España v FranciaGetty Images

BUENOS AIRES -- Cinco de los ocho campeones del mundo son europeos. Italia, Alemania, Francia, Inglaterra y España se quedaron con 10 títulos, uno más que los sumados por los tres campeones sudamericanos. Además, Europa cuenta con nueve de los doce finalistas y con otros nueve Seleccionados que lograron clasificarse al menos una vez entre los mejores cuatro. En Brasil 2014, los equipos europeos buscarán levantar la Copa por primera vez en América. Ese será el gran reto de los 13 clasificados, que comenzarán su camino dentro de pocos días.

Serán 53 las Selecciones que se disputarán los 13 lugares que la FIFA designó para UEFA, la Federación con mayor cantidad de representantes. Se dividirán en ocho grupos de seis y uno cinco y cada ganador logrará el pasaje de manera directa. También lo hará el mejor segundo, mientras que los ocho escoltas restantes se enfrentarán en los repechajes. Es un formato ya conocido que se utilizó en varias ocasiones y casi nunca dejó en el camino a las grandes potencias.

A diferencia de lo que sucede en nuestra Sudamérica, las Eliminatorias suelen ser un camino de rosas sin espinas para los favoritos europeos. Muchos de los rivales no tienen nivel mundialista y por eso las Eliminatorias se convierten en un mero trámite de visado rumbo a la gran fiesta futbolera. Todo lo contrario a lo que sucede en América, donde casi todos los Seleccionados pueden darle pelea a cualquiera y eso transforma al torneo clasificatorio en un verdadero examen de riesgo.

Algunos dirán que Francia sufrió en 1990 y 1994, o que Inglaterra no se clasificó en 1994, o que Holanda se quedó en la puerta en 2002. Es cierto, pero también lo es que estos son casos aislados, excepciones que confirman la regla: las potencias siempre clasifican en las Eliminatorias de Europa. En esta ocasión no parece que esto vaya a cambiar demasiado, ya que el sorteo le sonrió a casi todos los favoritos.

EL GRAN DUELO
España-Francia será el único choque de campeones mundiales que se verá en esta primera ronda. Ambos comparten el grupo I junto a Bielorrusia, Georgia y Finlandia, que no parecen en condiciones de pelear los primeros puestos. Españoles y galos tienen una amplia historia en torneos oficiales pero jamás chocaron en el camino hacia el Mundial. Sin dudas, los actuales campeones son los grandes candidatos a ganar la zona, ya que mantienen casi el mismo plantel que ganó en Sudáfrica y le sumaron algunos jugadores de nivel como Jordi Alba. Francia, por su parte, está en una etapa de recambio generacional y el nuevo DT, Didier Deschamps, deberá encontrar el mejor once lo más rápido posible.
PRIMERAS FECHAS: Georgia-Bielorrusia, Finlandia-Francia (07/09); Francia-Bielorrusia, Georgia-España (11/09).

Philipp Lahm
EFEAlemania está necesitada de buenos resultados

LA HORA DE GANAR
Alemania llegó a semifinales de los últimos tres Mundiales y de las últimas dos Euros. Tiene una generación extraordinaria, con jugadores como Özil, Müller, Kroos, Podolski, Lahm y otras figuras que forman un Seleccionado de ensueño. Pero la Nationalmaanschaft no gana un título desde 1996 y ya muchos le exigen una vuelta olímpica a este plantel. Para hacerlo en Brasil deberá superar el grupo C de las Eliminatorias, que no se presenta para nada hostil. Suecia e Irlanda serán los rivales más duros, aunque ambos están en baja y no parecen tener la capacidad para complicar a los teutones, que también jugarán el clásico regional e histórico ante Austria.
PRIMERAS FECHAS: Alemania-Islas Feroe, Kazajistán-Irlanda (07/09): Suecia-Kazajistán, Austria-Alemania.

A SEGUIR LA TRANSFORMACIÓN
Cesare Prandelli comenzó en la Euro 2012 un proceso de cambio en Italia. El Catenaccio y la extrema preocupación por el arco propio quedaron al menos por un tiempo en el recuerdo y ahora la Azzurra apuesta a un fútbol de posesión y ataque. Jugadores como Pirlo, Ballotelli, Montolivo y Nocerino son claves en esta transformación, que continuará en las Eliminatorias mundialistas. Italia enfrentará a la siempre dura República Checa, a Dinamarca y a una Bulgaria que quiere volver a ser. Es, sin dudas, la gran favorita para ganar el grupo, aunque estos tres rivales buscarán dar la gran sorpresa.
PRIMERAS FECHAS: Malta-Armenia, Bulgaria-Italia (07/09); Dinamarca-Rep. Checa, Italia-Malta (11/09).

