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Hank vs. Barry: ¿Quién es el "Rey de Jonrones"?
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ATLANTA -- Durante la noche inaugural de la temporada en Turner Field, el martes, las Grandes Ligas y los Bravos de Atlanta realizaron una merecida y oportuna ceremonia para celebrar el 40 aniversario del jonrón 715 de Hank Aaron, uno de los personajes más emblemáticos e importantes de la historia moderna del béisbol.

En la ceremonia, legitimada por el gobierno del béisbol con la presencia del comisionado Bud Selig, el presentador, Peter Van Wieren, el ex narrador de 33 años de los Bravos, presentó a Aaron como "el rey real de los jonrones" y un poco más tarde Terry McGuirk, principal oficial ejecutivo de los Bravos, agregó: "Aaron estableció el récord de jonrones a la manera antigua y por eso siempre será el rey de los jonrones de todos los tiempos".

En un encuentro breve con la prensa alrededor de la tercera entrada del partido entre los Mets de Nueva York y los Bravos, a Selig le preguntaron sobre la frase "el rey real de los jonrones" para describir a Aaron. "Yo mismo he dicho eso. Y lo voy a dejar ahí", dijo Selig.

Aaron se convirtió en el rey de los jonrones la noche del 8 de abril de 1974 en el Atlanta Stadium, cuando sacó la bola del parque contra Al Downing, de los Dodgers de Los Ángeles, para quebrar el empate, con 714, que tenía con el legendario Babe Ruth en el liderato de cuadrangulares de todos los tiempos.

Ruth había ostentado el liderato más adorado de los deportes profesionales de Estados Unidos desde 1921, cuando desplazó a Roger Connor, quien tuvo 138 jonrones en 18 temporadas entre 1880 y 1897. Hay que notar que esa fue apenas la tercera temporada para Ruth como un jugador ofensivo de casi tiempo completo, luego de pasar más tiempo como lanzador en los primeros cinco años de su carrera.

Aaron, quien actualmente tiene 80 años de edad y lidia con una lesión de cadera, tiene méritos para competir en la discusión de mejor bateador de la historia. En 23 temporadas bateó .305 con 3,771 hits (incluyendo 755 jonrones y 624 dobles), 2,297 carreras impulsadas y 2,174 anotadas. Fue convocado a 25 Juegos de Estrellas -- incluyendo los dos de cada año entre 1959 y 1962 -- y electo al Salón de la Fama con un 98% de votos posibles en 1982.

En el 2001 el presidente Bill Clinton le otorgó la Medalla Al Ciudadano y en el 2002 el presidente George W. Bush le entregó la Medalla de la Libertad, el más alto honor que se le puede conceder a un civil en Estados Unidos. Grandes Ligas premia al mejor bateador de cada liga anualmente con el Premio Hank Aaron.

Por la forma estoica con que manejó el cruel y salvaje racismo de que fue objeto desde que comenzó a jugar el deporte -- debutó en las ligas menores en 1952, cinco años después de que Jackie Robinson quebrara la barrera racial -- pero más especialmente mientras se acercaba al récord de Ruth -- las amenazas de muerte eran su pan de cada día -- Aaron es una montaña de dignididad en una sociedad universal carente de genuinos modelos a seguir.

Una verdadera leyenda. Un grande entre los grandes, dentro y fuera del terreno. Uno de los mejores exponentes que ha tenido el béisbol. Un simbolo para pasadas, actuales y futuras generaciones. Pero, lamentablemente, no es el rey de los jonrones.

De acuerdo a los registros oficiales de la oficina del comisionado de Grandes Ligas, que hasta enero dirigirá Selig, el líder de jonrones de todos los tiempos es Barry Bonds, con 762 en 22 años de carrera. Igualmente, el récord de vuelacercas para una temporada le pertenece a Bonds, con los 73 que bateó en el 2001.

Bonds impuso el récord de un año, eclipsando los 70 que había pegado Mark McGwire en 1998 durante la célebre "Batalla de Jonrones" con el dominicano Sammy Sosa, quien conectó 66 ese año. McGwire (65) y Sosa (63) en 1999 y Sosa (64) en 2001 volvieron a superar la marca anterior de 61, que puso Roger Maris en 1961.

Como muchos saben, Bonds fue el centro de una investigación federal a BALCO, un laboratorio de San Francisco que fue encontrado culpable de distribuir sustancias para mejorar el rendimiento entre deportistas de diferentes disciplinas. El mismo Bonds fue llevado a la justicia por perjurio y obstrucción de la justicia por su testimonio ambiguo del caso.

McGwire y Sosa también fueron sospechosos de usar sustancias para mejorar el rendimiento e incluso McGwire lo confesó años despues de su retiro.

"Para mí es Hank Aaron. Sin meternos en controversias, hasta que las dudas [alrededor de Bonds] se limpien o se aclare un poco más la cosa, hay que seguir considerando que Hank Aaron es el Rey de los Jonrones", dijo Fredi González, el manager cubano de los Bravos.

"¿Es Aaron el líder de jonrones? Cuando estaba creciendo sí, pero más adelante lo sobrepasaron, y esa es la realidad para mí. Así es", dijo Curtis Granderson, el nuevo jardinero de los Mets.

Granderson dió en el clavo. Los libros oficiales de Grandes Ligas siguen teniendo a Bonds como el número uno en la lista de jonroneros de la historia. Cuando Selig y la organización que dirige deciden ignorar esos números, promocionando como "oficial" una cifra inferior, le hacen un flaco servicio a la historia y causan confusión entre los aficionados, especialmente los más jóvenes.

Hank Aaron es un héroe viviente y Bonds es uno de los peloteros grandes más aborrecidos de la historia. Pero eso no cambia el hecho de que Bonds, no Aaron, es el rey de los jonrones.

Y lo seguirá siendo, al menos hasta que Grandes Ligas no tome una medida revolucionaria que saque de los libros a los usuarios/sospechosos de usar sustancias, algo difícil por lo poco práctico de ejecutar.

