BEARS
El pasador de los Bears llega con dudas similares a las de Mariota, luego de operar una ofensiva "spread" en Baylor, aunque sin las cualidades atléticas del pasador de Oregon. Sin embargo, pienso que Petty tiene un brazo más potente que Mariota, aunque también ha demostrado constantemente algunas imprecisiones, sobre todo en rutas más largas. Su porcentaje de pases completos es 4.4 puntos porcentuales más bajo que el de su predecesor, Robert Griffin III, y esa puede ser una bandera amarilla. De cualquier manera, Petty fue un pasador extremadamente productivo que llevó a Baylor a alturas que RGIII nunca alcanzó, incluyendo títulos consecutivos de la Big-12, y podría argumentarse que Griffin estuvo rodeado de mayor talento en las posiciones de habilidad (Josh Gordon, Kendall Wright, Terrance Williams). Lo más probable es que escuche su nombre en la segunda vuelta. La correcta progresión de lecturas en una jugada de receptores múltiples podría ser su mayor reto al siguiente nivel.

BRETT HUNDLEY, UCLA BRUINS
Junto a Petty, Hundley está en la pelea por ser el tercer pasador reclutado, y como el mariscal de campo de Baylor, tendría alguna posibilidad de colarse en la primera ronda, dependiendo del sentido de urgencia que se apodere de alguna franquicia desesperada o deslumbrada por sus habilidades. Físicamente, tiene todo lo que buscan los cazatalentos en la posición, en cuanto a tamaño y potencia en el brazo. Después de Mariota, podría ser el mariscal de campo más atlético de esta generación, aunque a primera vista se ve mejor construido para aguantar el castigo. Extrañamente, su entrenador en jefe en UCLA, Jim Mora, ha dicho que Hundley no está listo para jugar de inmediato a nivel colegial, declaración que va en contra de las declaraciones que se escuchan todos los años sobre los prospectos en esta época. Igual de extraño es la aparente fascinación de Mora por Mariota, a quien califica como el mejor competidor al que ha enfrentado en todos sus años como entrenador.

BRANDON BRIDGE, SOUTH ALABAMA JAGUARS
Si hay un prospecto que llama la atención en la parte baja del draft gracias a sus herramientas físicas es el pasador de South Alabama. Desde luego, las probabilidades de que se convierta en una realidad, dado lo lejos que está de convertirse en un pasador suficientemente refinado y confiable al siguiente nivel, son pocas, pero es difícil ignorar la combinación de tamaño, atleticismo y brazo que presenta. Lo que más le falta a Bridge es toque, y buena parte del problema puede tener su raíz en un trabajo de pies inconstante. Calculo que puede ser elegido en la quinta o sexta ronda, y será interesante ver si el equipo que lo recluta lo arriesga mandándolo a la escuadra de prácticas, o decide mantenerlo en la plantilla activa, donde estaría protegido de otros equipos. Hay otros prospectos que no mencionamos arriba, que seguramente serán elegidos antes que Bridge, empezando por Sean Mannion, pero el potencial de Bridge es digno de destacar, por poco probable que sea su éxito eventual en la NFL.

No se olviden de: Sean Mannion, Oregon State Beavers, Garret Grayson, Colorado State Rams, Shane Carden, East Carolina Pirates.

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