LA OBLIGACIÓN DE SIEMPRE
Inglaterra no gana un título oficial desde la Copa del Mundo 1966. Tras aquella gesta en casa, los inventores de este juego fracasaron una y otra vez. Ahora, intentarán llegar a Brasil para dejar atrás las frustraciones. Sus rivales más importantes serán Polonia, que se acostumbró a jugar los grandes torneos; Ucrania, en proceso de recambio generacional; y Montenegro, que estuvo a punto de lograr el pasaje a la Euro y tiene un equipo interesante para buscar la sorpresa. No será fácil para el Seleccionado inglés, que ha sufrido demasiado en diversas Eliminatorias mundialistas.
PRIMERAS FECHAS: Montegro-Polonia, Moldavia-Inglaterra (07/09); Inglaterra-Ucrania, San Marino-Montenegro (11/09).

UN GRAN FAVORITO
Holanda tiene todo para lograr la clasificación al Mundial. Aunque su campaña en la última Euro fue una verdadera frustración, la Naranja mantiene el plantel que llegó a la final en Sudáfrica 2010 y no enfrentará a rivales de gran nivel en las Eliminatorias. Rumania, Turquía y una Hungría que buscará volver a una Copa del Mundo después de 28 años serán sus principales adversarios en el grupo D. Estonia, que ya jugó repechaje en otra ocasión, intentará dar el golpe.
PRIMERAS FECHAS: Holanda-Turquía, Andorra-Hungría (07/09); Estonia-Rumania, Hungría-Holanda (11/09).

BÉLGICA, POR EL RENACIMIENTO
Romelu Lukaku, Marouane Fellaini, Eden Hazard, Axel Witsel y Kevin Mirallas, entre otros, lideran una nueva generación belga que quier volver a llevar a los Diablos Rojos a los primeros planos mundiales. Tienen talento y capacidad para emular a los cracks de los ochenta y el sorteo de las Eliminatorias les hizo un guiño, ya que no enfrentarán a ninguna de las superpotencias. Sus principales rivales serán Croacia y Serbia, que protagonizarán una nueva edición del clásico de los Balcanes, uno de los más apasionantes de Europa.
PRIMERAS FECHAS: Gales-Bélgica, Croacia-Macedonia (07/09); Escocia-Serbia (08/09); Escocia-Macedonia (11/09).

Cristiano Ronaldo
EFECristiano no podía faltar en la lista portuguesa

EL DESAFÍO DE CRISTIANO
Uno de los dos mejores futbolistas de los últimos años intentará conducir a su Selección a la próxima Copa del Mundo. Cristiano Ronaldo y Portugal son los grandes candidatos del grupo F. Jugaron los últimos tres Mundiales y en dos superaron la primera ronda. Ahora, en la tierra que sus antepasados colonizaron hace siglos intentarán volver a las instancias definitivas. Para eso tendrán que superar a Rusia, una Selección que creció mucho en los últimos tiempos pero que falló en la Euro.
PRIMERAS FECHAS: Rusia-Irlanda del Norte, Luxemburgo-Portugal (07/09); Azerbaiyán-Israel, Irlanda del Norte-Luxemburgo (11/09).

TODOS POR DOS LUGARES
El grupo G se presenta como el más disputado de todos. Grecia, una vez más, fue beneficiado por el azar y será uno de los favoritos a pesar de que ya no tiene el funcionamiento de otros tiempos. Enfrentará a Eslovaquia, que buscará su segundo Mundial consecutivo y a tres Selecciones en ascenso que tienen la gran oportunidad de lograr su primer pasaje mundialista: Bosnia Herzegovina, Lituania y Letonia. El conjunto bosnio se quedó en las puertas de Sudáfrica 2010 y ahora va por la clasificación.
PRIMERAS FECHAS: Liechtenstein-Bosnia Herzegovina, Lituania-Eslovaquia, Letonia-Grecia (07/09); Bosnia-Letonia, Eslovaquia-Liechtenstein, Grecia-Lituania (11/09).

SIN FAVORITOS
El grupo E es una verdadera incógnita, en la que todo puede suceder. Suiza es el más experimentado y en la previa aparece como un candidato a lograr su tercera clasificacion consecutiva, a pesar de que en los últimos tiempos no mostró solidez. Noruega quiere volver a una Copa después de 16 años, Eslovenia intentará una nueva clasificación tras la gran campaña en Sudáfrica y Albania, Chipre e Islandia -ha tenido buenos equipos juveniles- buscarán debutar en un Mundial. Este grupo E le puede dar buenas posibilidades a todos.
PRIMERAS FECHAS: Islandia-Noruega, Albania-Chipre, Eslovenia-Suiza (07/09); Chipre-Islandia, Noruega-Eslovenia, Suiza-Albania (11/09).