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ANAHEIM -- Por cerca de 500 millones de razones, Robinson Cano y Albert Pujols miran el 2014 con el optimismo del que inicia una nueva etapa en su vida.

Robinson Canó Albert Pujols
Enrique Rojas | ESPNDeportes.comLos multimillonarios contratos de Canó y Pujols suman casi $500 millones.
Canó comienza su contrato de 10 años y $240 millones de dólares con los Marineros de Seattle, tras pasar toda su carrera profesional -- exactamente 13 años, incluyendo nueve en Grandes Ligas -- con los Yankees de Nueva York.

Pujols entra a la tercera temporada de su contrato por 10 años y $240 millones-- que incluye otros $10 millones por 10 años de servicios profesionales tras el retiro como jugador -- con los Angelinos de Los Angeles Angels. Las primeras dos temporadas, sobretodo la anterior, fueron un calvario para Pujols debido a las lesiones.

Marineros y Angelinos se enfrentan en Angel Stadium por tres días en el inicio de la nueva temporada de las ligas mayores. En la serie, se miden por primera vez como rivales divisionales Canó y Pujols, dos dominicanos que están empatados en el cuarto lugar en la lista de los contratos más caros de la historia del deporte profesional y cuyas fortunas garantizadas por jugar béisbol suman $665,5 millones de dólares.

Pujols, un triple Jugador Más Valioso y nueve veces Todos Estrellas, se presentó a los entrenamientos de los Angelinos con siete libras menos y aparentemente recuperado de las molestias en el pie izquierdo y la rodilla derecha, que lo limitaron a 63 partidos en el 2013. A los 34 años de edad y con un ticket para el Salón de la Fama, el inicialista se siente como un novato que comienza en cero.

"Me siento con mucha confianza, vengo de unos buenos entrenamientos, donde pude jugar bien en primera base y me moví súper bien en los juegos de exhibición", dijo. "Siempre estoy orando y pidiendo a Dios que me mantenga en salud. Si estoy bien, sé lo que tengo que hacer para sobrevivir en esta pelota", agregó Pujols, quien batea .274 con 47 jonrones y 174 impulsadas en sus primeros 254 juegos con Anaheim, después de promdiar .328, 40 jonrones y 120 impulsadas en 11 años con San Luis.

"Es un poco frustrante porque vienes a un equipo nuevo y quiere demostrar y enseñar, pero al mismo tiempo no puedes pensar así, trato de relajarme, mantenerme saludable y ayudar este equipo a ganar. Ese es mi trabajo", dijo Pujols.

Pujols, quien batea .321 con 492 jonrones y 1,498 carreras impulsadas en su carrera, necesita ocho jonrones para ser el 26to. jugador con 500 en la historia del béisbol y el primero desde Gary Sheffield en el 2009. "El Hombre" sería el 14to. bateador derecho y el quinto latinoamericano -- junto a Alex Rodríguez, 654; Sammy Sosa, 609; Rafael Palmeiro, 569, y Manny Ramírez, 555 -- en el "Club 500".

Canó, de 31 años, bateó .309 con 204 jonrones y 822 carreras impulsadas en nueve temporadas con los Yankees. El intermedista posee dos Guantes de Oro y cinco Bates de Plata en una carrera que comenzó en mayo del 2005, apenas cuatro años después de convertirse en profesional.

El intermedista cinco veces Todos Estrellas rechazó una oferta de $175 millones por siete años de Nueva York, equipo con que jugó su papá José y que lo firmó cuando tenía 18 años de edad, para mudarse al lejano noroeste, lejos de la enorme comunidad dominicana de la Gran Manzana.

"Me siento bien en el plato y estoy listo para un nuevo comienzo en mi carrera y en mi vida", dijo Canó, quien aseguró a ESPNdeportes.com que ya mentalmente hizo la mudanza de Nueva York a Seattle, aunque no jugará su primer partido como local en Safeco Field hasta el 8 de abril.

"Hace mucho que me cambié el chip mental de los Yankees. De la manera en que me han tratado aquí, la organización, los compañeros, los fanáticos me han hecho sentir contento todo el tiempo. No es que no extrañe lo anterior, pero aquí me he sentido como en familia y espero que sea así el resto del año y el contrato", dijo.

En sus primeros entrenamientos con Seattle, Canó bateó .412 con 13 carreras impulsadas, pero más de uno criticó el hecho de que no pegó jonrones. Llámelo parte del síndrome del contrato grande.

"Para mí los juegos de exhibición son para prepararse, sobretodo después que tiene un contrato garantizado. Me habría gustado pegar un par de jonrones, pero lo más importante es prepararte para usar todo el campo", dijo Canó.

"Robby estará bien. Tiene un enorme talento, está saludable y muy importante, tiene una determinación de mostrar que los Mariners no se equivocaron al darle ese gran contrato", dijo Pujols, quien conoce perfectamente la situación por haberla vivida por cerca de tres años.

"Yo mismo he querido ayudar, pero las lesiones no me dejaron. Ahora me siento saludable como pocas veces en los últimos años", dijo. "Soy un hombre cristiano y todo el control se lo dejo a Dios. En realidad sucederán cosa durante nuestras carreras que nos pondrán a prueba, pero tengo fe en que como Dios me ayudó en los primeros 11 años de mi carrera, seguirá ayudándome en los años que me quedan", agregó.

"Albert es uno de los mejores jugadores de todos los tiempos y no creo que exista alguien que dude lo que puede hacer en el campo cuando está sano. Ningún atleta quiere estar lesionado, la gente debería entender esa parte", dijo Canó, quien ha jugado al menos 159 de los 162 partidos de su equipo por siete años consecutivos.

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SAN DIEGO -- Antes de que se hiciera el primer lanzamiento de la temporada en suelo norteamericano, Yasiel Puig ya había acumulado suficientes titulares negativos como para ser considerado el Miley Cyrus de las Grandes Ligas.

Yasiel Puig
Christopher Hanewinckel/USA TODAY SportsYasiel Puig es ayudado por sus compañeros para mejorar en el terreno de juego
El estelar jardinero derecho de los Dodgers de Los Ángeles es uno de los jugadores más completos y electrizantes del béisbol, pero en ocasiones puede sacarle canas prematuras al manager, jugadores y aficionados de los Dodgers por sus descuidos y excesos en el campo de juego. Ocasionalmente, también por sus travesuras fuera del terreno.

Desde que abrieron los entrenamientos primaverales el cubano de 23 años fue criticado por llegar en aparente sobrepeso al campamento en Arizona, luego por un par de corridos locos en los choques inaugurales en Australia y hasta por supuestamente fingir molestias en la espalda. El chico tuvo una reunión a puertas cerradas con el manager Don Mattingly y sus compañeros en la que pidió excusas y solicitó paciencia.

"Quiero ser mejor en todos los sentidos, como jugador y persona", dijo Puig a ESPNdeportes.com el domingo en Petco Park de San Diego, durante la apertura de la temporada del 2014 en Estados Unidos.

"Estoy trabajando en eso. El tiro al cortador, el corrido en las bases, que son las cosas en que tengo dificultades", dijo. "Estoy mejorando gracias a la ayuda de Adrián González, [Juan] Uribe y Hanley [Ramírez] y otros compañeros", agregó.

"Ellos quieren que siga siendo rápido en las bases, pero que lea los batazos... y todo me saldrá como espero y ellos esperan de mí", dijo Puig.

Puig, quien abandonó Cuba y firmó un contrato de $42 millones de dólares con Los Ángeles en el 2012, quedó segundo en la votación para el Novato del Año de la Liga Nacional la temporada pasada, cuando impactó el béisbol y catapultó a los Dodgers a ganar la División Oeste pese a debutar en junio.

Puig bateó .319 con 19 jonrones, 11 robos y 42 carreras impulsadas y tuvo ocho asistencias en los jardines en 104 partidos. Sus 44 hits de junio representan la segunda mayor cantidad para un jugador en su primer mes en las ligas mayores, detrás de los 48 que logró Joe DiMaggio en mayo de 1936.

El cubano se presentó a los entrenamientos con un aparente sobrepeso de 26 libras en relación al año anterior y bateó .167 (48-8), mientras lidiaba con algunas molestias físicas. En los primeros dos partidos oficiales bateó de 10-3 con dos impulsadas.

"Ahora me preparé bastante bien en los entrenamientos, aunque las cosas no salieron como quería, pero espero que en la temporada me salga todo bien", dijo.

"Estoy bien de salud. Ahora me preparo mejor antes de los juegos y estoy llevando al pie de la letra el tratamiento que me recomendaron los trainers", apuntó.

Puig, quien hizo un disparo errado al hombre corte en la primera entrada del juego del domingo, no solo admite sus errores, sino que además confiesa que se toma muy en serio la percepción que se tiene de él, por lo que trabaja duro para mejorar en todos los aspectos.

"Trato de dar lo mejor de mí dentro y fuera del terreno. Hay veces en que [las otras personas] piensan cosas que ni hago, pero tengo que mejorar en todo para evitar que piensen mal", dijo.

"Mejoraré con los consejos de mis compañeros y jugadores de otros equipos, como Robinson Canó y Albert Pujols, grandes peloteros que quieren que yo juegue la pelota como ellos la juegan y estoy de acuerdo con ellos en que debo mejorar", dijo.

Por ahora, los Dodgers siguen apoyando a Puig, pero el jugador sabe que esa licencia no es eterna.

"Es un muchacho y hay que ayudarlo. Todos nosotros pasamos por esa etapa y la mayoría de jugadores a esa edad están en ligas menores", dijo Ramírez, el torpedero estrella del club.

"Todo está aclarado con el manager y mis compañeros. Voy a dejar lo mejor de mí para que ellos se sientan contentos conmigo", dijo Puig.

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ORLANDO, Florida -- Las Grandes Ligas y la Asociación de Peloteros acordaron endurecer el programa antidopaje del béisbol, que desde hace mucho tiempo es considerado por muchos como el más severo de los deportes profesionales.

En el comunicado enviado a los medios, las autoridades del béisbol informaron que se incrementarán las sanciones de 50 a 80 juegos por una primera violación, de 100 a 162 juegos por un segundo positivo y se mantiene la suspensión de por vida para segundos reincidentes.

Además, los jugadores suspendidos no podrán participar en los playoffs de esa temporada y los que sean sancionados por 162 encuentros no cobrarán un centavo del salario que tenían establecido en sus contratos. Tampoco podrán accionar en el Juego de Estrellas.

Además, se aumentaron de 1,400 a 3,200 las pruebas de orina y de 1,200 a 1,600 las pruebas de sangre para detectar hormonas de crecimiento humano. Un pelotero que sea suspendido, en el futuro será sometido a seis pruebas de orina y tres de sangre adicionales a las ya existentes y las mismas serán realizadas de manera sorpresiva.

De entrada, el nuevo programa antidopaje luce diseñado para poner a pensarlo dos veces a cualquier potencial infractor. Sin embargo, la historia reciente nos indica que sin importar que tan dura sean las reglas, mientras los beneficios justifiquen el riesgo, los jugadores seguirán intentado engañar el sistema.

Perder el salario completo de un año en una industria con un sueldo promedio de cuatro millones de dólares y la posibilidad de ser expulsado de por vida, y la vergüenza que eso conlleva, debería bastar para disminuir a casi cero las violaciones.

Pero si en esa misma industria siguen premiando a los infractores con contratos de $50 millones de dólares, entonces el castigo no se ve tan severo, especialmente cuando la sanción por una primera violación ha sido relativamente benigna-- de 25, 50 y 80 juegos-- y la razón para que algunos jugadores se sigan arriesgando.

En una encuesta reciente de ESPN entre los peloteros de Grandes Ligas acerca de su percepción de cuál sería el porcentaje de jugadores que estaría usando sustancias prohibidas actualmente, la mayoría dijo que entre un 9 y 10%. Ojo: Esa es la opinión de los mismos peloteros.

La clave de todo está en la sanción por la primera violación. Hasta que no se amenace el bolsillo de los jugadores desde el principio, seguirán los intentos de burlar el sistema. Un año de suspensión por la primera violación intencional podría impactar de manera positiva el programa.

Grandes Ligas y la Asociación de Peloteros dieron un gran paso ¿pero funcionará?

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Su voz sonaba clara y firme y sin ningún rastro de dolor o resentimiento. Igual que siempre, como el Manny Mota jovial, feliz, optimista y sobretodo, agradecido de la vida, que conozco personalmente hace más de 20 años y que he seguido desde que era un niño.

"Lo primero que quiero, es que anotes para cuando escribas: Estoy bien. Muy bien y feliz", dijo Mota desde Camelback Ranch en Phoenix, Arizona, donde se encuentra la sede de entrenamientos primaverales de los Dodgers de Los Angeles.

Manny Mota Dodgers
Getty ImagesMota lleva 46 años con la organización de los Dodgers.
"Estoy contento de tener trabajo, de estar un año más aquí y de hacer lo que me gusta, que es ayudar a los peloteros jóvenes y a la organización", dijo Mota antes de un partido nocturno en casa contra los Medias Blancas de Chicago. "Soy un hombre de la organización", agregó.

Incluso después de lo que para muchos de nosotros habría sido una irreverente falta de respeto rayando cerca de la humillación, Mota estaba hablando de lo bueno que era trabajar con los Dodgers, donde ha estado por 46 años y actualmente es coach de Grandes Ligas con asignaciones especiales y comentarista de la cadena de televisión en español.

Coach de Grandes Ligas, no de ligas menores como han escrito muchos en días recientes.

La organización que Mota ha representado digna y orgullosamente por las últimas seis décadas y que ayudó a identificar como un equipo local en República Dominicana y otros confines de Latinoamerica, tranquilamente y sin ningún rubor le cedió su número de toda la vida, el 11, al jovencito cubano Erisbel Arruebarrena, firmado recientemente por cinco años y $25 millones de dólares.

Cuando los Dodgers presentaron a Arruebarrena y le pusieron la camiseta #11, la que Mota aún viste esta primavera, el diplomático y educado entrenador le dijo al chico: "Usa este número con orgullo".

Desde 1969, Mota ha usado orgullosamente el #11 de los Dodgers, como jugador, entrenador, comunicador, embajador y modelo a seguir para varias generaciones de jóvenes. Vistió orgulloso el uniforme blanco y azul con números en rojo en 13 de sus 20 años como uno de los primeros jugadores latinos en Grandes Ligas y luego en 35 como coach. Cuando fue electo al Juego de Estrellas en 1973 y en sus cinco asistencias a la Serie Mundial e incluso cuando no estaba trabajando para la empresa.

Mota, de 76 años, ha sido un ejemplo de trabajo, esfuerzo, dedicación, lealtad, perseverancia y honestidad. Pero sobretodo, por cerca de 50 años ha sido un "Dodger" excepcional. Un #11 icónico y único.

¿Se imaginan a los Dodgers entregando el #2 de Tommy LaSorda, el #4 de Duke Snyder o el #32 de Sandy Koufax a su primera selección del próximo sorteo colegial? No sería ninguna sorpresa después de ver el número que le dieron a Arruebarrena.

No me mal interpreten. Arruebarrena no tiene la culpa de lo ocurrido. Tampoco la tendría el agraciado colegial que lograra quedarse con el #39 de Roy Campanella o, dadas las circunstancias, incluso con el #42 de Jackie Robinson -- aunque está retirado oficialmente de todo el béisbol -- el próximo verano.

Alguien en la organización de los Dodgers debió advertir del enorme gazapo que significaría ceder un número con semejante historia y que, para colmo de males, su dueño de medio siglo aún usa. Para aliviar su propia pena, los Dodgers deberían considerar otorgar otro número a Arruebarrena antes de que el chico juegue su primer partido en las ligas mayores.

Es lo menos que pueden hacer para tratar de reducir los daños colaterales de su acción. Después de todo "Errar es de humanos, rectificar es de sabios".

"No contesté tú llamada inmediatamente porque tenía que trabajar con los muchachos en el segundo partido del día, pero cuando terminé ví la llamada perdida", me dijo Mota. "Antes de que me preguntes cualquier cosa, quiero que sepas que estoy bien y que no estoy enojado por nada", agregó.

Así de excepcional es Manny Mota, un hombre de la empresa cuyo mantra de toda la vida ha sido: "Ver, escuchar, aprender, callar". Un profesional que ha dignificado el #11 rojo del uniforme blanco y azul de los Dodgers.

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TAMPA, Florida -- Sin tener sus pitcheos rompientes en completo comando, el lanzador japonés Masahiro Tanaka tuvo un auspicioso debut primaveral con los Yankees de Nueva York el sábado en un partido de exhibición de la Liga de La Toronja en Florida.

Masahiro Tanaka
Kim Klement/USA TODAY SportsTanaka debutó con los Yankees en la primavera ante los Filis.
En su primera aparición en Estados Unidos, Tanaka abanicó a tres bateadores y permitió dos hits sin fuerza en dos entradas a los Filis de Filadelfia en el George Steinbrenner Field de Tampa. En total realizó 32 lanzamientos.

"Al principio estaba un poco nervioso, pero fui capaz de controlar mis emociones y tener un buen desempeño", dijo Tanaka a través de su traductor.

En su esperado debut, Tanaka no deslumbró, pero cumplió con las expectativas, dominando a seis de los ocho bateadores que enfrentó e imitando el desempeño de sus colegas CC Sabathia e Hiroki Kuroda, quienes tiraron dos episodios en blanco cada uno en las primeras cuatro entradas.

En cuanto a lanzar por primera vez frente a bateadores en EEUU, Tanaka afirmó: "Es difícil juzgar su reacción, porque es la primera vez que los bateadores me han enfrentado, por lo cual probablemente será un poco diferente la próxima vez. Todo es nuevo para mí y hoy sólo me concentré en localizar los lanzamientos donde el receptor colocaba la mascota".

Tanaka lanzó mayormente la recta de cuatro costuras, que viajó entre 91 y 94 millas por hora, y ocasionalmente mostró su famoso lanzamiento "splitter" (recta de dedos separados), que es considerado el mejor del mundo actualmente. La mayoría de sus pitcheos rompientes no lucieron tan efectivos, algo normal si se considera que apenas comienza su preparación para la temporada.

El japonés está consciente que es apenas su primera salida, y que tiene que hacer varios ajustes a medida que progrese la primavera.

"Sólo un poco la forma al lanzar, trabajar en ajustar un poco la forma y así seré capaz de localizar mis lanzamientos un poco mejor", dijo Tanaka.

Filadelfia, que salieron al terreno con una alineación cargada de jugadores sustitutos, no conectaron una sola bola rodada contra Tanaka.

Su compañero de batería, el venezolano Francisco Cervelli tuvo una opinión similar sobre su compañero.

"Para ser el primer día creo que a la gente le gustó y a mí también. Su control estuvo bien, trató de localizar lanzamientos y de comunicarse conmigo y estuvo todo bien", dijo Cervelli.

¿Se veía nervioso?

"Estuvo genial. Le ha estado yendo muy bien en el clubhouse con nosotros y eso es algo bueno de los compañeros aquí, que te todos te hacen sentir que eres parte del equipo, como una familia, dijo el máscara criollo.

Por su parte el manager Joe Girardi alabó el desempeño de Tanaka durante una entrevista con la televisora YES, que transmitió el partido.

"Estuvo muy bien. Mantuvo la recta abajo con buen comando. Lanzó algunos buenos splits. Me sentí contento. Creo que la gente estaba ansiosa por verlo lanzar. Los muchachos en nuestro equipo estaban ansiosos por verlo lanzar también. Muchos se quedaron a verlo", dijo Girardi.

Girardi tiene a Tanaka señalado como su tercer abridor de la rotación, detrás de Sabathia y Kuroda y por delante del dominicano Iván Nova. El dominicano Michael Pineda y el norteamericano David Phelps disputan el quinto turno.

"Estoy complacido por lo que hicieron nuestros lanzadores hoy", dijo Girardi. "En esta parte de la primavera uno no se enfoca mucho en los numeritos, sino en otras cosas", agregó el capataz.

Para el dirigente, no hay mucha diferencia entre lo que había visto en las sesiones previas de bullpen o las prácticas de bateo a lo vivido en el primer juego primaveral del japonés.

"Es un competidor. Básicamente la única diferencia que se vio es que estaba en el marco de una competencia real y me siento complacido con lo que vi y cómo manejó la situación".

Tanaka, de 24 años, tuvo marca de 24-0, efectividad de 1.27 y ayudó a las Aguilas Doradas de Rakuten a ganar el equivalente de la Serie Mundial de Japón en el 2013, antes de ser subastado a las ligas mayores.

El derecho firmó un contrato de siete años y $155 millones con los Yankees, que además debieron pagar $20 millones a Rakuten por los derechos de negociar con el pitcher. El acuerdo incluye una cláusula que permitiría al japonés declararse agente libre después de cuatro años.

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ORLANDO -- Con la adquisición de Nelson Cruz el sábado, los Orioles de Baltimore mejoraron lo que ya era una de las mejores alineaciones ofensivas del béisbol para la próxima temporada de Grandes Ligas.

Si no ocurre ningún imprevisto importante, Baltimore tendrá en su orden de bateo a tres de los líderes de extrabases del año pasado; el inicialista Chris Davis, el jardinero Adam Jones y el antesalista Manny Machado; al catcher que más jonrones bateó en 2013, Matt Wieters; al torpedero más productivo de la Liga Americana, J.J. Hardy, y a Cruz, quien promedia 32 jonrones y 99 carreras impulsadas por cada 162 partidos en su carrera.

Encabezados por Davis, los Orioles lideraron las ligas mayores con 212 jonrones la temporada pasada, cuando terminaron en cuarto lugar en anotadas (745) y bases robadas (79) en el joven circuito. Davis fue el líder de extrabases (79), jonrones (53), impulsadas (138) y bases totales (370), además de conectar 42 dobles y terminar segundo en la carrera por el Jugador Más Valioso.

Machado, un antesalista dominicano de 21 años, lideró ambas ligas con 51 dobles y bateó .283 con 14 jonrones y 71 impulsadas. Jones tuvo una actuación tipo Jugador Más Valioso (.285, 33 jonrones, 108 impulsadas, 100 anotadas, 14 robos, Guante de Oro y Bate de Plata), mientras que Hardy y Wieters lideraron a sus colegas de posición con 25 y 22 jonrones, respectivamente.

El jardinero Nick Markakis no viene exactamente de una mega temporada -- .271, 24 dobles, 89 anotadas -- pero es uno de esos jugadores con talento para poner todo junto en cualquier momento y reclamar los titulares. Nolan Reimold, otra opción para los jardines y el puesto de bateador designado, aún busca su primera temporada de al menos 140 juegos.

Temprano en diciembre, Baltimore cambió al cerrador Jim Johnson a Oakland por el intermedista Jemile Weeks para llenar la vacante del antiguo estelar Brian Roberts, quien se marchó a la agencia libre, donde fue firmado por los rivales Yankees de Nueva York. Jemile, el hermano menor de Ricky Weeks, tuvo un gran año de novato en 2011, cuando bateó .303 con 26 dobles y 22 robos en 97 juegos, pero declinó terriblemente en los dos siguientes al punto de solamente consumir nueve turnos en Oakland en el 2013. El intermedista de 27 años estará en una misión de redención con los Orioles.

En esa misma situación se encontrará Cruz, quien bateó .266 con 27 jonrones y 76 carreras impulsadas en 109 juegos con los Vigilantes de Texas la temporada pasada, antes de ser suspendido 50 juegos por su participación en el escándalo Biogénesis. El quisqueyano rechazó la oferta calificada de $14,1 millones de dólares a los Vigilantes, que le pagaron $10,5 millones en su último año de contrato.

Al aceptar un contrato por un año y $8 millones -- $6 millones menos que la oferta calificada -- está claro que Cruz tratará de relanzar su carrera en Baltimore, un equipo que juega en la división más importante de las ligas mayores y que enfrenta con regularidad a Yankees y Medias Rojas de Boston, dos de los clubes más mediáticos de los deportes profesionales de Estados Unidos.

Además, el Oriole Park At Camden Yards es uno de los estadios más amigables para la ofensiva, de acuerdo a las estadísticas de los últimos años. Con el grupo que ha logrado juntar, es seguro que Baltimore dará muchos dolores de cabeza a sus rivales en los próximos meses.

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ISLA MARGARITA, Venezuela -- México merece y debe ser considerado uno de los países más poderosos del béisbol latinoamericano. Los números hablan por si solos.

Naranjeros de Hermosillo, el campeón de la Liga Mexicana del Pacífico, derrotó 7-1 a los Indios de Mayaguez de Puerto Rico, el sábado, para conquistar la Serie del Caribe Isla Margarita 2014, que se realizó en el Stadium Nueva Esparta de Guatemare.

Los Naranjeros atraparon su primera corona desde 1976 y revalidaron para México el título conquistado por los Yaquis de Ciudad Obregón el año pasado en Hermosillo, la primera vez que clubes aztecas consiguen campeonatos caribeños consecutivos.

"Son tres campeonatos en cuatro años, pienso que deberían tomarnos en cuenta en lo adelante. Creo que esta racha no terminará por ahora y vendrán muchos campeonatos de ahora en adelante", dijo Matías Carrillo, el manager de Hermosillo.

México, el único país latinoamericano con dos buenas ligas profesionales en verano e invierno, ahora es el tercer mayor ganador de todos los tiempos en la Serie del Caribe, superando a gigantes de la pelota como Cuba y Venezuela. República Dominicana ha ganado 19 veces,

Puerto Rico 14, México 8, Cuba y Venezuela 7 cada uno y Panamá logró una corona en la primera etapa (1949-60).

En los últimos 10 años, Dominicana y México han ganado cuatro veces cada uno y Venezuela en un par de ocasiones. Los conjuntos mexicanos han conquistado tres de las últimas cuatro ediciones del torneo. ¿Quieren más?

Mientras Puerto Rico y Venezuela han jugado en la Serie del Caribe desde la creación del campeonato hace 65 años. Dominicana y México entraron a la Confederación del Caribe en 1970.

Cuba ganó siete de las primeras 12 ediciones y se retiró en 1960 con la abolición del béisbol profesional en la isla, para regresar felizmente a la versión de este año en calidad de "invitada especial".

Para lograr el bicampeonato, México eliminó a los Tigres del Licey dominicanos, dejándolos tendidos en el terreno en la novena entrada, en la semifinal y a los inspirados indios puertorriqueños en la gran final. Licey es el club más ganador de títulos caribeños con 10 y entre todos los clubes quisqueyanos y boricuas suman 33 campeonatos.

En febrero del año pasado, Ciudad Obregón venció 4-3 a los Leones del Escogido dominicanos en 18 entradas en la primera final de la Serie del Caribe. El Escogido venía de ganar dos de las tres series anteriores.

En la final de Isla Margarita, Juan Delgadillo lanzó siete ceros para totalizar 14 entradas sin permitir carreras en dos salidas y ser declarado el mejor lanzador derecho de la serie. Su compañero Chris Roberson, quien bateó .370 con dos jonrones, seis anotadas y seis impulsadas, fue declarado el Jugador Más Valioso.

Seis miembros de Hermosillo (el receptor Sebastián Valle, el inicialista Ramón Lunar, el antesalista Yunesky Sánchez, el LF Jon Webber, el CF Roberson, Delgadillo y el dirigente Carrillo) integraron el Todos Estrellas.

Fue un triunfo convincente para los mexicanos en una serie que sacó máximas calificaciones en organización y estableció un récord de todos los tiempos en asistencia con 113,517 boletos vendidos en las ocho fechas.

"Es lo mejor que me ha pasado", dijo Delgadillo, uno de los refuerzos agregados por Hermosillo tras ganar su 16to. cetro en México. "La Serie del Caribe es un torneo de clubes, pero para nosotros es de países. Estamos representando a México cada vez que jugamos aquí. Ganamos para México", agregó.

"Ser parte de esto no tiene precio, no puedo decir que tan bien me siento", dijo Roberson, quien también fue parte del combinado de Ciudad Obregón que ganó por segunda vez en tres años en febrero pasado.

Margarita 2014 será recordada por el regreso de Cuba, la gran organización que tuvo la Liga Venezolana de Béisbol Profesional y por la ratificación de México como potencia beisbolera latinoamericana.

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ISLA MARGARITA, Venezuela -- 11 meses después de alcanzar la final del Clásico Mundial de Béisbol, Puerto Rico avanzó al partido por el campeonato de la Serie del Caribe Isla Margarita 2014, confirmando lo que sospechábamos: ¡El béisbol boricua está de regreso!

Los Indios de Mayaguez blanquearon 2-0 a los súper favoritos Navegantes de Magallanes venezolanos, el viernes en el Stadium Nueva Esparta de Guatemare, en la segunda semifinal del clásico caribeño. Puerto Rico se medirá el sábado a los Naranjeros de Hermosilllo, campeón de México, en la gran final del campeonato. Hermosillo avanzó el jueves al dejar en el terreno a los Tigres del Licey de República Dominicana.

Un elevado corto del jardinero Eddie Rosario con dos outs en la octava entrada impulsó las únicas carreras del encuentro. El batazo de Rosario superó al torpedero Eduardo Escobar, quien no atacó adecuadamente el elevado, momentos después que había cometido error en un batazo de Osvaldo Martínez para mantener el inning vivo.

Rosario, uno de los mejores prospectos en la organización de Minnesota, fue suspendido por violar el programa de sustancias del béisbol organizado la temporada pasada. El intermedista y jardinero alegó que usó una medicina para recuperarse de una lesión en el hombro.

"El manager me dijo que nunca bajara la cabeza y que yo puedo hacerlo bien en momentos grandes", dijo Rosario, el quinto mejor prospecto en la finca de los Mellizos, después de la segunda victoria consecutiva de Puerto Rico ante Venezuela en un partido en que enfrentaba la eliminación.

"Winning is better than losing #IndiosDePuertoRico 3-2 #SerieDelCaribe en #LaFinal", escribió en su cuenta de Twitter Alex Cora, ex ligamayorista y actual gerente general de los Criollos de Caguas en la liga puertorriqueña.

Entre el abridor Giancarlo Alvarado, quien laboró seis entradas de dos hits, y los relevistas Steve Smith y Tim Herron detuvieron en tres imparables a la poderosa artillería del Magallanes, que ganó la ronda regular con marca de 3-1 y sobreanotó a sus rivales 20-14... hasta toparse con la escuadra de Baerga.

Los lanzadores de Magallanes; Daryl Thompson (5IL, 1H), Elvis Araujo, Deolis Guerra, Hassan Pena, Jesús Martínez y Luis Ramírez no permitieron carreras limpias.

"Esto fue un juego de Serie Mundial, un juego de pitcheo, y nuestro caballo Giancarlo Alvarado nos llevó a la cima", dijo Carlos Baerga, el manager de Mayaguez. "Nosotros estamos bastante consciente de lo que esto significa para nuestros compatriotas y el béisbol puertorriqueño. No queríamos defraudarlos", agregó Baerga.

El avance de Mayaguez es la última buena noticia que recibió la pelota puertorriqueña, que vivió años oscuros y perdió terreno a nivel mundial en la primera década del tercer milenio. El béisbol de Puerto Rico, históricamente grande entre los grandes, tocó fondo cuando fue cancelada la temporada invernal 2007-08.

Desde entonces, y con el sacrificio y dedicación de mucha gente, la pelota boricua ha logrado levantarse de sus cenizas para resurgir de forma esplendorosa, igual que la mítica "Ave Fénix" de la rica y pintoresca poesía árabe.

Los últimos cuatro torneos de la Liga Roberto Clemente, en los que la rivalidad entre Caguas y Mayaguez funcionó como punta de lanza, fueron bastante disputados y la final de esos dos equipos en enero pasado reclamó la atención de toda la isla.

El juego en que Mayaguez se coronó campeón, en su casa -- el estadio Isidoro 'Cholo' García--, registró un lleno total, un acontecimiento irregular en los últimos tiempos.

"Vamos por muy buen camino para devolverle al país el gran béisbol que tenía hasta hace algunos años", dijo Baerga a ESPNdeportes.com.

Puerto Rico sorprendió al planeta del béisbol cuando logró superar escollos como Estados Unidos y Japón para avanzar a la final del tercer Clásico Mundial de Béisbol, en marzo pasado en el AT&T Park de San Francisco, ante la República Dominicana. Los boricuas fueron blanqueados 3-0 por los invictos quisqueyanos, pero el mensaje fue captado por el resto de sus rivales.

"Puerto Rico lo hace otra vez! Shock de World en El Clásico Mundial ahora Shock the Caribbean going to The Finals! Viva Mi Isla PR!!!", escribió en su cuenta de Twitter el ex-pelotero Alex Cintrón.

El sábado, en la segunda final de la historia de la Serie del Caribe, Mayaguez intentará completar el trabajo y llevarse a Puerto Rico el 15to cetro caribeño de la isla, la segunda mayor cantidad del campeonato, detrás de los 19 de República Dominicana. De conseguirlo, sería el primero del país desde el 2000 y el tercero de Mayaguez (1978 y 1992).

Pero incluso si no consigue vencer al Hermosillo mexicano, el simple hecho de estar en la final sería señal inequívoca de que la pelota boricua está pasando un gran momento y en camino a recuperar su antiguo y fulgurante esplendor.

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ISLA MARGARITA, Venezuela -- En la primera final de la Serie del Caribe, México y República Dominicana jugaron uno de los partidos más largos y emocionantes de la historia del evento. En la primera semifinal del torneo, los aztecas volvieron a eliminar a los quisqueyanos en un dramático encuentro del clásico caribeño.

Sebastián Valle bateó sencillo en la novena entrada que impulsó al cubano Yunesky Sánchez con la carrera que otorgó el triunfo 3-2 a los Naranjeros de Hermosillo mexicanos sobre los Tigres del Licey dominicanos, el jueves, en la primera semifinal de la Serie del Caribe que se celebra en Isla de Margarita, Venezuela.

México avanzó a la final del sábado, donde enfrentará al ganador de la segunda semifinal, que jugarán el viernes Indios de Mayagüez de Puerto Rico y Navegantes de Magallanes venezolanos a las 7:35 pm (ESPNdeportes, ESPN3.com, ESPN Radio New York 1050 AM y ESPN Miami 1210 AM).

Por segundo año consecutivo, el representante mexicano elimina al dominicano en un partido de muerte súbita en la Serie del Caribe. Mientras México es reconocido como un país eminentemente futbolero, República Dominicana es el actual campeón del Clásico Mundial de Béisbol y el país extranjero que más peloteros aporta a las Grandes Ligas de Estados Unidos.

Pero México viene en ascenso en el planeta beisbolero. En las nueve ediciones anteriores, México (3) apenas ganó un título menos que República Dominicana (4) y con siete en total empató a Cuba y Venezuela en el tercer lugar de todos los tiempos. Dominicana lidera la cosecha histórica con 19, mientras que Puerto Rico es segundo con 14.

Después de 64 años jugándose con un formato de todos contra todos de dos vueltas, la Confederación del Caribe aprobó la creación de una final entre los dos primeros lugares del round robin y la estrenó en Hermosillo el año pasado.

El 7 de febrero, los Yaquis de Ciudad Obregón doblegaron 4-3 en 18 entradas a los Leones del Escogido ante 16,000 aficionados en el Estadio Sonora, que fue inaugurado con el evento. En ese encuentro, que duró siete horas y media, se usaron 21 lanzadores, que aceptaron 22 hits, regalaron 17 bases por bolas y abanicaron a 33 bateadores.

Para este año, la confederación integró a Cuba como invitado especial y agregó semifinales al calendario de competencia.

El jueves, Hermosillo venció a Licey por primera vez en su historia y se sacudió de una mala racha ante conjuntos dominicanos haciendo las pequeñas cosas y aprovechando todas las oportunidades que recibió de sus rivales. El jardinero Chris Roberson, por México, y el utility Julio Lugo, por Dominicana, fueron los únicos jugadores que estuvieron en las alineaciones de sus países, tanto en la final del 2013 como en la semifinal del 2014.

"No es fácil cuando enfrentas un equipo de República Dominicana, esos son jugadores probados. Fue un gran encuentro, pero gracias a Dios ganamos nosotros", dijo Roberson, quien conectó dos hits y anotó una carrera el jueves y batea .409 en la serie.

"Este fue un juego grandioso", dijo el zurdo Oliver Pérez, quien sobrevivió a una amenaza de los Tigres dominicanos con dos outs en el noveno, ponchando a Lugo, para quedarse con la victoria.

"A descansar un día y prepararnos para la final, donde pondremos nuestro mayor empeño", agregó Pérez un veterano de 11 temporadas en las Grandes Ligas.

Licey, que con 10 títulos es el club más ganador de todos los tiempos en Series del Caribe, había derrotado 7-6 a Hermosillo el miércoles, en la jornada final de la vuelta regular de la Pequeña Serie Mundial Latinoamericana. Hermosillo ganó su único título caribeño en 1976.

"Las cosas les salieron bien a ellos y hay que felicitarlos por avanzar a la final", dijo José Offerman, el manager de los felinos quisqueyanos. "Ellos jugaron buena pelota y nosotros no aprovechamos", agregó.

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ISLA MARGARITA, Venezuela -- La mesa está servida para las primeras semifinales de la historia de la Serie del Caribe de béisbol: Los Tigres del Licey dominicanos chocarán con los Naranjeros de Hermosillo mexicanos, mientras que los Indios de Mayagüez puertorriqueños se medirán a los Navegantes de Magallanes venezolanos. Los ganadores obtendrán el derecho de disputar la corona de Margarita 2014.

Magallanes que lideró el standing con 3-1, obtuvo el beneficio de ser anfitrión en la segunda semifinal. Hermosillo, Licey y Mayaguez terminaron empatados con 2-2, necesitándose la aplicación del "Team Quality Balance" (TBQ) o "Balance de Calidad de Equipo" para determinar sus posicionamientos finales. El equipo mexicano obtuvo el mejor coeficiente de rendimiento en los partidos celebrados con los otros dos, Licey fue segundo y Mayagüez el tercero.

Villa Clara de Cuba, el primer conjunto cubano que participa en una Serie del Caribe desde 1960, terminó en el fondo de la tabla con marca de 1-3. El equipo de Ramón Moré fue último en carreras anotadas (13) y promedio efectividad (6.62) y básicamente salió temprano de competencia, al perder sus primeros tres encuentros.

La semifinal 1 entre República Dominicana y México se realizará el jueves, la semifinal 2 de Puerto Rico contra Venezuela el viernes y la gran final el sábado, siempre a las 7:30 ET por ESPNDeportes, ESPN3.com, ESPN Radio New York 1050 AM y ESPN Radio Miami 1210 AM.

Después de seis décadas con el mismo formato de coronar sus campeones mediante el sistema de todos contra todos de dos vueltas, la Confederación de Béisbol del Caribe estrenó el año pasado, en Hermosillo, México, una final que decidió el triunfo de los mexicanos Yaquis de Ciudad Obregón sobre los Leones del Escogido de República Dominicana.

La primera final del clásico caribeño fue histórica, pero además inolvidable, y no precisamente por el resultado.

El choque entre Hermosillo y Escogido duró 18 entradas y siete horas y media en el Estadio Sonora, un hermoso parque en el desierto sonorense, que fue inaugurado para el evento.

Para la edición de este año en el Stadium Nueva Esparta de Guatemare, las autoridades del béisbol caribeño siguieron innovando para mejorar el producto, integrando a Cuba como invitado especial, reduciendo la ronda regular a un todos contra todos de una vuelta y agregando las semifinales al calendario.

Todas las innovaciones trabajaron a la perfección: Villa Clara fue la gran novedad desde antes del primer lanzamiento del torneo y el formato permitió que se mantuviera el drama hasta el último out del último encuentro del todos contra todos.

Los cubanos tuvieron un desempeño general muy alejado de las grandes expectativas que generaron, sin embargo, una muestra de cuatro partidos no es suficiente para determinar el real nivel del campeón de la temporada anterior en la Serie Nacional o del béisbol de la isla en sentido general.

Más de 72,000 aficionados pagaron boletas para presenciar las primeras cinco jornadas y se espera que más de 45 mil asistan a los tres encuentros de playoffs, lo que completaría el gran éxito que ha sido la Serie del Caribe del 2014.

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